La búsqueda de asteroides en el crepúsculo lleva al descubrimiento de rocas espaciales que no solemos ver

Durante décadas, el método estándar para buscar asteroides en nuestro sistema solar ha sido escanear el cielo nocturno en busca de puntos de luz que se muevan rápidamente, pero un nuevo método para buscar estas rocas espaciales en el crepúsculo también ha resultado fructífero. Es muy difícil sacarlo, pero al escanear partes del cielo al anochecer, los astrónomos han podido encontrar grandes asteroides que de otro modo no se habrían visto.

Los dos buscadores de asteroides más grandes en este momento son el Observatorio Pan-STARRS de Hawái y el Catalina Sky Survey, que opera varios telescopios fuera de Arizona. Durante la última década, estos dos programas han sido los principales cazadores de asteroides cercanos a la Tierra. Pero principalmente están mirando hacia el cielo nocturno, apartando la mirada del sol. Esto limita las partes del cielo que pueden observar a la región alrededor de la Tierra y el sistema solar exterior.

Recientemente, los cazadores de asteroides han estado usando sus telescopios hacia El sol justo después del atardecer o antes del amanecer. El cielo estaba nublado en ese momento, pero aún lo suficientemente brillante como para dificultar la búsqueda. Pero al encontrarse con los crepúsculos, los cazadores de asteroides han podido encontrar muchos asteroides que cruzan la órbita de la Tierra y algunos de ellos orbitan en el interior del sistema solar. Al observar en el crepúsculo, los científicos que trabajan con el Telescopio Blanco de cuatro metros en Chile encontraron el primer asteroide conocido que orbita más cerca del sol que Venus y el asteroide potencialmente peligroso más grande en la Tierra encontrado en los últimos años. (No te preocupes, no habrá cruces de carreteras con el planeta.)

Scott Sheppard, astrónomo de la Carnegie Institution for Science, quien explicó este método de auroras en un artículo para CienciasCuenta el borde. “Por eso, siempre pienso que es genial vigilar las áreas que otras personas no están mirando”.

La caza de asteroides es bastante difícil, incluso cuando se busca de noche. Los asteroides cercanos a la Tierra aparecen como puntos de luz muy tenues y brumosos esparcidos por el cielo. Los asteroides no emiten luz por sí mismos, sino que reflejan la luz del Sol, por lo que estos pequeños puntos son fáciles de ver por la noche. Pero solo podemos ver una parte del cielo en la oscuridad. “El día cubre la mitad del cielo y la noche cubre la mitad del cielo”, dice Sheppard. “Entonces, si solo estás mirando la noche, solo estás observando la mitad del cielo”. Muchos de los asteroides que pasan la mayor parte de su tiempo dentro del Sistema Solar nunca aparecen de noche; Solo se pueden encontrar durante el día, que es demasiado brillante para ser visto.

Buscar en la aurora puede ayudar a revelar algunos de estos misterios, pero dificulta la búsqueda de asteroides. Los cazadores de asteroides están particularmente interesados ​​en un período específico de auroras, entre 10 y 15 minutos justo antes del amanecer y entre 10 y 15 minutos después del atardecer, según Sheppard. Esto no les da a los astrónomos mucho tiempo para encontrar estos turbios puntos de luz, y luego, si detectan uno, tienen que volver a observarlo en el mismo período de tiempo para confirmar su ubicación.

El mayor dolor de cabeza de todos es el resplandor del sol. “Cuando tomas una foto, el fondo es mucho más brillante, por lo que el sujeto no se destaca fácilmente cuando tienes un fondo muy ruidoso”, dice Sheppard. Esta dificultad se ve agravada por el hecho de que los telescopios apuntan casi hacia el horizonte para poder observar el cielo que rodea naturalmente al sol. Esto significa que los telescopios en realidad están observando a través de la atmósfera de la Tierra más de lo habitual, y mucho más aire que si el telescopio estuviera apuntando hacia arriba y hacia afuera. Esto hace que los puntos de luz borrosos sean aún más borrosos. Sobre todo, el ángulo en el que estos asteroides están asociados con el Sol hace que estén solo parcialmente iluminados.

A pesar de todo esto, los astrónomos en el pasado usaban telescopios mucho más pequeños, de aproximadamente un metro de diámetro, para buscar asteroides en los crepúsculos. Pero a partir del verano pasado, Sheppard y su equipo utilizaron una cámara especial llamada Cámara de Energía Oscura en el Telescopio Blanco de cuatro metros de la Fundación Nacional de Ciencias. Su búsqueda ha revelado tres nuevos asteroides notables, incluido el potencialmente peligroso 2022 AP7. Tiene un tamaño de aproximadamente un kilómetro y cruza la órbita de la Tierra, según Sheppard, aunque se supone que no debe acercarse al planeta. Su tamaño y trayectoria técnicamente lo colocan en la categoría de “potencialmente peligroso”, una categoría reservada para asteroides de brillo específico que se encuentran a cierta distancia de la Tierra. La mayoría de estos asteroides ya han sido detectados porque los astrónomos han estado ansiosos por encontrarlos debido a su potencial para causar estragos en la Tierra si chocan con nosotros.

Además del telescopio Blanco de cuatro metros, los astrónomos también utilizaron el Zwicky Transient Facility Telescope de 48 pulgadas, ubicado en California, para encontrar asteroides en el crepúsculo, donde lograron detectar algunas rocas espaciales. Si bien encontrar más asteroides es claramente una bendición para la defensa planetaria, Sheppard dice que también se trata de comprender mejor cómo se mueven los asteroides alrededor de nuestro vecindario cósmico. Se cree que muchos asteroides se originan en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter, pero los astrónomos sienten curiosidad por saber si hay depósitos desconocidos de rocas espaciales que contribuyan a la formación de asteroides en otros lugares. Y la investigación sobre la aurora puede ayudar a responder esa pregunta.

“Nuestro objetivo principal con la encuesta es comprender la población de estos asteroides muy interesantes para darnos una visión global de dónde vienen y cómo se mueven alrededor del sistema solar”, dice Sheppard.

Actualización 25 de julio, 12:45 p. m. ET: Esta historia se ha actualizado para mostrar cuándo los astrónomos buscan asteroides en el crepúsculo.

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