Rory McIlroy tiene un gran día en el Abierto Británico. Le sigue Víctor Hovland.

Calle. ANDREWS, Escocia — De pie en uno de los 112 bunkers del Old Course el sábado, Rory McIlroy estaba a punto de estar justo donde quería estar: en la cima de la clasificación del Abierto Británico.

Su golpe al hoyo 10 lo metió en problemas, pero no muchos, ya que se detuvo en medio de una trampa de arena que defendía el frente del green.

McIlroy tuvo espacio para balancearse libremente, y su segundo tiro voló por encima del borde del búnker, rebotó tres veces y luego rodó unos pocos pies más hacia la copa del águila.

El hit de 27 yardas del maestro le dio a McIlroy una ventaja de un golpe sobre Victor Hovland, su compañero de juego.

“Era una habilidad acercarse a algún lugar”, dijo McIlroy. “Pero fue una suerte que se metiera en el hoyo. Necesitas un poco de suerte de vez en cuando, especialmente en estos grandes torneos. Y eso fue una gran ventaja”.

Una agradable sorpresa fue una que podría marcar la diferencia entre ganar o perder un torneo importante, y Hovland obtuvo su propia bonificación el viernes cuando salió de un terreno accidentado desde 139 yardas para un Eagle en 15 compases.

Pero Hovland, el noruego de 24 años que se destacó en Oklahoma State antes de convertirse en profesional en 2019, no permitió que McElroy disfrutara solo del liderazgo por mucho tiempo. Rápidamente hizo rodar a McIlroy con un birdie en el día 10 que los colocó 15 por debajo del par, luego se batieron en duelo en los últimos nueve de los más históricos del golf.

McIlroy, de Irlanda del Norte, era sin duda un favorito del público, pero Hovland, una presencia dinámica, no se contuvo ante el desafío. Terminaron dos rondas idénticas de 66 y una parte del liderazgo en 16 bajo par que los dejó cuatro golpes por delante de un grupo perseguidor liderado por el estadounidense Cameron Young y el australiano Cameron Smith, ambos en 12 bajo par antes del domingo. .

Entre los cuatro primeros hombres en la clasificación, McIlroy, de 33 años, ya es un gran campeón, pero su última de cuatro victorias llegó en 2014 cuando ganó el Abierto Británico en el Royal Liverpool.

Desde entonces, ha tenido muchos domingos decepcionantes.

“No se te ha dado nada”, dijo, “y debo salir y ganármelo, tal como me he ganado todo lo demás en mi carrera”.

Otros grandes héroes también están al alcance. Scotty Scheffler, el estadounidense que ganó el Masters en abril y ocupó el puesto número uno del mundo, ocupa el puesto 11, empatado con Kim Se Woo de Corea del Sur. Dustin Johnson, dos veces ganador principal de los EE. UU. que recientemente saltó a la serie LIV Golf, está solo a la edad de 10 años después de un cambio de humor de 71 el sábado.

Fitzpatrick, el inglés que ganó el US Open este año, murió a los nueve años con Adam Scott, el campeón del Masters de 2013, y Tommy Fleetwood.

Pero si McIlroy y Hovland continúan brillando bajo presión como lo hicieron el sábado, es posible que no permitan que el grupo tenga muchas posibilidades de cerrar la brecha.

“Hay muchas cosas que pueden pasar”, dijo Hovland. “En esas circunstancias y en estas posiciones de pin, puedes jugar muy bien y tirar por igual, y eso también atrae a muchos otros jugadores”.

Se espera que el clima se mantenga relativamente templado el domingo, con vientos moderados y temperaturas a mediados de los 70 grados. Eso podría significar que más puntajes bajos fueron la norma en St Andrews en esta 150ª edición del Open Championship.

Varios jugadores dieron un gran espectáculo el sábado, incluido Shane Lowry, quien apareció en los Eagles de forma consecutiva los días 9 y 10; y Kevin Kisner, que apenas pasó el corte pero tuvo la mejor racha del día: un 7 bajo par 65 que lo colocó en el empate por el 13°.

“Es simplemente un lugar divertido para caminar y jugar al golf, y cuando te metes en los golpes, lo hace mucho más divertido”, dijo Kissner.

Esto parecía un buen resumen de un buen día en muchos campos de golf, pero el éxito en el antiguo campo todavía tiene un carácter especial incluso cuando los mejores golfistas del mundo se abren camino.

McIlroy es muy consciente de lo que significará la victoria del domingo para él y sus fanáticos, tal vez muy bien informado.

“Me encanta que he tenido tanto apoyo”, dijo. “Pero al mismo tiempo necesito quedarme en mi propio pequeño mundo mañana y jugar una buena ronda de golf y espero que eso sea suficiente”.

No fue suficiente deshacerse de Hovland en la tercera ronda. Ambos comenzaron el día a la edad de 10 años y en el penúltimo grupo, por delante del líder de la segunda ronda Smith y el líder de la primera ronda Young.

Hovland marcó un ritmo rápido desde el principio, haciendo cuatro pájaros seguidos, comenzando con un pájaro de 38 pies de altura puesto en 3 y 42 pies por 4. Pero McIlroy hizo sus propios pinzones en los números 5, 6 y 9 antes de que su águila saliera de la arena en el número 10 y otro pájaro en el número 15 le devolvió la franca ventaja.

Pero no pudo mantenerlo porque Hovland lo superó en 17, poniéndolo a la par mientras que McIlroy tuvo que aceptar un bogey.

A la edad de 18 años, terminaron la inolvidable gira como la habían comenzado, amarrados y con el ánimo renovado.

“Nos alimentamos unos a otros y superamos muy bien los últimos hoyos”, dijo McIlroy.

Esto fue pura competencia, pero no hubo lucha pesimista. Hubo choques de puños, sonrisas y mucha charla durante la mayor parte de la gira.

“Hablé de un montón de cosas”, dijo McIlroy. “Hablé de zapatos. Hable sobre lo que ha hecho en las últimas dos semanas. Regresó a su tierra natal en Noruega. Regresará a Noruega después de eso. Simplemente lo mantuve bonito y suelto”.

McIlroy puede ser nueve años mayor, pero desarrolló una buena relación con Hovland después de jugar (y perder) en el mismo equipo europeo de la Ryder Cup el año pasado. Pero aunque volverán a estar juntos el domingo, ya no son compañeros.

McIlroy intenta poner fin a una gran sequía de ocho años al ganar el último salón abierto. Hovland está tratando de convertirse en el primer hombre noruego en ganar un torneo importante.

“Es bastante loco donde crecí”, dijo Hovland. “Tengo que esforzarme, pero eso no significa que voy a dar marcha atrás mañana”.

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