mala astronomia | Cohete chino deja cráteres dobles en la Luna

El 4 de marzo de 2022, un cohete de la etapa superior golpeó la luna.

Lo sabemos mucho con seguridad. Pero una vez que profundizas en esta historia, se vuelve raro.

El personaje central de esta historia es Bill Gray, el diseñador de software que escribió el manual, una pieza compleja de programación utilizada por astrónomos profesionales y aficionados para calcular las órbitas y posiciones de los asteroides en el cielo. Escribió sobre esto a medida que ocurrían los acontecimientos.

El objeto fue descubierto el 14 de marzo de 2015 por Catalina Sky Survey, que toma fotografías del cielo para buscar asteroides cercanos a la Tierra. Al principio se pensó que era un asteroide de este tipo y se le dio la designación tentativa WE0913A, pero poco después se identificó como algo que orbitaba alrededor de la Tierra, no del Sol, lo que significa que probablemente era parte de una basura espacial, un cohete impulsor de algún tipo fue dejado en una órbita alta alrededor de la tierra después de quedarse sin combustible.

De vuelta en órbita, se descubrió que había pasado cerca de la luna solo dos días después de que SpaceX lanzara la misión del Observatorio Climático del Espacio Profundo (o DSCOVR) en un cohete Falcon 9, por lo que era natural y comprensible que este objeto fuera de hecho el plataforma superior. Desde ese F9. Sin embargo, no pasó mucho tiempo después de que quedó claro que se trataba de una coincidencia y que el objeto estaba en una órbita completamente diferente a la de la nave espacial DSCOVR: Gray tiene una versión actualizada de su página con más información.

La órbita coincidió con la misión lunar china, Chang’e 5-T1, lanzada en octubre de 2014, que fue diseñada para probar el retorno atmosférico de una cápsula enviada a la luna. Utilicé un cohete Long March 3C de tres etapas y, de hecho, algunos estudiantes de la Universidad de Arizona pudieron demostrar que los espectros tomados del cuerpo coincidían mucho mejor con los de la tercera etapa del cohete Long March que con los del cohete. Halcón 9.

Pero otro desarrollo: el gobierno chino afirmó que el propulsor se quemó en la atmósfera de la Tierra “de manera segura” poco después de la misión. Gray señala que esto puede haber sido una confusión de su parte en cuanto a la misión que se está discutiendo, y está muy seguro de que fue en realidad aumentada 5-T1.

Se esperaba que impactara en el lado oculto de la luna el 4 de marzo de 2022 y el 22 de mayo, el Lunar Reconnaissance Orbiter (o LRO) de la NASA capturó imágenes del área. Encontré un nuevo efecto en el área derecha, pero luego esta historia dio otro giro: es un cráter doble.

Los dos agujeros se superponen; Uno tiene 16 metros de ancho y el otro 18 metros de ancho, que juntos forman un pozo de unos 28 metros de diámetro. La cancha de tenis tiene unos 24 metros de largo para comparar.

Un objeto que golpea la Luna debería dejar un cráter en total. Se conocen muchos cráteres dobles, probablemente debido a asteroides binarios (dos rocas en órbita que chocan casi simultáneamente) o un solo objeto que se fractura poco antes del impacto.

Docenas de objetos hechos por el hombre, incluidos los propulsores de cohetes, han golpeado la luna y se han visto muchos; Los propulsores de la tercera etapa de Saturno pusieron a los humanos en la superficie lunar y orbitaron la luna durante un tiempo antes de finalmente colisionar, y aunque los cráteres restantes tenían una forma un tanto irregular o alargada, ninguno formó un doble cráter.

¿Por qué esta cosa hizo eso? Esto sigue siendo un misterio. Un propulsor es esencialmente un tubo largo con motores de cohete, boquillas muy pesadas en un extremo y tanques de combustible a lo largo de su longitud. Una vez que se agota el combustible, estos tanques se vuelven muy livianos. La mayor parte de la potencia de impacto y tallado de orificios proviene de los motores, y creo que el resto del propulsor en sí mismo probablemente modifica ese orificio en el mejor de los casos, alargándolo.

Inicialmente me pregunté si el cohete venía en un ángulo bajo. La parte superior del golpe del propulsor podría crear primero un cráter, luego los motores golpean 10 m más o menos para cortar un segundo, pero Gray señala que el ángulo de impacto fue de solo 15 grados con respecto a la vertical, por lo que esa no puede ser la explicación. Si el propulsor todavía tenía una carga unida a la parte superior, podría esperar dos orificios, ya que tendría un bloque pesado en cada extremo, pero el 5-T1 desplegó con éxito su carga y la parte superior debería estar vacía.

En este punto, no está claro por qué hay dos agujeros. Las imágenes LRO tienen suficiente resolución para ver los cráteres, pero aún es difícil prescindir de sus sutiles características. Puede ser difícil comprender los impactos a alta velocidad, muchos miles de kilómetros por hora, especialmente cuando la superficie de la luna es rugosa e irregular, lo que puede afectar las formas y estructuras de los cráteres.

Esta es una historia interesante de misterio y espionaje – Gray estuvo un par de días aquí – pero también es significativa. La NASA, China y otras agencias espaciales están intensificando su exploración de la Luna, y a medida que se envía más material allí, más basura espacial y más impactos son inevitables. Estos objetos deben ser mejor rastreados, mejor predichos y, en general, los gobiernos y las empresas deben asegurarse de que sus restos no representen ninguna amenaza para otras misiones lunares. El tráfico en el espacio se ha convertido en un gran problema y debe tomarse muy en serio.

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