Cómo las expectativas de inflación en EE. UU. están determinadas por las elecciones de los consumidores

Los responsables de la política económica se centran en las expectativas de inflación después de más de un año de rápidos aumentos de precios. Los consumidores explican cómo piensan sobre el aumento de los costos.


La inflación comenzó en el pasillo del tocino de Dan Burnett, un exdirector de un centro médico de 58 años que vive en Margaretville, Nueva York.

El verano pasado, comenzó a notar que el precio de un desayuno básico estaba aumentando considerablemente, saltando de $8 a $10 por paquete en su supermercado local. En poco tiempo, una variedad de productos alimenticios eran más caros, tanto que comenzó a conducir 45 millas para comprar en Aldi y Walmart, con la esperanza de encontrar mejores ofertas. Este verano, la inflación parece ser generalizada, elevando los precios de reparación de frenos, habitaciones de hotel y papas fritas de McDonald’s.

“Mi mayor temor es que no lo tengan bajo control”, dijo el Sr. Burnett, “y que esté sucediendo”. Está pensando en cómo podría tener que remodelar su futuro financiero en un mundo donde los precios, que durante mucho tiempo han estado aumentando al 2% o menos por año, están aumentando mucho más.

Personas como Burnett, que está empezando a creer que la explosión de precios en Estados Unidos puede continuar, son el mayor temor de la Fed. Si los consumidores y las empresas esperan que la inflación rápida sea una característica permanente de la economía estadounidense, es posible que comiencen a cambiar su comportamiento de manera que los precios se mantengan altos. Los consumidores pueden comenzar a aceptar aumentos de precios sin comprar, los trabajadores pueden exigir salarios más altos para cubrir los costos de la escalada y las empresas pueden aumentar los precios para cubrir las facturas laborales más altas y porque creen que los clientes soportarán los precios más altos.

Los economistas a menudo culpan a este tipo de mentalidad inflacionaria en espiral por impulsar las rápidas ganancias de precios en las décadas de 1970 y 1980, un episodio doloroso en el que la inflación resultó difícil de controlar. Es por eso que la Reserva Federal, que es responsable de mantener la inflación bajo control, se ha centrado en un conjunto de métricas de pronóstico de inflación, con la esperanza de que la psicología de los aumentos de precios no se arraigue.

La mayoría de la evidencia sugiere que la gente todavía cree que la inflación se desvanecerá con el tiempo. Pero interpretar las expectativas de inflación es más arte que ciencia: los economistas no están de acuerdo sobre qué métricas son importantes, cómo medirlas y qué podría hacer que cambien. Después de más de un año de rápidos aumentos de precios, a los funcionarios del banco central les preocupa cada vez más que sea una tontería dar por sentada la estabilidad de las expectativas de precios. Los funcionarios han estado elevando las tasas de interés rápidamente para tratar de calmar la economía y enviar una señal al público de que se toman en serio la lucha contra los aumentos de precios a la baja.

Jerome H. dijo: Powell, presidente de la Fed, recientemente: “Aquí hay un reloj en marcha, donde la inflación ha estado ocurriendo durante más de un año”. Sería una mala gestión del riesgo suponer que las expectativas de inflación a más largo plazo se mantendrán indefinidamente frente a una inflación persistentemente alta. Así que no hacemos eso”.

Los banqueros centrales están observando de cerca las acciones, incluida la Encuesta de Expectativas de Inflación a Largo Plazo de la Universidad de Michigan, mientras intentan juzgar si las perspectivas siguen siendo un secreto. Han subido desde 2020, pero no han subido tanto como la inflación real. Sin embargo, estos rastreadores solo muestran dónde están las expectativas hoy. Dicen poco sobre cuándo podrían cambiar o qué podría cambiarlos.

Para obtener una idea más detallada y cualitativa de cómo piensan los consumidores acerca de la inflación, The New York Times preguntó a los lectores en qué costos incurren, cuánta inflación esperan y cómo se formaron esa opinión. Conclusión: si bien muchas personas aún esperan que la inflación disminuya con el tiempo, esta suposición es frágil porque muchos estadounidenses experimentan la inflación más rápida en su vida adulta en una amplia gama de bienes y servicios.

Los precios de los comestibles y la gasolina tienen un gran impacto en la mente de muchas personas, de acuerdo con la investigación sobre cómo los consumidores forman expectativas de precios. Pero los productos específicos que sorprenden varían ampliamente y van más allá de los alimentos y la gasolina.

Las guitarras, el alquiler y las pedicuras son cada vez más caras en California. Las artesanías tienen precios más altos en Nuevo México.

Las personas lidian con los costos de escalar de muchas maneras. Muchos dijeron que están recortando el consumo, lo que podría ayudar a aliviar la inflación al reducir la demanda y dar a la oferta la oportunidad de ponerse al día. Algunos siguieron comprando, con la esperanza de que los costos bajaran con el tiempo. Pero otros exigían más salarios o intentaban encontrar otras formas de cubrir los costos de escalar mientras sucumbían a los aumentos de precios.

Para Siamak Moghaddam, un hombre de 37 años que trabaja en la Marina y vive en San Diego, lidiar con la inflación no se trataba de reducir las pequeñas cosas, como las pedicuras que le gusta recibir, porque usa zapatos todo el tiempo. y más sobre cómo ahorrar en grandes gastos, como el alquiler. Un arrendador aumentó recientemente el alquiler de su apartamento en $200, por lo que se mudó de su apartamento de dos habitaciones a uno.

“Todo el mundo se adapta”, dijo. Él cree que un aumento de la tasa de interés por parte de la Reserva Federal controlará la inflación, aunque en el proceso, “creo que sufriremos económicamente”.

Robert Liberty, de 68 años, de Portland, Oregón, está tratando de ahorrar en alimentos y viajes.

Liberty, que es abogada y consejera de medio tiempo, y su esposo son de tiempo completo, dijo el Sr. Liberty. Cree que la inflación se moderará, aunque no está seguro de cuánto. Por ahora, dijo, un aguacate es “algo de lo que podemos prescindir”.

Fontaine Wyman, un compositor de 43 años de Charleston, Carolina del Sur, se encuentra en el medio del rango de pronóstico de inflación. La Sra. Weyman hace entregas para Instacart y, junto con su esposo, tiene un ingreso familiar de alrededor de $80,000. Starbucks siempre ha tenido su propia indulgencia personal, pero es suficiente.

“Cuesta $ 6.11 por una taza de café helado con un poco de espuma fría, eso es $ 180 por mes”, dijo Wyman.

Si bien todavía cree que la inflación se desvanecerá con el tiempo, ella y su esposo están pensando en cómo aumentar los ingresos de la familia si no es así.

“Sabemos que probablemente obtendrá un aumento del 5 al 10 por ciento de todos modos en marzo, pero le pedí que pidiera el 15 por ciento”, dijo.

Este patrón (reducirse y esperar lo mejor, pero también planificar un futuro con una posible inflación más alta) es el patrón adoptado por Susan Hsieh mientras supervisa los costos en Costco. La Sra. Hsieh vive en Armonk, Nueva York, con su esposo y dos hijos adolescentes, y ha reducido la compra de filetes de lubina chilena congelados porque sus precios se están disparando, lo cual es una triste noticia para su familia.

“Ese pescado es realmente delicioso”, dijo.

El aumento de los costos de los bienes y servicios llevó a la Sra. Hsieh, que trabaja en una sucursal del Tesoro de EE. UU., a exigir salarios más altos este año. Sabía el aumento del 2,2 por ciento que tendría porque el ajuste típico del costo de vida no seguiría el ritmo de la inflación. Terminó por debajo del aumento del 5 por ciento.

“Creo que ordenaré de nuevo”, dijo sobre sus negociaciones salariales el próximo año, suponiendo que la inflación continúe.

El comprador de tocino, Burnett, puede ofrecer la explicación más clara de por qué las expectativas de una inflación más rápida podrían causar problemas a la Reserva Federal si comienza a controlar en serio. Para él, la amplitud de los cambios de precios hoy hace que sea difícil creer que la inflación se desvanecerá pronto.

El Sr. Burnett, que está jubilado, está considerando adaptar su vida en consecuencia. Es copropietario de un condominio en Florida con su hermana, y las tarifas de mantenimiento de la unidad están aumentando. A pesar de que solo alquila el apartamento a los inquilinos durante una parte del año, es probable que les pase el aumento total.

Él ama a los inquilinos y no quiere que los alquileres suban tanto como para expulsarlos, pero también se imagina a sí mismo y a su hermana cobrando más si notan que los propietarios vecinos están subiendo los precios.

“Realmente quiero asegurarme de tener los mayores ingresos”, dijo, dada la inflación. Él piensa que otros harán lo mismo, por lo que cree que es poco probable que la inflación desaparezca pronto. “Una vez que la gente tiene esta mentalidad de que ‘puedes subir los precios y la gente simplemente los pagará’, te sientes atraído por las carreras”.

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