Al igual que las abejas marinas, estos crustáceos polinizan las algas

Deja de lado pájaros y abejas, hay otro polinizador en el planeta Tierra, y vive en el mar.

En un estudio publicado el jueves en Science, los científicos descubrieron que un pequeño crustáceo, Idotea balthica, desempeñaba el papel de polinizador de un tipo de alga marina. Hacen esto al recolectar inadvertidamente el esperma pegajoso de las algas, el equivalente al polen, en sus cuerpos y rociarlo alrededor mientras van de tiña en tiña en busca de alimento y refugio.

Esta es la primera vez que se observa a un animal fertilizando algas. Este descubrimiento no solo amplía la gama de especies que utilizan esta estrategia de reproducción, sino que también plantea la cuestión de si evolucionaron primero en tierra o en el mar.

Durante mucho tiempo se ha creído que los animales solo polinizan las plantas en la Tierra. Sin embargo, en 2016 los científicos descubrieron que el zooplancton poliniza Thalassia testudinum, un tipo de alga que se encuentra en el Caribe. Las algas marinas son las únicas plantas con flores que crecen en ambientes marinos, pero siguen estando estrechamente relacionadas con las plantas terrestres. Por otro lado, las algas marinas no están estrechamente relacionadas con las plantas terrestres, aunque técnicamente son autocultivadas.

Se descubrió que Thalassia testudinum fue polinizada por animales después de que los científicos notaron una densidad inusualmente alta de invertebrados marinos que visitaban las flores de algas marinas. Poco después de este descubrimiento, Myriam Valero, genetista de poblaciones de la Universidad de la Sorbona en Francia, notó que algo similar sucedía entre las algas rojas que estaba estudiando.

La especie de alga marina que estaba estudiando, Gracilaria gracilis, parecía ser común a los invertebrados, específicamente a la especie de isópodo Idotea balthica. Dado que Gracilaria gracilis produce esperma que, como el polen, no puede moverse por sí solo, el Dr. Valero se preguntó si los isópodos juegan un papel en la dispersión del esperma. Estudios previos indicaron que los espermatozoides de Gracilaria gracilis fueron dispersados ​​por las corrientes oceánicas, pero debido a la abundancia de estos espermatozoides en las tranquilas piscinas rocosas costeras, el Dr. Valero sospechó otro mecanismo de dispersión.

Para probar su hipótesis, el Dr. Valero y Emma Laffot, una estudiante graduada de la Sorbona, criaron machos y hembras de Gracilaria gracilis y los colocaron a seis pulgadas de distancia en tanques de agua de mar. La mitad de los embalses estaban habitados por pequeños crustáceos, mientras que el resto no. Al final de su experimento, encontraron que la fertilización ocurrió unas 20 veces en tanques con isósceles en comparación con tanques sin ellos.

En un experimento posterior, los investigadores tomaron crustáceos que habían pasado tiempo en tanques con un macho reproductor de Gracilaria gracilis y los transfirieron a tanques con algas hembra no fertilizadas. Descubrieron que hacerlo también condujo a mayores tasas de fertilización. Examinaron los isósceles bajo un microscopio y descubrieron que tenían espermatozoides adheridos a casi todas las partes de su cuerpo.

Los investigadores creen que los isópodos tienen una correlación con las algas. Los isópodos les proporcionan alimento en forma de un tipo de microalgas que crecen en su superficie a la vez que cobijo. A su vez, los isópodos ayudan en la fertilización de las algas.

“Este es un estudio muy fascinante que realmente sacude nuestra comprensión de cómo se reproducen las algas marinas”, dijo Jeff Ollerton, profesor invitado en el Instituto Botánico de Kunming en China, quien no participó en el estudio pero coescribió el artículo de perspectiva, que acompañó al estudio en Ciencias el jueves. “Este tipo de interacción puede haber ocurrido mucho antes de que las plantas evolucionaran, y el uso de un tercero para la reproducción puede tener raíces mucho más profundas de lo que nunca nos dimos cuenta, si me disculpa el juego de palabras”.

Se cree que el grupo al que pertenece Gracilaria gracilis evolucionó unos 500 millones de años antes de la aparición de las primeras plantas en la Tierra. Aunque los isópodos solo aparecieron en escena hace 300 millones de años, es posible que antes de su llegada existieran algas rojas que dependían de algunos de los invertebrados marinos ahora extintos para “polinizar”.

“Puede ser posible que la relación entre las algas y los animales precediera a la evolución de la relación entre los animales y las plantas”, dijo el Dr. Valero, quien reconoció que esta hipótesis aún no se pudo probar. Otra posibilidad, dijo, es que las estrategias de fertilización mediadas por animales evolucionaron de forma independiente y repetida en el entorno terrestre y marino.

El Dr. Valero agregó que es importante saber si otras especies de algas rojas dependen de los animales marinos para la fertilización porque pueden ser necesarias para mantener la biodiversidad en nuestros océanos. Si bien los científicos documentan cómo la contaminación y el cambio climático afectan la relación entre las plantas y los polinizadores en la Tierra, no tenemos idea de cómo estas fuerzas afectan la relación entre las algas y sus “polinizadores” en el océano.

En los próximos años, el Dr. Valero espera ser uno de los científicos que lo descubra.

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