La crisis climática está provocando olas de calor e incendios forestales. Así es cómo

Además de las temperaturas que superan los 40 grados centígrados (104 grados Fahrenheit), los incendios forestales están arrasando el sur de Europa con evacuaciones en ciudades de Italia y Grecia.

El calor abrasador es parte de un patrón global de calentamiento, que los científicos atribuyen a la actividad humana.

El cambio climático está haciendo que las olas de calor sean más calientes y más frecuentes. Este es el caso de la mayoría de las regiones de la Tierra, y ha sido confirmado por el Panel Internacional de Climatólogos de las Naciones Unidas (IPCC).

Las emisiones de gases de efecto invernadero de las actividades humanas han calentado el planeta en aproximadamente 1,2 °C desde la época preindustrial. Esta línea de base más cálida significa que se pueden alcanzar temperaturas más altas durante los eventos de calor extremo.

“Cada ola de calor que estamos viendo hoy se está volviendo más caliente y más frecuente debido al cambio climático”, dijo Frederic Otto, científico climático del Imperial College London que también codirige la colaboración de investigación de atribución climática global.

Pero hay otras condiciones que también afectan las olas de calor. En Europa, la circulación atmosférica es un factor importante.

Un estudio publicado en Nature este mes encontró que las olas de calor en Europa aumentaron de tres a cuatro veces más rápido que en otras latitudes medias del norte, como los Estados Unidos. Los autores relacionan esto con los cambios en la corriente en chorro, una rápida corriente de aire de oeste a este en el hemisferio norte.

Para averiguar cómo afecta el cambio climático a una ola de calor en particular, los científicos realizan “estudios de atribución”. Desde 2004, se han realizado más de 400 estudios de este tipo sobre fenómenos meteorológicos extremos, incluidos el calor, las inundaciones y las sequías, para calcular el papel que juega el cambio climático en cada uno.

Esto implica simular el clima moderno cientos de veces y compararlo con la simulación de un clima sin emisiones de gases de efecto invernadero causadas por el hombre.

Por ejemplo, los científicos que utilizaron World Weather Attribution determinaron que una ola de calor sin precedentes en Europa Occidental en junio de 2019 ahora tenía 100 veces más probabilidades de ocurrir en Francia y los Países Bajos que si los humanos no hubieran cambiado el clima.

Las olas de calor seguirán agravándose

El calentamiento global ya está provocando eventos de calor extremo.

“En promedio en la Tierra, las temperaturas extremas que habrían ocurrido una vez cada 10 años sin la influencia humana en el clima ahora son tres veces más frecuentes”, dijo Sonia Seneviratne, científica climática del Instituto Europeo de Tecnología en Zúrich.

Las temperaturas solo dejarán de aumentar si los humanos dejan de agregar gases de efecto invernadero a la atmósfera. Hasta entonces, las olas de calor solo empeorarán. Si no se aborda el cambio climático, las temperaturas extremas aumentarán aún más peligrosamente.

Los países acordaron en virtud del acuerdo global de París de 2015 reducir las emisiones lo suficientemente rápido como para limitar el calentamiento global a 2 °C y apuntar a 1,5 °C para evitar sus efectos más peligrosos. Las políticas actuales no reducirán las emisiones lo suficientemente rápido como para lograr ninguno de los dos objetivos.

El Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático dice que una ola de calor que ocurre una vez cada década en la era preindustrial ocurrirá 4,1 veces cada década con 1,5 °C de calentamiento y 5,6 veces con 2 °C.

Permitir que pase 1,5 °C de calentamiento significa que la mayoría de los años se verán “afectados por eventos cálidos en el futuro”, dijo Sniferatne.

El cambio climático está provocando incendios forestales

El cambio climático está aumentando las condiciones cálidas y secas que ayudan a que los incendios se propaguen más rápido, ardan por más tiempo y se vuelvan más intensos.

En el Mediterráneo, esto contribuyó a que la temporada de incendios comenzara antes y quemara más tierra. El año pasado, más de medio millón de hectáreas de tierra se quemaron en la Unión Europea, lo que la convirtió en la segunda peor temporada de incendios forestales registrada después de 2017.

El clima cálido también drena la humedad de la vegetación, convirtiéndola en combustible seco que ayuda a propagar los incendios.

“Las condiciones más cálidas y secas en este momento hacen que sea más común [fires] Es más serio, dijo Mark Barrington, científico jefe de Copernicus.

Países como Portugal y Grecia sufren incendios durante la mayor parte del verano y tienen la infraestructura para tratar de manejarlos, a pesar de que ambos recibieron ayuda de emergencia de la Unión Europea este verano. Pero las temperaturas más altas también empujan los incendios forestales a áreas con las que no están familiarizados y, por lo tanto, están menos preparados para enfrentarlos.

La gestión forestal y las fuentes de ignición también son factores importantes. En Europa, más de nueve de cada 10 incendios son provocados por actividades humanas, como incendios provocados, barbacoas de un solo uso, líneas eléctricas o cristales rotos, según datos de la UE. Pero la crisis climática suele crear condiciones que empeoran mucho los efectos de estos incendios.

Los países, incluida España, se enfrentan al desafío de una población rural cada vez más reducida, a medida que la gente se muda a las ciudades, dejando a la mano de obra más pequeña para limpiar la vegetación y evitar el “combustible” de la acumulación de incendios forestales.

Algunas acciones pueden ayudar a reducir los incendios intensos, como los incendios controlados que imitan los incendios de baja intensidad en los ciclos naturales de los ecosistemas, o la inserción de claros dentro de los bosques para evitar que los incendios se propaguen rápidamente en grandes áreas.

Pero los científicos están de acuerdo en que sin recortes drásticos en los gases de efecto invernadero que causan el cambio climático, las olas de calor, los incendios forestales, las inundaciones y las sequías solo empeorarían exponencialmente.

“Cuando miramos hacia atrás a la actual temporada de incendios en una o dos décadas, probablemente parezca moderada en comparación”, dijo Victor Risco de Dios, profesor de ingeniería forestal en la Universidad de Lleida de España.

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