Masten se declara en bancarrota después de la lucha por el contrato lunar con la NASA

Masten Space Systems, centrado en la Luna, solicitó la protección por bancarrota del Capítulo 11 el jueves, y el proyecto descalificó a un puñado de personas después de despidos y licencias.

La compañía espacial ha informado de una deuda creciente, que se remonta a un contrato de la NASA otorgado a Masten hace dos años. El acuerdo con la NASA fue visto como una gran victoria para las pequeñas empresas, ya que dejó a Masten por encima del presupuesto, además de incapaz de recaudar dinero o pagar a los empleados.

Masten es anterior a muchas de las empresas que surgieron durante el auge de la inversión privada en el sector aeroespacial de la última década. La compañía ha tenido durante mucho tiempo una reputación en la industria como un taller valiente para que los jóvenes ingenieros se familiaricen con las tecnologías de cohetes y naves espaciales en las instalaciones en el desierto de Mojave, cerca del Centro Armstrong de la NASA y la Base de la Fuerza Aérea Edwards.

Si bien Masten tiene un historial de demostración de excelente hardware, la quiebra de la compañía expone el delicado acto de equilibrio requerido para el crecimiento y el éxito a largo plazo en la industria aeroespacial robusta y de capital intensivo. Recaudar dinero para proyectos espaciales de alto riesgo es difícil, incluso más difícil de lograr.

Fundada en 2004, Masten ha ganado regularmente contratos y pequeños premios para probar y desarrollar naves espaciales reutilizables que pueden despegar y aterrizar, especialmente en la Luna. La empresa tenía un eslogan extraoficial: “Cállate y aféitate”.

Masten ganó una serie de contratos de la NASA, pero el más notable fue el premio de $ 75 millones en 2020 para entregar ocho cargas útiles científicas en una misión al polo sur de la luna. En el momento en que se otorgó el premio, Masten tenía alrededor de 15 personas en el personal.

El contrato de la NASA fue Masten Mission 1 o MM1. Llevará cargas útiles científicas en el módulo de aterrizaje lunar Xelene de la compañía, programado para 2023. Masten firmó un contrato con la subsidiaria SpaceX de Elon Musk para lanzar el MM1. Personas familiarizadas con el asunto, que hablaron de forma anónima debido a la naturaleza delicada del asunto, dijeron a CNBC que Masten estaba comenzando a expandirse rápidamente para construir la investigación.

Pero el premio fue inmediatamente problemático para Masten, porque escribió la propuesta a la NASA antes de que llegara la pandemia de covid. La empresa necesitaba ajustar de inmediato las suposiciones sobre las tecnologías que se desarrollarían internamente, en lugar de comprarlas, y los vendedores no estaban dispuestos a asumir compromisos debido a la incertidumbre en torno al nuevo entorno pandémico, según personas familiarizadas con el asunto.

Para evitar excederse en el presupuesto, Masten necesitaba aumentar el contrato de la NASA con cargas útiles adicionales en las misiones para obtener estimaciones de costos enormes. Pero el presupuesto total de MM1 aún supera las expectativas de costos. A medida que continúa el desarrollo, Masten espera que la misión esté entre $ 10 millones y $ 30 millones por encima del presupuesto, dijeron estas personas.

A principios de 2021, la junta directiva y la alta gerencia de Masten iniciaron un esfuerzo para recaudar hasta $60 millones en capital externo. La compañía había recaudado previamente una pequeña cantidad de dinero de inversionistas ángeles. Pero ese esfuerzo no encontró un inversor importante, y Mastin permaneció al filo de la navaja. La empresa ha operado en un modo de supervivencia durante la mayor parte de su existencia, viviendo un contrato para contratar y reinvertir las ganancias en el negocio. El nuevo modelo añadió un nuevo nivel de presión.

El año pasado, Masten aumentó su plantilla a unos 120 empleados y contratistas, pero la escasez de fondos y las crecientes deudas obstaculizaron un mayor progreso. La junta despidió efectivamente al director ejecutivo Sean Mahoney en enero. Las personas familiarizadas con la situación dijeron que los pagos relacionados con Covid de $ 1.4 millones de la NASA en febrero mantuvieron a la compañía capaz de cumplir con la capacidad un poco más. La NASA ha distribuido el dinero como parte de un programa federal más amplio de socorro en casos de desastre para empresas estadounidenses.

Esas personas dijeron que la compañía luego despidió a 20 personas en junio, con 15 del equipo MM1 específicamente. En julio, Masten suspendió a casi todos los empleados restantes de la compañía, según el blog Parabolic Arc con sede en Mojave y confirmado por CNBC.

Un portavoz de la NASA escribió en un comunicado a CNBC que la agencia “ha recibido una notificación de que sus cargas útiles programadas para ser entregadas a bordo de Masten Mission One pueden verse afectadas por las operaciones comerciales de Masten”.

“En caso de que Masten Space Systems no pueda completar su orden de misión, la NASA mostrará las cargas útiles en otros vuelos de CLPS”, dijo la agencia.

Hasta la fecha, la NASA ha pagado $66,1 millones del contrato de la misión Masten.

La compañía tiene entre 50 y 99 acreedores, según una presentación del jueves, y sus activos se estiman entre $10 y $50 millones, con deudas que oscilan entre $10 y $50 millones.

SpaceX tiene el mayor reclamo no garantizado por la deuda de Masten, con $ 4,6 millones impagos como vendedor. Varios proveedores y otras empresas aeroespaciales figuran como acreedores principales, como Airbus y Astrobotic, con deudas de 500.000 dólares estadounidenses o más.

El expediente de Masten especificaba que, entre sus posesiones, se necesitaba atención inmediata por explosivos y productos químicos peligrosos. Intuitive Machines, otra empresa centrada en la luna, obtuvo las primeras realizaciones en el contrato de lanzamiento de Masten con SpaceX, como resultado del Acuerdo de compra de activos de Chase Horse.

Un representante de Masten no respondió a la solicitud de CNBC de más comentarios sobre la bancarrota.

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