EXCLUSIVA: Subsidiaria de Hyundai usó mano de obra infantil en planta de Alabama

LOVERN, Alabama (Reuters) – Una subsidiaria de Hyundai Motor Co. usó mano de obra infantil en una planta que proporciona piezas para la línea de ensamblaje del fabricante de automóviles coreano en las cercanías de Montgomery, Alabama, según la policía del área, la familia de tres trabajadores menores de edad. y ocho empleados anteriores y actuales de la fábrica.

Estas personas dijeron que trabajadores menores de edad, en algunos casos tan jóvenes como de 12 años, habían trabajado recientemente en una planta de estampado de metales operada por SMART Alabama LLC. SMART, incluida por Hyundai en documentos corporativos como una unidad de propiedad mayoritaria, suministra piezas para algunos de los automóviles y SUV más famosos fabricados por el fabricante de automóviles de Montgomery, la planta de ensamblaje líder en Estados Unidos.

En un comunicado el viernes, Hyundai (005380.KS) dijo que “no tolera las prácticas laborales ilegales en ninguna entidad de Hyundai. Contamos con políticas y procedimientos que exigen el cumplimiento de todas las leyes locales, estatales y federales”. No respondió preguntas detalladas de Reuters sobre los hallazgos de esta historia.

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SMART, en una declaración separada, dijo que sigue las leyes federales, estatales y locales y “niega cualquier afirmación de que contrató a sabiendas a alguien que no era elegible para contratar”. La compañía dijo que depende de las agencias de empleo temporal para cubrir puestos de trabajo y espera que “estas agencias cumplan con la ley en el reclutamiento, contratación y empleo de trabajadores en sus instalaciones”.

SMART no respondió preguntas específicas sobre los trabajadores citados en esta historia o escenas en el trabajo que ellos y otras personas familiarizadas con la planta describieron.

Reuters se enteró de la presencia de trabajadores menores de edad en el proveedor propiedad de Hyundai luego de la breve desaparición en febrero de una niña inmigrante guatemalteca de la casa de su familia en Alabama.

La niña, que cumple 14 años este mes, y sus dos hermanos, de 12 y 15 años, trabajaron en la fábrica a principios de este año y no fueron a la escuela, según personas familiarizadas con su trabajo. Su padre, Pedro Tze, confirmó los relatos de estas personas en una entrevista con Reuters.

La policía de Enterprise, la ciudad natal de la familia Tze, dijo a Reuters que la niña y sus hermanos trabajaban para Smart. La policía, que ayudó a localizar a la niña desaparecida, fijó la hora para buscarla por su nombre en una alerta pública.

Reuters no usa su nombre en este artículo porque es menor de edad.

La fuerza de Policía de Enterprise, a unas 45 millas de la fábrica en Luverne, no tiene jurisdicción para investigar posibles violaciones de la ley laboral en la fábrica. En cambio, el investigador de Enterprise Police, James Sanders, dijo a Reuters que la fuerza notificó a la oficina del fiscal general del estado después del incidente.

Mike Lewis, portavoz de la Oficina del Fiscal General de Alabama, se negó a comentar. No está claro si la Oficina u otros investigadores se han puesto en contacto con SMART o Hyundai sobre posibles violaciones.

Los hijos de Pedro Tze, que ahora están inscritos en el próximo semestre, se encontraban entre un grupo más grande de trabajadores menores de edad que encontraron trabajo en el proveedor propiedad de Hyundai en los últimos años, según entrevistas con docenas de empleados y trabajadores de fábrica anteriores y actuales. . reclutas

Dijeron que muchos de estos menores abandonaron la escuela para trabajar turnos largos en la fábrica, una instalación en expansión con un historial documentado de violaciones de salud y seguridad, incluido el riesgo de amputaciones.

La mayoría de los empleados actuales y anteriores que hablaron con Reuters lo hicieron bajo condición de anonimato. Reuters no pudo determinar la cantidad exacta de niños que pudieron haber trabajado en la planta de SMART, lo que se les pagó a los menores u otros términos de su empleo.

Las revelaciones de trabajo infantil en la cadena de suministro de Hyundai en EE. UU. podrían desencadenar una reacción violenta de los consumidores, regulatoria y de reputación para uno de los fabricantes de automóviles más poderosos y rentables del mundo. En su “Política de derechos humanos” publicada en línea, Hyundai dice que prohíbe el trabajo infantil en toda su fuerza laboral, incluidos los proveedores.

La compañía dijo recientemente que se expandirá a los Estados Unidos y planea inversiones por más de $ 5 mil millones, incluida una nueva planta de vehículos eléctricos cerca de Savannah, Georgia.

“Los consumidores deberían estar indignados”, dijo David Michaels, ex subsecretario de trabajo de EE. UU. para la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional, o OSHA, cuyos hallazgos fueron vistos por Reuters.

“Deberían saber que estos autos están siendo construidos, al menos en parte, por trabajadores que son niños y necesitan estar en la escuela en lugar de arriesgar sus vidas y sus extremidades porque sus familias necesitan desesperadamente los ingresos”, agregó.

En un momento en que Estados Unidos experimenta escasez de mano de obra y se interrumpen las cadenas de suministro, los expertos en empleo dijeron a Reuters que existe un mayor riesgo de que los niños, especialmente los inmigrantes ilegales, terminen en lugares de trabajo peligrosos e ilegales para menores.

En Enterprise, hogar de una activa industria avícola, Reuters relató a principios de este año cómo un menor de edad guatemalteco, que emigró solo a los Estados Unidos, encontró trabajo en una planta procesadora de pollo local. Lea más.

‘Demasiado pequeño’

Las leyes federales y de Alabama limitan que los menores de 18 años trabajen en operaciones de presión y estampado de metales como SMART, donde la proximidad a maquinaria peligrosa puede ponerlos en riesgo. La ley de Alabama también exige que los niños menores de 17 años estén inscritos en la escuela.

Michaels, ahora profesor en la Universidad George Washington, dijo que la seguridad de los proveedores de Hyundai en los Estados Unidos fue una preocupación frecuente en OSHA durante sus ocho años al frente de la agencia hasta su partida en 2017. Michaels visitó Corea en 2015 y dijo que advirtió a la compañía Ejecutivos de Hyundai que la gran demanda de repuestos ‘justo a tiempo’ provocó agujeros de seguridad.

La planta SMART fabrica piezas para los populares Elantra, Sonata y Santa Fe, que hasta junio representaban casi el 37% de las ventas de Hyundai en los Estados Unidos, según el fabricante de automóviles. Los registros federales muestran que la planta ha recibido repetidas sanciones de la Administración de Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA) por violaciones de salud y seguridad.

Una revisión de registros de Reuters muestra que SMART ha sido valorado en al menos $ 48,515 en sanciones de OSHA desde 2013, y fue multado tan recientemente como este año. Las inspecciones SMART de OSHA han documentado violaciones que incluyen riesgos de amputación y aplastamiento de plantas.

La planta, cuyo sitio web dice que tiene la capacidad de suministrar piezas para hasta 400.000 automóviles cada año, también ha tenido problemas para retener la mano de obra para satisfacer la demanda de Hyundai.

A fines de 2020, SMART escribió una carta a los funcionarios consulares de EE. UU. en México solicitando una visa para un trabajador mexicano. La carta, escrita por Gary Sport, director gerente de Smart y revisada por Reuters, decía que la planta tenía “una grave falta de personal” y que Hyundai “no toleraría tales carencias”.

SMART no respondió a las preguntas de Reuters sobre la carta.

A principios de este año, los abogados presentaron una demanda colectiva contra SMART y varias empresas de contratación que ayudan a proporcionar visas estadounidenses a los trabajadores. La demanda, presentada en el Tribunal de Distrito de EE. UU. para el Distrito Norte de Georgia en nombre de un grupo de unos 40 trabajadores mexicanos, alega que a algunos de los empleados, que fueron contratados como ingenieros, se les ordenó realizar trabajos de baja categoría.

Smart en los documentos de la corte calificó las acusaciones en la demanda como “sin fundamento” y “merecido”.

Muchos de los menores de edad de la fábrica fueron contratados a través de agencias de empleo, según los trabajadores actuales y anteriores de SMART y las agencias de empleo locales.

Si bien los reclutadores ayudan a cubrir puestos de trabajo industriales en todo el país, los defensores del trabajo los han criticado a menudo por permitir que los grandes empleadores subcontraten la responsabilidad de verificar la elegibilidad de los empleados para trabajar.

Hay alrededor de 50 trabajadores menores de edad entre diferentes turnos en la planta, dijo un ex trabajador de SMART, un inmigrante adulto que se fue a buscar otro trabajo en la industria automotriz el año pasado, y agregó que conoce personalmente a algunos de ellos. Otra trabajadora adulta de SMART, una ciudadana estadounidense que dejó la fábrica el año pasado, dijo que trabajaba con alrededor de una docena de menores en su turno.

Otra exempleada, Tabatha Moultry, de 39 años, trabajó en la línea de ensamblaje SMART durante varios años hasta 2019. Moultry dijo que la planta ha logrado una alta rotación y depende cada vez más de los trabajadores inmigrantes para mantenerse al día con las demandas de producción intensiva. Dijo que recordaba haber trabajado con una niña inmigrante que “parecía tener 11 o 12 años”.

Las aves de corral dijeron que la niña vendría a trabajar con su madre. Cuando le pregunté a Moultry su edad real, la niña dijo que tenía trece años. Poultry no proporcionó más detalles sobre la niña y Reuters no pudo confirmar su versión de forma independiente.

Tze, el padre de la niña desaparecida, llamó a la Policía de Enterprise el 3 de febrero, después de que ella no regresara a casa. La policía ha emitido una alerta ámbar, que es una advertencia general cuando la policía cree que un niño está en peligro.

También lanzaron una búsqueda de Álvaro Cocol, de 21 años, otro inmigrante guatemalteco y trabajador de SMART en la época que Tze pensó que podría estar con ella. Utilizando datos de geolocalización de teléfonos móviles, la policía localizó a Kokol y a la niña en un estacionamiento en Athens, Georgia.

La niña les dijo a los oficiales que Kokol era un amigo y que viajaron allí para buscar otras oportunidades laborales. Kokul fue arrestado y luego deportado, según personas familiarizadas con su deportación. Kukul no respondió a un mensaje de Facebook de Reuters solicitando comentarios.

Después de que la desaparición condujera a la cobertura de las noticias locales, SMART despidió a varios trabajadores menores de edad, según ex empleados y otros residentes locales familiarizados con la planta. Las fuentes dijeron que el interés de la policía generó temores de que las autoridades pronto puedan tomar medidas estrictas contra otros trabajadores menores de edad.

El padre Tze trabajó una vez para SMART y ahora realiza trabajos ocasionales en las industrias de la construcción y la silvicultura. Le dijo a Reuters que lamentaba que sus hijos hubieran ido a trabajar. Agregó que la familia necesitaba cualquier ingreso que pudiera obtener en ese momento, pero ahora está tratando de seguir adelante.

“Todo ha terminado ahora”, dijo. “Los niños no están trabajando y en otoño estarán en la escuela”.

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Edición de Paolo Prada

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