Asia recurre a la energía nuclear como el clima, Ucrania borra la memoria de Fukushima | Energía nuclear

Taipéi, Taiwán y Kuala Lumpur, Malasia – Más de una década después de que el desastre de Fukushima destrozara la confianza en la energía nuclear, Asia está experimentando un renacimiento nuclear.

Desde China hasta Corea del Sur y Japón, las naciones asiáticas se apresuran a buscar una fuente de energía con bajas emisiones de carbono a medida que se acelera la crisis climática, y el aumento de los precios de la energía y las preocupaciones sobre la seguridad energética superan las preocupaciones de seguridad anteriores.

Japón ha comenzado a reiniciar plantas nucleares que han estado inactivas desde el desastre de 2011, y el primer ministro Fumio Kishida se comprometió a tener al menos nueve reactores en funcionamiento para la temporada de invierno del norte para satisfacer las crecientes necesidades energéticas del país.

En Corea del Sur, el nuevo presidente electo, Yoon Seok-yeol, reanudó la construcción de dos reactores y extendió la vida útil de dos reactores operativos, revirtiendo la promesa de su predecesor, Moon Jae-in, de eliminar gradualmente la energía nuclear.

China, que impuso una moratoria de un año a las nuevas plantas nucleares tras el desastre de Fukushima, tiene al menos 52 reactores nucleares en construcción o planificados —más que el resto del mundo combinado— con propuestas para más de 150 más, según el científico . La asociación nuclear que representa a la industria.

India y Pakistán, los cuales tienen planes ambiciosos para expandir sus ya formidables capacidades nucleares, iniciar operaciones o comenzar nuevos proyectos nucleares en los últimos meses.

Incluso Taiwán, donde el sentimiento antinuclear en Asia sigue más arraigado, ha visto una disminución de la resistencia después de una serie de cortes de energía y una creciente preocupación por la seguridad energética futura de la isla autónoma.

Las emisiones nucleares representan un cambio fundamental en las prioridades, ya que los fenómenos meteorológicos extremos, incluida una ola de calor sin precedentes en Europa y la guerra en Ucrania, subrayan la necesidad de asegurar abundante energía limpia para la futura prosperidad de la región.

Ahn Se-hyun, vicepresidente de asuntos internacionales y director del Centro de Estudios Estratégicos sobre Seguridad Energética de la Universidad de Seúl, dijo a la isla.

El desastre nuclear de Fukushima en 2011 impulsó un aumento del sentimiento antinuclear en Asia [File: Jo Yong-Hak/Reuters]

Incluso antes de Fukushima, la energía nuclear no estuvo exenta de controversia en la región a pesar de producir mucho menos carbono que los combustibles fósiles y proporcionar una producción más confiable que la eólica, la solar, el carbón o el gas.

Los escándalos que van desde el descubrimiento de componentes deficientes hasta inspecciones laxas y malas prácticas corporativas han diezmado la imagen de la industria.

El almacenamiento de desechos nucleares sigue siendo un dolor de cabeza político y ambiental, con la tecnología de reciclaje de combustible gastado aún en pañales, mientras que el espectro de la fusión nuclear se cierne sobre la imaginación del público incluso a medida que avanza la seguridad en los reactores de nueva generación.

En Corea del Sur y Taiwán, la energía nuclear también ha tenido que lidiar con una asociación de larga data con gobiernos autoritarios anteriores, lo que dificulta venderla a los partidos de izquierda que ayudaron a marcar el comienzo de la democracia.

Si bien se estima que la energía nuclear produce alrededor de una décima parte del carbono que produce el lignito, algunos activistas ambientales argumentan que todavía produce emisiones inaceptablemente altas en comparación con las energías renovables como la solar y la eólica.

“A los técnicos les encanta porque se ve limpio en el punto del suministro de electricidad, pero eso ignora los costos dañinos en otras partes del ciclo de vida, como las minas de uranio, las plantas de uranio, el procesamiento de combustible y los depósitos de desechos”, dijo Benjamin K Sovacol, profesor de política energética en la Escuela de Negocios de la Universidad de Sussex, que ha estudiado la energía nuclear en Asia, dijo a Al Jazeera.

“Cuando se tienen en cuenta estos factores, algunas plantas de energía nuclear tienen la misma huella de carbono que el gas natural, que es un combustible fósil”.

Sovacol dijo que su investigación también indica que centrar las políticas gubernamentales en aumentar la eficiencia energética y mejorar los edificios sería una inversión mejor y más rentable que construir cinco nuevas plantas nucleares.

“Invertir en energía nuclear es como combatir el hambre en el mundo con caviar”, dijo.

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Pero a medida que Asia se enfrenta a una crisis energética cada vez más profunda, los gobiernos están prestando cada vez más atención a la energía nuclear.

Japón, que importa el 98 por ciento de su suministro de energía, ha evitado por poco apagones frecuentes en los últimos años, ya que su apuesta por el GNL se puso a prueba en inviernos excepcionalmente fríos y olas de calor sin precedentes. La invasión rusa de Ucrania ha aumentado las preocupaciones sobre la seguridad energética en la segunda economía más grande de Asia, donde el gas natural licuado ruso representó el 9% de sus importaciones el año pasado.

En una encuesta de Nikkei en marzo, el 53 por ciento de los encuestados dijo que preferiría reiniciar las plantas nucleares fuera de servicio. Según el plan más reciente de Tokio para alcanzar la neutralidad de carbono para 2050, Kishida prevé que el país genere del 20 al 22 por ciento de sus necesidades energéticas a través de la energía nuclear.

Dan Shulman, director ejecutivo de Schulman Consulting, una firma de consultoría energética con sede en Tokio, dijo que a pesar de vivir el desastre de Fukushima, el público japonés ya estaba comenzando a sentir el impacto de los altos precios de la energía y un suministro de energía inestable.

“Esta es la primera vez desde Fukushima… que ya ha habido anuncios oficiales del gobierno que dicen que estamos al borde de un apagón y que todos necesitan ahorrar energía”, dijo Shulman a Al Jazeera.

China ha sido, con mucho, el mayor impulsor de las emisiones nucleares en la región, con planes para aumentar su producción nuclear en un 40 por ciento a 70 gigavatios para 2025 y tiene más plantas nucleares que el resto del mundo combinado para mediados de siglo. Entre 2011 y 2021, el país aumentó su producción de energía nuclear en casi un 400 por ciento, construyendo 39 de las 68 nuevas unidades de energía nuclear añadidas en todo el mundo, según la Asociación Nuclear Mundial.

Para el gobernante Partido Comunista, la energía nuclear promete aliviar no solo las preocupaciones sobre la seguridad climática y energética, sino también algunas de las peores contaminaciones del aire del mundo. China es actualmente el mayor consumidor de carbón del mundo y proporciona el 56 por ciento de sus necesidades energéticas en 2021.

La dependencia de China del carbón también destaca uno de los mayores desafíos que enfrenta la energía nuclear: un largo período previo a la construcción de plantas en funcionamiento. Los reactores nucleares suelen tardar al menos una década en aparecer en línea y pueden requerir años adicionales para obtener la aprobación normativa o política.

Reactor nuclear chino con la bandera china ondeando en primer plano.
Se espera que China tenga más plantas de energía nuclear que el resto del mundo combinado para mediados de siglo. [File: Carlos Barria/Reuters]

Mientras tanto, los países necesitan “combustible oscilante” para satisfacer sus necesidades energéticas. Esa opción en China es el carbón, dijo Philip Andrews Speed, investigador principal del Instituto de Estudios Energéticos de Oxford.

“El carbón es algo que se puede encender muy rápidamente y luego volver a apagar, y eso no tiene nada que ver con las ambiciones a largo plazo de construir energía nuclear”, dijo Philip Andrews Speed ​​​​a Al Jazeera.

Las ambiciones comerciales en el extranjero también han revivido la suerte de la industria nuclear.

Al señalar el potencial económico de exportar tecnología nuclear, Yoon de Corea del Sur se comprometió a vender 10 plantas a otros países para 2030.

Si bien Corea del Sur hasta ahora solo ha construido reactores nucleares en los Emiratos Árabes Unidos, el regreso de su industria nacional, incluida la promesa de aumentar la participación de la energía nuclear en la combinación energética al 30 por ciento para 2030, es un voto de confianza en Jonathan. Cope, Director de Comunicaciones Primero en la Asociación Nuclear Mundial.

El cambio en la política de Corea del Sur se ha producido muy rápidamente. Kobe le dijo a Al Jazeera que existe un compromiso con el desarrollo de la energía nuclear, dado su papel en la seguridad energética y NetZero en Corea del Sur, pero también las oportunidades que tiene como fuente de reactores nucleares.

“Por supuesto, para los países que podrían haber estado considerando a Corea del Sur junto con otros proveedores, estarían más seguros de que Corea del Sur mantendría las habilidades en funcionamiento y también si continuaran con su propia construcción”.

Yoon Seok Yeol hablando en el escenario.
El presidente de Corea del Sur, Yoon Seok-yeol, revocó los planes de su predecesor de eliminar gradualmente la energía nuclear. [File: SeongJoon Cho/Bloomberg] (Bloomberg)

En Taiwán, el alivio de la arraigada resistencia popular a la energía nuclear condujo a una votación en un referéndum de 2018 para revocar los planes de cerrar las instalaciones nucleares de la isla. Un referéndum posterior sobre si reanudar la construcción de la cuarta central nuclear inactiva de la isla fracasó.

El gobernante Partido Democrático Popular de Taiwán se opone oficialmente a la energía nuclear y busca eliminar su uso para 2025, aunque los críticos dicen que su posición no tiene en cuenta las necesidades energéticas de la isla.

Al igual que Japón, Taiwán está apostando fuerte por el GNL. Taipéi planea obtener la mitad de sus necesidades energéticas del GNL para 2025, frente al 36 por ciento del año pasado, al tiempo que reduce su dependencia del carbón. Esta dependencia de la energía importada también exacerba la vulnerabilidad de Taiwán ante China, que ve a la isla como una provincia renegada que debe ser reunificada con el continente, por la fuerza si es necesario.

“No tienen que enviar soldados”, dijo a Al Jazeera Tsung Kwang Yeh, profesor del Instituto de Ingeniería y Ciencias Nucleares de la Universidad Nacional Tsing Hua en Taiwán.

No tienen que disparar un misil. Solo tienen que bloquear todos los envíos de GNL a Taiwán. Es suficiente. Y siéntate y espera”.

Planta nuclear de Tomari en Hokkaido, Japón.
La energía nuclear está experimentando un renovado interés en Asia, Europa y América del Norte [File: Reuters/Kyodo]

El renacimiento nuclear de Asia se produce cuando otras regiones toman medidas para garantizar que la fuente de energía sea parte del esfuerzo global para alcanzar las emisiones netas cero para 2050.

En los Estados Unidos, el presidente Joe Biden lanzó un programa de $ 6 mil millones para apoyar a las plantas de energía nuclear que luchan contra el aumento de los costos. A principios de este mes, el Parlamento Europeo votó para incluir la energía nuclear en una “clasificación de energía verde” de fuentes de energía sostenible.

“Durante los últimos 10 años, la generación nuclear en la región de Asia oriental se ha duplicado”, dijo Cobb, portavoz de la Asociación Nuclear Mundial.

“Cada país que utiliza la generación de energía nuclear en la región es diferente, pero la tendencia general ha sido impulsada primero por compromisos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y, más recientemente, por la necesidad de mejorar la seguridad del suministro y alejarse de las importaciones cada vez más costosas de combustibles fósiles. .”

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