Alemania espera evitar los cortes de gas rusos y el frío invierno

Russian Natural Gas ha estado encendiendo hornos para producir acero inoxidable fundido en la fundición de la familia Clemens Schmees desde 1961, cuando su padre instaló una tienda en un garaje en la parte occidental de Alemania.

Clemens nunca pensó que este flujo de energía algún día podría volverse tan costoso o detenerse por completo. Ahora, Schmees, como miles de otros líderes tribales en empresas de toda Alemania, está luchando para prepararse para la posibilidad de que sus operaciones enfrenten un racionamiento severo este invierno si Rusia corta el suministro de gas.

“Hemos pasado por muchas crisis”, dijo, sentado en una sucursal de la empresa en la ciudad oriental de Pirna, en el valle del río Elba. “Pero nunca hemos experimentado tal inestabilidad e incertidumbre, ni una sola vez”.

Esos sentimientos resuenan esta semana en las suites ejecutivas, en las mesas de la cocina y en las oficinas gubernamentales, ya que el gasoducto directo Nord Stream 1 entre Rusia y Europa se cerró por 10 días de mantenimiento programado.

Alemania, la terminal terminal del gasoducto y el centro de transmisión de gas para el resto de Europa, es la economía más grande e importante del continente. La preocupación de que el presidente Vladimir Putin nunca vuelva a encender el gas, como una expresión de política arriesgada con los países que se oponen a la invasión de Ucrania por parte de Rusia, es particularmente aguda.

Los funcionarios de Berlín declararon una “crisis del gas” y lanzaron un plan de emergencia energética. Los propietarios, las escuelas y los municipios ya han comenzado a bajar los termostatos, racionando el agua caliente, cerrando piscinas, apagando los aires acondicionados, apagando las luces de las calles e instando a los beneficios de las duchas frías. Los analistas predicen que una recesión en Alemania es “inminente”. Los funcionarios del gobierno se apresuran a salvar al mayor importador de gas de Rusia, una empresa llamada Uniper. Los líderes políticos advierten que la “paz social” de Alemania podría colapsar.

La crisis no solo ha generado un escalador frenético para manejar una crisis potencialmente dolorosa este invierno. También provocó una reevaluación del modelo económico que transformó a Alemania en una potencia mundial y produjo una enorme riqueza durante décadas.

“Sin embargo, Alemania es peor que la eurozona en su conjunto”, dijo Jacob Kierkegaard, investigador principal del German Marshall Fund en Bruselas.

Más que cualquier otra economía de la región, la economía alemana se basa en gigantes de la industria -productores de productos químicos, automóviles, vidrio y acero- que consumen enormes cantidades de combustible, dos tercios del cual se importa. Solo las industrias química y farmacéutica utilizan el 27 por ciento del suministro de gas del país.

La mayoría de ellos procedían de Rusia. Antes de que Putin invadiera Ucrania hace cinco meses e impusiera sanciones de represalia por parte de Europa, Estados Unidos y sus aliados, Rusia entregó el 40 por ciento del petróleo alemán importado y más del 55 por ciento del gas importado.

Kierkegaard dijo que Gazprom, el monopolio ruso del gas, recortó las entregas en junio y, si se recortaban aún más, las industrias alemanas pronto podrían enfrentar una escasez de combustible que las obligaría a reducir la producción. “No creo que haya muchos otros países europeos que tengan que hacer eso”, dijo.

Agregó que durante los próximos cinco a ocho años, hasta que se complete una transición más continua a la energía renovable, el país estará “bajo un estrés agudo”. “Este es el período de tiempo en el que la economía alemana todavía se alimenta principalmente de combustibles fósiles”.

El aumento de los precios del petróleo y el gas y la dificultad de la transición energética no son los únicos desafíos.

Gran parte de la riqueza de Alemania proviene de las exportaciones de productos manufacturados. Pero incluso antes de la guerra, su producción y exportaciones se desaceleraron. Y ahora se espera que China, el mayor socio comercial de Alemania, experimente un crecimiento mucho más lento que en la década anterior, y el viernes informó que la economía se expandió solo un 0,4 por ciento en el segundo trimestre. Es probable que esta desaceleración se extienda a otros países emergentes de Asia, deprimiendo también su crecimiento.

Al mismo tiempo, Beijing está desarrollando a sus productores industriales, convirtiendo a los consumidores y socios comerciales de las empresas alemanas en competidores potenciales.

El panorama cambiante plantea preguntas específicas: ¿Es sostenible una economía basada en industrias hambrientas de energía cuando el combustible es caro? ¿Puede funcionar una estrategia impulsada por las exportaciones cuando los principales socios comerciales son vulnerables a las sanciones y cuando los países están más preparados para los riesgos de seguridad del comercio globalizado?

Algunos economistas han argumentado que los modelos comerciales alemanes se basaron en parte en una suposición errónea y que el gas ruso barato no era tan barato como parecía.

El economista premio Nobel Joseph Stiglitz dijo que el mercado no había identificado con precisión los riesgos, aunque era poco probable que aparecieran en ese momento, de que Rusia podría decidir cortar o retener el gas para ejercer presión política.

Sería como calcular los costos de construir un barco sin incluir el costo de los botes salvavidas.

“No tomaron en cuenta lo que podría pasar”, dijo Stiglitz.

Sin embargo, la reciente serie de disturbios ha creado problemas políticos para el gobierno de coalición del canciller Olaf Schulz. Se espera que los precios de la energía aumenten aún más. La tasa de inflación el mes pasado fue del 7,6 por ciento. La confianza de los inversores en Alemania ha caído a su nivel más bajo en una década.

El Sr. Schulz reunió a los líderes de las principales empresas alemanas en Berlín esta semana para discutir cómo la guerra de Ucrania y las sanciones económicas contra Rusia están afectando sus negocios.

La industria siempre ha tenido una gran voz en la formulación de políticas en Alemania, disfrutando de una relación que ha sido criticada en algunos sectores.

“Es este lobby el que es brutal y trata de establecer un rumbo”, dijo Norbert Röttgen, un legislador conservador y exministro de medio ambiente y opositor a la decisión de construir un segundo oleoducto a Alemania, Norbert Röttgen. (La apertura del oleoducto de $ 11 mil millones se suspendió en febrero).

Los hogares, los hospitales y los servicios básicos se considerarán prioritarios si el racionamiento de gas se vuelve inevitable, pero los representantes de la industria están defendiendo sus casos en Berlín.

“La industria desempeñará un papel bastante importante al dictar cómo funcionan las cosas y qué acciones se toman y cuáles no”, dijo Matthias Breuer, profesor asociado de la Escuela de Graduados en Negocios de la Universidad de Columbia. Figuras políticas y empresariales influyentes argumentarán que será más importante “mantener a los empleados que mantenerlos calientes”.

Cualesquiera que sean las opciones políticas, agregó, “todos se dan cuenta de que esta guerra realmente significa una gran pérdida de riqueza para todos en Occidente, así como en Rusia”.

Gran parte del debate económico en Alemania ahora gira en torno a la escala de estas pérdidas, especialmente si el suministro de energía de Rusia se detiene repentinamente. Las conclusiones variaron de leves a catastróficas.

Tom Krebs, economista de la Universidad de Mannheim y asesor del Ministerio de Finanzas, estimó en mayo que la producción nacional de Alemania podría caer hasta un 12 por ciento una vez que se tengan en cuenta los efectos en cascada en las industrias no energéticas y los consumidores.

De cara al invierno, Krebs dijo que mucho depende de las temperaturas y los niveles de suministro de gas ruso.

“El mejor de los casos es una recesión con alta inflación”, dijo. Pero a largo plazo, dijo, Alemania podría volverse más competitiva si pudiera gestionar bien su transición energética y proporcionar una inversión pública rápida y significativa para crear la infraestructura necesaria.

Marcel Fratzcher, director del Instituto Alemán de Investigación Económica, estuvo de acuerdo. Dijo que el éxito industrial de Alemania depende más del valor agregado que de la energía barata. La mayoría de las exportaciones alemanas, dijo, son “productos altamente especializados, lo que les da una ventaja y los hace competitivos”.

La política laboral también tendrá un efecto.

Las negociaciones salariales para el sector industrial debieran comenzar en septiembre. El poderoso sindicato IG Metall buscará un aumento salarial del 8 por ciento para sus 3,9 millones de afiliados. A partir del 1 de octubre, la nueva ley de salario mínimo fijará por primera vez una tarifa única nacional: 12 euros la hora.

Por ahora, las interrupciones en la cadena de suministro todavía causan dolores de cabeza, y las empresas que recién comienzan a recuperarse de la pandemia de Covid-19 están ocupadas haciendo planes de contingencia para la escasez de gas.

Beiersdorf, un fabricante de productos para el cuidado de la piel, incluido Nivea, ha tenido un equipo de crisis desde mayo para implementar planes de respaldo, incluidos generadores diésel listos para usar, para garantizar que la producción continúe.

En Schmees, los costos ya elevados forzaron el cierre de un horno, lo que redujo la capacidad de la fundición para cumplir con los plazos. Los clientes que esperan que se entregue el acero inoxidable incluyen empresas que operan turbinas masivas utilizadas en barcos rompehielos y los artistas que las utilizan en sus esculturas.

El Sr. Schmees, un hombre enérgico que se enorgullece de haber cultivado una sólida cultura empresarial, planea exigir a sus empleados que trabajen seis días a la semana hasta fin de año, para garantizar que pueda cumplir con todas las demandas de la empresa hasta diciembre. Ese es el tiempo que está apostando a que el suministro de gas natural de Alemania continuará si Rusia corta el flujo por completo.

“La tragedia es que recién ahora nos damos cuenta de lo que nos hemos apostado con este gas barato de Rusia”, dijo el Sr. Schmeis.

catalina benhold Contribuyó al reportaje desde Berlín.

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