Descubre el misterio del asteroide repentino: el barril hacia la Tierra desde el punto ciego

Hay aproximadamente 30.000 asteroides conocidos, según el Centro de Estudios Cercanos a la Tierra. Si bien algunos de ellos representan una amenaza inmediata, existe la posibilidad de que uno de los más grandes golpee el suelo y cause daños catastróficos. Por eso es tan importante el trabajo de investigadores como Luisa Fernanda Zambrano Marín de la Universidad de Florida Central.

Cuando el asteroide 2019 OK apareció repentinamente hacia la Tierra el 25 de julio de 2019, Luisa Fernanda Zambrano-Marin y el equipo de astrónomos del Observatorio de Arecibo en Puerto Rico rápidamente se pusieron a trabajar.

Después de recibir una alerta, los científicos del radar identificaron el asteroide que se acercaba al punto ciego de la Tierra, en oposición al Sol. Zambrano Marine y el equipo solo tuvieron 30 minutos para recopilar la mayor cantidad posible de lecturas de radar. El asteroide viajaba muy rápido, y esto fue todo el tiempo que estuvo fijando su vista desde Arecibo. La Universidad de Florida Central (UCF) opera el Observatorio de Arecibo de la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. en virtud de un acuerdo de cooperación.

Como el asteroide parecía salir de la nada y viajaba muy rápido, fue noticia.

Los resultados de Zambrano-Marín se publicaron el 10 de junio en el diario Revista de ciencia planetariasolo unas semanas antes de que el mundo celebre el Día del Asteroide, que es el 30 de junio, y está promoviendo la conciencia global para ayudar a educar al público sobre estas amenazas potenciales.

“Fue un verdadero desafío”, dice Zambrano Marin, científico planetario de la Universidad de California, Los Ángeles. “Nadie lo vio hasta que prácticamente pasó, así que cuando recibimos la alerta, tuvimos muy poco tiempo para actuar. Sin embargo, pudimos obtener mucha información valiosa”.

Observatorio de Arecibo

El Telescopio de Arecibo era un radiotelescopio reflector esférico de 305 m (1000 pies) construido en un cráter natural en el Observatorio de Arecibo ubicado cerca de Arecibo, Puerto Rico. La imagen aparece aquí en la primavera de 2019 antes de su colapso a finales de 2020. Crédito: UCF

Resultó que el asteroide tenía entre 0,04 y 0,08 millas (0,06 y 0,13 km) de diámetro y se movía rápido. Orbitó de 3 a 5 minutos, lo que significa que es una fracción de solo el 4,2 por ciento de los asteroides de giro rápido conocidos. Este es un grupo en crecimiento que, según los científicos, necesita más atención.

Según los datos, es probable que el asteroide sea de tipo C, que son asteroides compuestos de arcilla y rocas de silicato, o de tipo S, que está compuesto de silicatos y níquel hierro. Los asteroides de tipo C se encuentran entre los más comunes y antiguos de nuestro sistema solar. El tipo S es el segundo más común.

Para continuar con su investigación, Zambrano-Marín actualmente está examinando los datos adquiridos por la base de datos del Radar Planetario de Arecibo. A pesar de que el telescopio del observatorio colapsó en 2020, el equipo de Radar Planetario podrá utilizar el banco de datos existente, que abarca cuatro décadas. Las operaciones científicas continúan en los campos de las ciencias espaciales y atmosféricas, y el personal está renovando antenas de 12 metros para continuar con la investigación astronómica.

Marina Luisa Fernanda Zambrano

Universidad de California Fernanda Luisa Fernanda Zambrano-Marin científica planetaria trabaja en el Observatorio NSF de Arecibo. Crédito: Observatorio de Arecibo/UCF

“Podemos usar nuevos datos de otros observatorios y compararlos con las observaciones que hemos hecho aquí durante los últimos 40 años”, dice Zambrano-Marin. “Los datos de radar no solo ayudan a confirmar la información de las observaciones visuales, sino que también pueden ayudarnos a determinar las propiedades físicas y dinámicas, lo que a su vez nos puede dar una idea de las técnicas de difracción apropiadas si son necesarias para proteger el planeta”.

Hay aproximadamente 30,000 asteroides conocidos según el Centro de Estudios Cercanos a la Tierra, y aunque algunos representan una amenaza inmediata, existe la posibilidad de que uno de los más grandes pueda golpear la Tierra y causar daños catastróficos. Para esto[{” attribute=””>NASA keeps a close watch and system to detect and characterize objects once they are found. NASA and other space agencies nations have been launching missions to explore Near-Earth Asteroids to better understand what they are made of and how they move in anticipation of having to divert one heading for earth in the future.

The OSIRIS REx mission, which includes UCF Pegasus Professor of Physics Humberto Campins, is headed back to Earth with a sample of asteroid Bennu, which gave scientists a few surprises. Bennu was first observed at Arecibo in 1999. A new mission — NASA’s Double Asteroid Redirection Test (DART) mission — aims to demonstrate the ability to redirect an asteroid using the kinetic energy of a projectile. The spacecraft launched in November 2021 and is expected to reach its target — the Dimorphos asteroid — on September 26, 2022.

Zambrano-Marin and the rest of the team at Arecibo are working on providing the scientific community with more information about the many kinds of asteroids in the solar system to help come up with contingency plans.

This week the team at the Arecibo Observatory is holding a series of special events as part of the Asteroid Day awareness campaign. They include presentations, “ask a scientist” stations for those visiting the science museum at Arecibo, and on June 25 presentations about the DART mission in English and Spanish. The timing couldn’t be better as there are five known asteroids from the size of a car to a Boeing 747 that will be buzzing Earth before Asteroid Day, according to the Jet Propulsion Laboratory that keeps track of the celestial bodies for NASA. The closest approach is on June 25 with an object coming within 475,000 miles of Earth. For comparison, the moon is about 239,000 miles from Earth.

Zambrano-Marin has multiple degrees including a bachelor’s degree in applied physics from the Ana G. Mendez University System and a master’s in space sciences from the International Space University in France. She has published more than 20 articles and is a frequent speaker and presenter at conference around the world. She previously worked at the Vatican Observatory and as a consultant to the Caribbean University president. In addition to working on the planetary radar group at Arecibo, Zambrano-Marin also created the Arecibo Observatory Space Academy, an 18-week research program for pre-college students in Puerto Rico.

Reference: “Radar and Optical Characterization of Near-Earth Asteroid 2019 OK” by Luisa Fernanda Zambrano-Marin, Ellen S. Howell, Patrick A. Taylor, Sean E. Marshall, Maxime Devogèle, Anne K. Virkki, Dylan C. Hickson, Edgard G. Rivera-Valentín, Flaviane C. F. Venditti and Jon D. Giorgini, 10 June 2022, The Planetary Science Journal.
DOI: 10.3847/PSJ/ac63cd

The other team members on the study are: Sean Marshal, Maxime Devogele, Anne Virkki, and Flaviane Venditti from the Arecibo Observatory/UCF; Dylan C. Hickson formerly from Arecibo/UCF and now at Center for Wave Phenomena, Colorado School of Mines; Ellen S. Howell from Lunar and Planetary Laboratory, University of Arizona, Tucson; Patrick Taylor and Edgard Rivera-Valentin from Lunar and Planetary Institute, Universities Space Research Association, Houston; and Jon Giorgini from Solar System Dynamics Group, Jet Propulsion Laboratory.

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