Los científicos han calculado la probabilidad de que la basura caiga al espacio y mate a alguien

La posibilidad de que alguien muera por la basura espacial que cae del cielo puede parecer muy pequeña. Después de todo, nadie ha muerto aún por un accidente de este tipo, aunque ha habido casos de lesiones y daños a la propiedad.

Pero dado que estamos lanzando un número cada vez mayor de satélites, cohetes y sondas al espacio, ¿debemos empezar a tomar los riesgos en serio?

Un nuevo estudio publicado en astronomía naturaldurante los próximos diez años, estimar la probabilidad de víctimas por la caída de partes de los misiles.

Cada minuto de cada día, los escombros caen sobre nosotros desde el espacio, un peligro del que casi no nos damos cuenta. Las partículas microscópicas de los asteroides y los cometas se precipitan a través de la atmósfera para asentarse en la superficie de la Tierra sin ser detectadas, sumando unas 40.000 toneladas de polvo cada año.

Si bien esto no es un problema para nosotros, tales desechos pueden dañar la nave espacial, como se informó recientemente para el telescopio espacial James Webb. De vez en cuando, un espécimen más grande llega en forma de meteorito, y tal vez una vez cada 100 años, un objeto a través de decenas de metros logra atravesar la atmósfera para cavar un agujero.

Afortunadamente, en muy raras ocasiones, objetos tan grandes como kilómetros pueden alcanzar la superficie, causando muerte y destrucción, como lo demuestran los pocos dinosaurios que vagan por la Tierra en la actualidad. Estos son ejemplos de desechos espaciales naturales, cuya llegada incontrolada es impredecible y se distribuye de manera más o menos uniforme por todo el mundo.

Sin embargo, el nuevo estudio analizó el acceso descontrolado a los desechos espaciales artificiales, como las etapas de cohetes gastados, asociados con el lanzamiento de cohetes y satélites.

Usando modelos matemáticos de las inclinaciones y órbitas de las partes del cohete en el espacio y la densidad de población debajo de ellas, así como los últimos 30 años de datos satelitales, los autores estimaron dónde estarían los desechos del cohete y otras partes no deseadas de la Tierra en el espacio cuando cayeron a Tierra.

Y descubren que existe un riesgo pequeño, pero significativo, de que las piezas vuelvan a entrar en la próxima década. Pero esto es más probable que ocurra en latitudes del sur que en latitudes del norte.

De hecho, el estudio estimó que la probabilidad de que caigan objetos misilísticos en las latitudes de Yakarta en Indonesia, Dhaka en Bangladesh o Lagos en Nigeria es casi tres veces mayor que las de Nueva York en Estados Unidos, Beijing en China o Moscú en Rusia. . .

Los autores también calcularon la “expectativa de pérdidas” -el riesgo para la vida humana- durante la próxima década como resultado del reingreso incontrolado de misiles. Asumiendo que cada regreso esparce escombros mortales sobre un área de diez metros cuadrados, encontraron que había un 10 por ciento de posibilidades de una o más víctimas durante la próxima década, en promedio.

Hasta ahora, la posibilidad de que los desechos de los satélites y misiles causen daños a la superficie de la Tierra (o al tráfico aéreo) es insignificante.

La mayoría de los estudios de estos desechos espaciales se han centrado en los riesgos que plantean los satélites obsoletos en órbita que pueden dificultar el funcionamiento seguro de los satélites operativos. El combustible y las baterías no utilizados también provocan explosiones en órbita que generan desechos adicionales.

Pero a medida que aumenta el número de entradas en el negocio de lanzamiento de misiles, y la transición del gobierno a la empresa privada, es muy probable que el número de accidentes, tanto en el espacio como en la Tierra, como los que siguieron al lanzamiento del Gran Marcha chino 5B, también aumentará.

El nuevo estudio advierte que el 10 por ciento es, por lo tanto, una estimación conservadora.

Qué puede hacer él

Existe una variedad de técnicas que hacen totalmente posible controlar el reingreso de escombros, pero su implementación es prohibitivamente costosa. Por ejemplo, una nave espacial se puede “pasivar”, donde la energía no utilizada (como combustible o baterías) se gasta en lugar de almacenarse una vez que finaliza la vida útil de la nave espacial.

La elección de la órbita de un satélite también puede reducir la posibilidad de producción de desechos. Un satélite difunto se puede programar para moverse a la órbita terrestre baja, donde se quemará.

También hay intentos de lanzar cohetes reutilizables que, por ejemplo, han sido probados por SpaceX y están siendo desarrollados por Blue Origin. Estos crean muchos escombros, aunque habrá algo de pintura y virutas de metal, ya que regresan al suelo de manera controlada.

Muchas agencias toman los riesgos muy en serio. La Agencia Espacial Europea está planeando una misión para intentar capturar y eliminar desechos espaciales con un robot de cuatro brazos. Las Naciones Unidas, a través de su Oficina de Asuntos del Espacio Ultraterrestre, emitió un conjunto de directrices para la mitigación de desechos espaciales en 2010, que se fortalecieron aún más en 2018.

Sin embargo, como señalan los autores del nuevo estudio, se trata de directrices y no de derecho internacional, y no brindan detalles sobre cómo deben implementarse o controlarse las actividades de mitigación.

El estudio argumenta que el desarrollo de tecnologías y un diseño de misión más reflexivo reducirían la tasa de reingreso incontrolado de desechos de naves espaciales, lo que reduciría el riesgo de peligro en todo el mundo. Afirma que “las reentradas no controladas de cuerpos de misiles son un problema de acción colectiva; existen soluciones, pero todos los países que las lanzan deben adoptarlas”.

La demanda de que los gobiernos trabajen juntos no tiene precedentes, como lo demuestra el Acuerdo para prohibir los productos químicos que destruyen la capa de ozono.

Pero, lamentablemente, este tipo de acción generalmente requiere un evento importante con consecuencias desastrosas para el hemisferio norte antes de que se pueda tomar cualquier acción. Los cambios en los protocolos y acuerdos internacionales llevan tiempo.

Dentro de cinco años se cumplirán 70 años desde que se lanzó el primer satélite al espacio. Sería una celebración adecuada de este evento si pudiera distinguirse por un tratado internacional más fuerte y obligatorio sobre desechos espaciales, ratificado por todas las naciones de las Naciones Unidas. En última instancia, todas las naciones se beneficiarán de dicho acuerdo.

Monica Grady, Profesora de Ciencias Planetarias y Espaciales, The Open University.

Este artículo ha sido republicado desde The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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