Las estrictas metas de inflación de los bancos centrales han causado daños económicos

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Un gran experimento en política monetaria está llegando a su fin. La semana pasada, el Banco Central Europeo anunció el mayor aumento de tasas en dos décadas, lo que llevó la tasa de interés de referencia a solo el cero por ciento. Nunca antes, en el transcurso de unos 5.000 años de préstamos, las tasas de interés habían caído tan bajo. Aquellos que lamentan las consecuencias del dinero fácil se apresuran a culpar a los banqueros centrales. Pero el problema surge de los estrictos mandatos de inflación que tienen que seguir.

En 1990, el Banco de la Reserva de Nueva Zelanda se convirtió en el primer banco central en adoptar un objetivo oficial. En 1997, también se asignó un objetivo al recién independizado Banco de Inglaterra, como fue el caso del Banco Central Europeo cuando abrió sus puertas un año después. Después de la crisis financiera mundial, tanto la Reserva Federal como el Banco de Japón intervinieron. Lo que el gobernador del Banco de Japón, Haruhiko Kuroda, denominó el “punto de referencia global” -un objetivo de inflación de alrededor del 2 por ciento- cumplió varias funciones: proporcionar a los bancos centrales un punto de referencia claramente definido, solidificar las expectativas de inflación y aliviar la responsabilidad de los políticos en la política monetaria.

El problema es que cada vez que una organización se guía por un objetivo específico, el juicio crítico tiende a fallar. Como escribió el difunto politólogo Donald Campbell, “cuanto más se utilice un indicador social cuantitativo en la toma de decisiones sociales”, mayor será el riesgo de que los procesos involucrados se distorsionen y corrompan. Este problema es bien conocido en los círculos de elaboración de políticas monetarias. En la década de 1970, Charles Goodhart, de la London School of Economics, observó que cada vez que el Banco de Inglaterra apunta a una medida particular de la oferta monetaria, la relación anterior de esa medida con la inflación se rompe. La Ley de Goodhart establece que cualquier medida utilizada para el control no es confiable.

La meta de inflación está en línea con la cifra. En gran parte gracias a la globalización y los avances tecnológicos, las presiones inflacionarias disminuyeron en la década de 1990, lo que permitió a los banqueros centrales recortar las tasas de interés. Después de la caída de las puntocom a principios de siglo, los temores de deflación llevaron a la Reserva Federal a fijar la tasa de los fondos federales en un 1 por ciento, el mínimo de la posguerra. Se produjo un auge crediticio mundial. La recesión que siguió desató presiones deflacionarias más fuertes. La Fed procedió a reducir la tasa de interés a cero. En Europa y Japón, las tasas se volvieron negativas por primera vez en la historia.

Durante la próxima década, los banqueros centrales justificaron sus acciones con referencia a sus metas de inflación. Sin embargo, estos objetivos han producido una serie de casos de corrupción y distorsión. Las tasas de interés extremadamente bajas han empujado al mercado de valores de EE. UU. a cerca de valoraciones récord y han proporcionado el ímpetu para la “burbuja de todo” en una variedad de activos que van desde las criptomonedas hasta los autos antiguos. Los inversores tenían que “perseguir el rendimiento”, lo que les hizo asumir más riesgos. La caída de los tipos a largo plazo perjudicó el ahorro y provocó un aumento masivo del déficit de pensiones. El dinero fácil mantuvo a flote el negocio de los zombis e inundó Silicon Valley con capital ciego. Las empresas y los gobiernos han aprovechado el crédito barato para endeudarse más.

La mayoría de los economistas asumen que las tasas de interés simplemente reflejan lo que sucede en lo que ellos llaman la “economía real”. Pero, dice Claudio Borio del Banco de Pagos Internacionales, el costo de los préstamos refleja y, a su vez, afecta la actividad económica. En opinión de Borio, la era de las tasas de interés ultrabajas ha desequilibrado la economía mundial. Como él lo expresó, las tasas más bajas llevaron a tasas más bajas.

Durante la pandemia, los banqueros centrales todavía luchaban por cumplir sus objetivos de inflación cuando redujeron las tasas de interés e imprimieron billones de dólares, gran parte de los cuales sus gobiernos usaron para contrarrestar los costos extraordinarios de los cierres. Ahora, la inflación ha vuelto y los bancos centrales se esfuerzan por recuperar el control sin perturbar la economía ni provocar otra crisis financiera. El hecho de que las tasas de política monetaria sean mucho más bajas que la inflación, en ambos lados del Atlántico, indica que los responsables de la política monetaria ya no persiguen ciegamente sus objetivos inflacionarios excluyendo todas las demás consideraciones.

Esto es bienvenido. Pero los políticos electos no pueden seguir eludiendo su responsabilidad. Deben reconsiderar los mandatos de los bancos centrales, teniendo en cuenta el impacto de la política monetaria no solo en la inflación a corto plazo, sino también en las valoraciones de los activos (en particular, los bienes inmuebles), el apalancamiento, la estabilidad financiera y la inversión. Experimentar con tasas cero y negativas ha hecho mucho daño. Nunca se debe repetir. Como dice Mervyn King, ex gobernador del Banco de Inglaterra: “No apuntamos a las cosas que deberíamos haber apuntado y apuntamos a las cosas que no deberíamos, y no hay salud en la economía”.

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