China le ha hecho la vida difícil a Apple. Pero la desvinculación no será fácil.



CNN Negocios

Durante casi dos décadas, Apple y China han estado estrechamente vinculadas. El país más poblado del mundo representa no solo la mayor parte de la fabricación de hardware de Apple, sino también una parte importante de sus ventas.

Pero este año comenzaron a aparecer varias grietas en una relación mutuamente beneficiosa. Gran parte de la interrupción ha sido impulsada por la estrategia de “covid cero” de China, con bloqueos estrictos en partes clave del país a principios de este año que detuvieron la producción en varias fábricas, incluidos los fabricantes de Apple Foxconn y Pegatron, e interrumpieron las cadenas de suministro.

El CEO de Apple (AAPL), Tim Cook, advirtió durante la última llamada de ganancias de la compañía en abril que los cuellos de botella en la cadena de suministro en China podrían causar hasta $ 8 mil millones en daños a su negocio en el próximo trimestre. Con la compañía preparándose para anunciar sus próximas ganancias trimestrales después de la campana del jueves y China apegada en gran medida a sus estrictas medidas relacionadas con la epidemia, el dolor puede continuar.

Esta no es la primera vez que la dependencia de Apple de China ha sido un problema para la empresa. Un año antes de la pandemia, Apple advirtió sobre la desaceleración de las ventas de iPhone en medio de la escalada de la guerra comercial entre Estados Unidos y China. Apple también se ha enfrentado al escrutinio durante años de las condiciones de trabajo en algunas de las instalaciones de sus proveedores.

Pero no importa cuán mala sea la situación ahora, los expertos dicen que es poco probable (y probablemente incapaz) que el gigante tecnológico se retire de China en el futuro previsible.

“No hay duda de que la fabricación de tecnología quiere salir de China. No pueden correr el riesgo de interrupciones constantes en el suministro y quieren controlar mejor su capacidad para atender a los clientes”, dijo Lisa Anderson, directora ejecutiva de la empresa de cadena de suministro LMA Consulting Group. La escala de China es fácil de replicar, por lo que la transición llevará tiempo y requerirá inversiones.

El mandato de Cook en Apple coincidió con la profundización de la relación de la empresa con China. Cook se unió a Apple en 1998, unos años antes de que la empresa comenzara a fabricar sus productos en China. Ayudó a construir y administrar su cadena de suministro global como director de operaciones antes de ascender al puesto más alto en 2011. Realizó varias visitas muy publicitadas a China como director ejecutivo, lo que ilustra la importancia del país para Apple.

Sin embargo, Apple puede estar cubriendo algunas de sus apuestas. The Wall Street Journal informó a principios de este año que la compañía busca aumentar la producción en países como Vietnam e India, citando la dura política de China sobre el covid como una de las razones.

Apple no respondió a las solicitudes de comentarios para esta historia, pero Cook enfatizó la huella de fabricación más amplia de Apple en la última llamada de ganancias de la compañía. “Nuestra cadena de suministro es realmente global, por lo que los productos se fabrican en todas partes”, dijo. “Seguimos buscando mejoras. Aprendemos algo todos los días y hacemos cambios”.

Sin embargo, China ha pasado años desarrollando una combinación de incentivos de producción, talento de ingeniería local y un ecosistema de cadena de suministro cohesivo que será difícil de replicar en otros lugares. Como dijo Cook en una entrevista de 2015: “Puedes tomar todos los fabricantes de herramientas y troqueles de los Estados Unidos y tal vez ponerlos en una habitación en la que estamos sentados actualmente. En China, tienes que tener varios campos de fútbol”.

Brian Ma, vicepresidente de investigación de hardware de la firma de inteligencia de mercado IDC, dijo que existe “una presión creciente para diversificar el ensamblaje de productos fuera de China, pero hacerlo no será fácil dado que la proximidad a los proveedores de componentes es una razón clave para permanecer en China. ”

“Estoy seguro de que los proveedores explorarán sus opciones, especialmente porque los gobiernos están buscando incentivos para las reuniones locales”, agregó Ma. “Pero si toda la cadena de suministro no se mueve con ellos, la logística de trasladar los componentes a las instalaciones de ensamblaje se convierte en un desafío”.

Lo que complica aún más las cosas para Apple es el hecho de que China es su mercado más grande fuera de los Estados Unidos.

Apple actualmente representa el 18% del mercado de teléfonos inteligentes de China, y China representa casi una cuarta parte de las ventas globales de Apple, según Amber Liu, analista de teléfonos inteligentes con sede en Shanghai en la firma de investigación tecnológica Canalys.

En resumen, China “es donde está una gran parte del mercado en crecimiento”, dijo Jad Alon, director del Programa de Gestión y Tecnología de la Universidad de Pensilvania, cuya investigación se centra en las cadenas de suministro. “Apple tiene muchas, muchas razones para no sacudir el barco”, dijo, o correr el riesgo de terminar en el lado equivocado del gobierno chino.

Mientras tanto, en lo que podría ser una señal de su preocupación por la demanda en el país, Apple ofreció esta semana a sus clientes chinos descuentos de hasta 600 yuanes (89 dólares) en sus últimos modelos de iPhone por tiempo limitado. Es raro que Apple ofrezca tales promociones.

Los bloqueos estrictos de Covid no son la única interrupción potencial que Apple podría enfrentar en China.

Las tensiones entre Pekín y Washington por Taiwán, la isla democrática y autónoma que China ha reclamado durante mucho tiempo como parte de su territorio, han aumentado drásticamente en las últimas semanas por una posible visita a la isla de la presidenta de la Cámara de Representantes de Estados Unidos, Nancy Pelosi. Taiwán es también la base de operaciones de varios de los principales proveedores de Apple, incluidos Foxconn, Pegatron y Wistron, y se ha convertido en un centro mundial para los chips semiconductores que se utilizan en la mayoría de los dispositivos electrónicos.

“Si bien los cierres de Covid obligarán a algunas empresas a diversificar sus sitios de fabricación, la política de cero Covid no dañará permanentemente la posición de China”, dijo a CNN Business Paul Triulo, vicepresidente senior de la firma de consultoría estratégica Denton Global. Por otro lado, cualquier escalada importante en Taiwán “sería un marcador más significativo para determinar el futuro de China como centro de fabricación”.

“Cualquier interrupción en las cadenas de suministro de Taiwán debido a la confrontación militar tendrá un impacto significativo en las operaciones de Apple”, dijo.

Por ahora, Apple parece no tener más remedio que mantenerse en el camino correcto.

“China se ha vuelto más cara durante varios años, pero lo que sucedió el año pasado es que se ha vuelto más volátil”, dijo Allon. “Habiendo dicho eso, es imposible en este momento encontrar lugares que tengan las habilidades y la escala para ofrecer lo que Apple necesita”.

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