Cómo el nerd del tenis le dio a Serena y Venus Williams una nueva oportunidad en el juego

Wimbledon, Inglaterra – Eric Hechtman ya entrenó a uno de los íconos del tenis de Estados Unidos, y agregó otro: acumulando millas y horas adicionales para tratar de ayudar a Venus y Serena Williams a aprovechar al máximo sus muchos partidos o temporadas restantes.

“Si ambos son buenos con ella, estoy perfectamente bien”, dijo Hechtman en una entrevista en Wimbledon la semana pasada. “Son una familia. Son muy cercanos el uno al otro. Ha sido genial hasta ahora”.

Hechtman, un jugador de club profesional de 38 años y padre de tres hijos de Miami, bromea diciendo que es “viejo” pero más joven que sus alumnos estrella.

Venus tiene 42 años. Serena tiene 40 años. Pero ninguno de los dos está listo para retirarse incluso si Venus no ha jugado en la gira en casi un año y Serena no ha jugado singles en la gira desde Wimbledon el año pasado.

Las hermanas están de vuelta en Londres, con Serena preparándose para enfrentarse a Harmony Tan, una francesa no clasificada, en la pista central el martes en la primera ronda. Venus, que entrenó sobre hierba en el All England Club durante el fin de semana, no juega en los torneos de individuales o dobles femeninos, pero aún puede participar en dobles mixtos.

Las hermanas quieren mantener sus planes en privado el mayor tiempo posible, pero parece dudoso que Venus haga el largo viaje a través del Atlántico solo para asistir a la fiesta de los Red Hot Chili Peppers el domingo con sus hermanas Isha Price y Hechtman.

“Muy divertido”, dijo Hechtman, quien no confirmó los planes de Venus Williams en Wimbledon, pero confirmó que no estaba lista para terminar su carrera.

“No necesariamente quiero hablar sobre sus planes, pero ciertamente no están listos para la jubilación”, dijo Hechtman. “Mira, a ambos les encanta el juego. A ambos les encanta ser campeones. A ambos les encanta trabajar duro e involucrarse en el trabajo. Entonces, mientras lo entiendas, quién puede decir que puedes establecer estándares para las cosas, ¿verdad?” ?”

Williams creció ignorando los límites habituales del tenis: jugó muy poco al tenis juvenil antes de convertirse en profesional y alentar a sus padres, Richard y Orasin, a perseguir activamente intereses externos. Hubo escépticos desde el principio, al igual que hay escépticos ahora que ambas hermanas son jugadoras de medio tiempo en el mejor de los años cuarenta, pero no se puede discutir con sus logros o poder de permanencia. Y aunque Serena claramente tiene una cartera superior de trabajos, con 23 títulos de Grand Slam en individuales frente a siete para Venus, Wimbledon es el lugar más cercano a su currículum.

Venus ganó cinco títulos individuales. Siete Serenas unieron fuerzas para ganar seis títulos de dobles y terminaron 6-0 en las finales (fueron 17-0 en todas las finales de Grand Slam y finales de dobles olímpicas juntas). “Rompieron las barreras por todo, por las mujeres, por la forma en que jugué”, dijo Hechtman. Y no creo que ni siquiera piensen en eso. Simplemente se enfocan en sí mismos, en lo que quieren hacer, y listo. Para mí, cuanto más aprendo de ese tipo de personas, mejor”.

Hechtman, quien se describió a sí mismo como un “nerd del tenis”, fue un joven exitoso que llegó a jugar para la Universidad de Miami.

Evan Zeder, un viejo amigo y antiguo pequeño rival, conoce a Hechtmann desde que tenían ocho años.

“Él siempre ha sido brutalmente honesto, para bien o para mal, y creo que debería ser refrescante para personas como Venus y Serena, que son dos leyendas, tener a alguien que puede ser brutalmente honesto sin una agenda”, dijo Zeder, ahora director de marketing mundial de tenis para New Balance.

Zedder recuerda a Hechtman vistiendo pantalones cortos de baloncesto y una gorra de legionario en la cancha. “Del tipo que solía usar Evan Lendl”, dijo Zeder. “Y él estaba tocando su propio tambor”.

También tuvo la audacia. Zeder recuerda que Hechtmann desarrolló calambres severos al final del set decisivo de uno de sus partidos cuando tenía 18 años y se negó a retirarse, haciendo grandes cortes a la pelota que estaba destinada a los ganadores porque ya no podía correr. Zeder dijo que Hechtman seguía mirando a través de la red y sonriendo.

“Estaba tratando de meterse en mi cabeza y funcionó”, dijo Zeder.

“Después de que Eric lo presentó, terminó con un espasmo corporal completo y lo llevaron al hospital, donde pasó toda la noche con una inyección intravenosa”, dijo Zeder. “Él salió y apenas podía caminar en la final y fumaba, y yo estaba fresco como un crisantemo y tuve que jugar por el tercero”.

Hechtman dijo que recibió ofertas de otros programas de Division One, pero optó por quedarse en casa para apoyar a su madre, Brenda, quien desarrolló cáncer y murió durante su segundo año.

Trató de jugar en el Pro Tour durante unos seis meses después de la universidad. “Honestamente, no me di una oportunidad justa”, dijo Hechtman.

Asistió a la facultad de derecho, pero también comenzó a trabajar como docente profesional y finalmente recibió una oferta para convertirse en el director de tenis del Royal Palm Tennis Club, un club privado en Miami con un sólido programa juvenil.

“No tenía pasión por la ley”, dijo. “Mi pasión es el tenis, sin duda, y cuando surgió esta oportunidad, no fue una elección difícil”.

Ha pasado la mayor parte de los últimos 15 años desarrollando jugadores jóvenes, y dijo que más de 50 de sus alumnos han ido a jugar a la universidad. Pero también trabajó como compañero de tiros cruzados para jugadores profesionales. Dijo que conoció a Venus Williams alrededor de 2008 y finalmente conoció a Serena, pero las dos hermanas tenían dos entrenadores de larga duración: Venus estaba trabajando con el estadounidense David Witt y Serena con el francés Patrick Muratoglou.

Pero después de que Venus se separó de Witt, contrató a Hechtman en 2019 y después de la separación de Serena de Muratoglu a principios de este año, contrató a Hechtman con la aprobación de Venus.

Hechtman, quien todavía es el director de tenis en Royal Palm, dijo que se levantaría antes del amanecer, realizaría el viaje de dos horas hacia el norte hasta la casa de Venus en la isla de Júpiter para entrenar con cada hermana en sesiones separadas y luego conducir a casa durante dos horas. Trabaja en el club.

Él y su esposa Alexandra tienen tres hijos, los hijos Noah, 7, y Chase, 5, y la hija Madison, 3.

“Me aseguro de estar en casa a las seis”, dijo.

Este es el tipo de multitarea que la hermana Williams puede manejar con su negocio al aire libre y, en el caso de Serena, su hija Olympia, de 4 años, con su esposo Alexis Ohanian.

Serena no ha hablado públicamente en detalle sobre su nuevo entrenador, pero el sábado le preguntaron cómo se sentiría regresar a Wimbledon sin Muratoglu, quien la ayudó a ganar 10 títulos de Grand Slam en casi 10 años juntos.

Ella dijo: “Oh, Dios mío”. “Ni siquiera lo pensé. No sé. Te sientes bien. Me lo estoy pasando muy bien aquí”.

Hechtman dijo que respeta el trabajo anterior de Witt y Muratoglu. “No soy del tipo que le roba el trabajo a alguien”, dijo. “Tengo mi propia ética de trabajo, pero cuando se presenta una oportunidad como esta, definitivamente no diría que no”.

Hechtman dijo que a veces comparte la cancha con Richard Williams, quien a pesar de haber tenido un derrame cerebral, todavía asiste a algunas de las prácticas de sus hijas.

“A veces da algo de entrenamiento y obviamente tiene una visión única del juego”, dijo Hechtmann. “Dejó su huella en la historia del deporte. Pertenece al Salón de la Fama. Los entrenó desde cero para convertirlos en dos de los mejores jugadores de todos los tiempos”.

Hechtman también quiere algún día llevar a un jugador de novato a la cima del juego profesional, pero su tarea ahora es mucho más corta: ayudar a dos campeones a perseguir el éxito más allá de la meta habitual de una carrera de tenis.

“Solo puedes verlo en sus ojos, su pasión por eso”, dijo Hechtman. “He estado en la cancha con casi cualquier tipo de persona que puedas imaginar, desde niños que no quieren estar allí hasta niños motivados por los grandes jugadores de tenis. Esta es la mejor experiencia hasta ahora, y puedes tomar lo que han logrado salirse de la ecuación. Se trata de su actitud y cómo va la práctica. Si eres fanático del tenis, ella es buena tal como es”.

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