En una paradoja, el aire limpio ahora se suma al calentamiento global | Ciencias

Es una de las paradojas del calentamiento global. La quema de carbón o gasolina libera gases de efecto invernadero que conducen al cambio climático. Pero también contiene partículas de contaminación que reflejan la luz solar y enfrían el planeta, compensando una fracción del calentamiento. Pero ahora, con la difusión de las técnicas anticontaminación, las nubes traviesas y su lado positivo comenzaron a disiparse.

Usando una combinación de observaciones satelitales, los investigadores encontraron que el impacto climático de la contaminación del aire global ha disminuido hasta en un 30% desde los niveles de 2000. Aunque esta es una buena noticia para la salud pública: se cree que las partículas finas en el aire, o aerosoles, matan a varios Millones de personas al año: malas noticias para el calentamiento global. El aire limpio impulsó efectivamente el calentamiento general del dióxido de carbono emitido durante el mismo tiempo entre un 15 % y un 50 %, estima Johannes Coase, científico climático de la Universidad de Leipzig y autor principal del estudio. Y a medida que la contaminación del aire continúa reduciéndose, dice, “hay mucho más de esto por venir”.

“Creo que sus conclusiones son correctas”, dice James Hansen, un científico climático jubilado de la NASA que llamó la atención sobre el “Acuerdo Faustiano” de contaminación por combustibles fósiles en 1990. durante todo este periodo. “Es como deducir las propiedades de la materia oscura no observada observando sus efectos gravitatorios”. Hansen espera una ráfaga de trabajo de seguimiento, ya que los investigadores buscan cuantificar el aumento del calentamiento.

Algunos aerosoles, como el negro de humo o el hollín, absorben calor. Pero las partículas reflectantes de nitrato y sulfato tienen un efecto refrescante. Durante muchos años, se formaron a partir de gases contaminantes que se escapaban de los tubos de escape de los automóviles, las chimeneas de los barcos y las chimeneas de las centrales eléctricas. Las técnicas para remover o eliminar esta contaminación se han extendido lentamente desde América del Norte y Europa al mundo en desarrollo. Fue solo en 2010 que la contaminación del aire en China comenzó a disminuir, por ejemplo, y las restricciones internacionales sobre los combustibles pesados ​​​​de azufre para búnkeres solo aparecieron en los últimos años.

El nuevo estudio, proporcionado como una introducción a la impresión a Química y Física Atmosférica En abril, y se espera que se publique en los próximos meses, creció directamente desde la evaluación climática de las Naciones Unidas del año pasado. Incluía estudios que mostraban disminuciones de aerosoles en América del Norte y Europa, pero sin tendencias globales claras. Coase y sus colegas pensaron que dos satélites de la NASA, Terra y Aqua, en funcionamiento desde 1999 y 2002, podrían ayudar.

Los satélites calculan la radiación entrante y saliente de la Tierra, lo que ha permitido a varios grupos de investigación, incluidos Quaas y sus colegas, rastrear el aumento del calor infrarrojo atrapado por los gases de efecto invernadero. Pero un instrumento en Aqua y Terra también mostró una disminución en la luz reflejada. Los modelos sugieren que la caída de los aerosoles es en parte responsable, dice Venkachalam Ramaswamy, director del Laboratorio de Dinámica de Fluidos Geofísicos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. “Es muy difícil encontrar razones alternativas para eso”, dice.

Quaas y sus colegas ahora han ido un paso más allá al usar dos instrumentos en Terra y Aqua que registran la nubosidad del cielo y, por lo tanto, la carga de aerosol. Desde 2000 hasta 2019, la neblina sobre América del Norte, Europa y el este de Asia ha disminuido significativamente, aunque sigue empeorando en la India, que depende del carbón.

Los aerosoles no solo reflejan la luz por sí solos; También pueden cambiar las nubes. Actuando como un núcleo en el que se condensa el vapor de agua, las partículas de contaminación reducen el tamaño de las gotas de las nubes y aumentan su número, haciendo que las nubes sean más reflectantes. La reducción de la contaminación debería anular el efecto, y utilizando las mismas herramientas, Quaas y su equipo encontraron reducciones claras en las concentraciones de gotas de nubes en las mismas áreas donde disminuyeron los aerosoles.

Joyce Benner, científica atmosférica de la Universidad de Michigan, Ann Arbor, dice que la evidencia en el artículo es clara. “Es genial que ya estemos viendo esto”, dice ella. “Esto contribuye mucho a los cambios climáticos que estamos viendo en la era actual”.

Stuart Jenkins, un estudiante de doctorado en Oxford que también estudia la disminución de los aerosoles, dice que es difícil decir cuánto ha afectado este reflejo decreciente al calentamiento reciente. En el próximo trabajo, Jenkins mostrará que ha habido mucha variación natural en los últimos 20 años para elegir el efecto de cielo despejado.

Cualquiera que sea la contribución exacta, seguramente crecerá a medida que la calidad del aire continúe mejorando en todo el mundo. Jan Cermak, científico de teledetección del Instituto de Tecnología de Karlsruhe, dice que la respuesta es no seguir contaminando. “La contaminación del aire está matando gente. Necesitamos aire limpio. No hay duda al respecto”. En cambio, se deben redoblar los esfuerzos para reducir los gases de efecto invernadero, dice.

Pero con el calentamiento de la Tierra alrededor de 1,2 grados centígrados desde la época preindustrial, Hansen cree que hay pocas esperanzas de reducir las emisiones lo suficientemente rápido como para alcanzar la meta de 1,5 grados centígrados que él y otros científicos han defendido. Entonces, dice, la solución podría volver a los aerosoles, esta vez propagados deliberadamente por la geoingeniería solar: la controvertida idea de elevar partículas de sulfato a la estratosfera y crear una neblina reflectante global. “Serán necesarias medidas correctivas temporales, y casi con certeza incluirán el uso intencional temporal de aerosoles para evitar efectos catastróficos”, dice.

Leave a Reply

Your email address will not be published.