Las centrales eléctricas de Texas funcionan sin parar

(Bloomberg) — A medida que el calor de Texas eleva la demanda de energía a niveles récord, el operador de la red del estado está ordenando a las plantas que operen a un ritmo histórico, obligándolas a menudo a diferir el mantenimiento para seguir proporcionando electricidad. Esto ha ayudado a mantener las luces encendidas, por ahora, pero el enfoque a corto plazo está ejerciendo más presión sobre un sistema que ya se ha extendido cerca del límite.

La semana pasada, los funcionarios pidieron a los tejanos que limitaran su uso de electricidad durante una tarde abrasadora, cuando la demanda se acercaba a un suministro peligrosamente alto. Ahora, existe una creciente preocupación sobre cuánto tiempo las plantas de energía pueden mantener el ritmo agotador mientras funcionan sin parar, según Michelle Richmond, directora ejecutiva de Texas Competitive Power Advocates, un grupo de fabricantes de generadores.

“Las cosas se romperán”, dijo. “Tenemos una flota envejecida que se opera de manera más agresiva que nunca”.

Para satisfacer el aumento de la demanda de energía, Ercot, el operador de la red, depende en gran medida de un mecanismo denominado compromisos de unidades de fiabilidad para garantizar que haya un suministro adecuado. A las plantas se les ordena regularmente que entren en servicio, o que continúen operando, y que se salten cualquier mantenimiento programado. El procedimiento también pasa por alto las paradas por razones económicas o cualquier otro problema. Y Ercot usa la base más que nunca mientras el país lucha después de un clima severo.

El Texas Electrical Reliability Council, como se conoce oficialmente al operador, solicitó 2890 RUC para todo el sistema en la primera mitad de este año. Eso es más del triple de las 801 horas en la primera mitad de 2021, según datos del monitor de mercado independiente de Ercot proporcionado por Richmond. A lo largo de 2020 hubo 224 horas en RUC.

El problema, dijo Richmond, es que retrasar las reparaciones ahora probablemente volverá a atormentar a los propietarios de las centrales eléctricas.


“Si desactiva el mantenimiento preventivo porque es necesario para garantizar la confiabilidad, aumenta las posibilidades de que necesite una interrupción más extensa” más adelante, cuando las plantas comiencen a fallar, dijo.

Crecimiento de la población, cripto

La situación subraya que la red de Texas se basa en soluciones a corto plazo para lo que puede ser un problema a largo plazo. El país está luchando con un auge demográfico que ha llevado a una gran demanda. La minería de criptomonedas también despegó el año pasado, trayendo consigo las operaciones de la industria que consumen mucha energía. Mientras tanto, el cambio climático ha aumentado el potencial de eventos climáticos extremos que conducen a un mayor uso de electricidad, creando situaciones como la congelación mortal en febrero de 2021 que provocó apagones en todo el estado.

Brad Jones, director ejecutivo interino de Ercot, sabe que está caminando por una línea muy fina. Por otro lado, han sido seis las ocasiones en el último año que el uso de RUC ha permitido al operador evitar declarar emergencias en la red. O, como dijo Peter Lake, presidente de la Comisión de Servicios Públicos de Texas, en una audiencia el 22 de junio: seis veces cuando la red habría estado “al borde de un apagón continuo”.

Sin embargo, Jones dice que sabe que obligar a las plantas a permanecer en servicio aumenta el riesgo de fallas. Por ejemplo, la principal preocupación en esta época del año son las fugas en los tubos de las calderas, especialmente en las plantas más antiguas. Estas fugas no siempre significan que la planta deba cerrarse de inmediato, pero si no se controlan de cerca, pueden dar lugar a reparaciones más grandes y costosas.

“Por lo general, el generador puede funcionar durante un tiempo con la fuga de agua”, dijo Jones en una entrevista. “La pregunta es, ¿cuánto tiempo es eso?”

Jones dijo que el operador de la red está en contacto constante con los generadores y trabaja para darles tiempo para hacer reparaciones cuando las condiciones lo permitan. En última instancia, el país necesita más plantas de energía y los reguladores están trabajando en formas de hacer que eso suceda, dijo.

Michael Webber, profesor de recursos energéticos de la Universidad de Texas en Austin, dijo que Ercot y otros operadores enfrentan desafíos duales. La mayoría de las empresas programan el mantenimiento durante la primavera y el otoño, cuando el clima es templado y el uso de energía suele ser menor.

Pero el cambio climático significa que esas ventanas de clima templado se están acortando. Este año, por ejemplo, una ola de calor a principios de mayo obligó a algunos generadores a saltarse los ajustes. Y los períodos de mucho calor también duran más, lo que ejerce más presión sobre las centrales eléctricas que funcionan a plena capacidad durante semanas seguidas.

Weber, quien también es director de tecnología de Energy Impact Partners, un fondo de riesgo de tecnología limpia, dijo que mantener las plantas de energía, especialmente las más antiguas, puede llevar mucho tiempo y ser complejo.

“Tienes que desmantelar el laboratorio”, dijo. “No es algo que puedas hacer en dos horas”.

Todo esto se vio agravado por la obsolescencia de la flota estatal. La vida media de las plantas de carbón en Texas es de unos 50 años, y la vida media de las plantas de gas natural es de unos 30 años.

“Es como los humanos: necesitamos descansar y recuperarnos”, dijo Weber. “Si corremos a toda velocidad durante demasiado tiempo, podemos colapsar”.

© Bloomberg LP 2022



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