La carrera de Europa para asegurar nuevas fuentes de energía al borde del abismo

Mientras Rusia aprieta sus tornillos en el suministro de gas natural, Europa está en todas partes buscando energía para mantener su economía en marcha. Las centrales eléctricas de carbón están siendo reactivadas. Se están gastando miles de millones en terminales para traer GNL, gran parte de él de los campos de esquisto de Texas. Funcionarios y jefes de estado viajan a Qatar, Azerbaiyán, Noruega y Argelia para concluir acuerdos energéticos.

En toda Europa, crece el temor de que cortar el gas ruso obligue a los gobiernos a racionar el combustible y a las empresas a cerrar fábricas, medidas que podrían poner en peligro miles de puestos de trabajo.

Hasta ahora, la búsqueda de combustible ha sido muy exitosa. Pero con los precios aún subiendo y la amenaza rusa que no muestra signos de disminuir, el margen de error es pequeño.

“Existe una preocupación enorme y muy legítima sobre este invierno”, dijo Michael Stoppard, vicepresidente de estrategia global de gas de S&P Global, una firma de investigación.

Cinco meses después de la invasión de Ucrania por parte de Rusia, Europa se enfrenta a un cambio acelerado y cada vez más irreversible en la forma en que obtiene su energía para calentar y enfriar hogares, impulsar negocios y generar energía. El cambio a largo plazo hacia más energías renovables ha sido superado por una lucha a corto plazo para que suceda durante el próximo invierno.

La cantidad de gas natural proveniente de Rusia, que alguna vez fue el mayor exportador de combustible de Europa, es menos de un tercio de lo que era hace un año. Esta semana, el gigante de la energía de Rusia, Gazprom, ha reducido drásticamente los flujos ya bajos en un importante gasoducto de Rusia a Alemania, lo que ha llevado los precios de futuros de gas en Europa a niveles récord.

Un día después del anuncio de Gazprom, la Unión Europea pidió un recorte del 15 por ciento en el uso de gas en toda la unión.

Este alejamiento del gas natural ruso, casi inimaginable después de décadas de adoptar el gas siberiano entregado a través de tuberías que se extienden a lo largo de miles de millas, envía ondas de choque a través de las fábricas y obliga a los gobiernos a buscar fuentes alternativas de energía.

Los esfuerzos múltiples para explorar alternativas al gas ruso han compensado en gran medida el déficit. A pesar de los recortes de Gazprom, el suministro de gas natural de Europa en la primera mitad de 2022 fue aproximadamente igual al del mismo período del año pasado, según Jack Sharples, miembro del Instituto de Estudios Energéticos de Oxford.

Un actor notable en este regreso fue el gas natural licuado, enfriado en forma de líquido condensado y transportado a bordo de barcos. El GNL esencialmente ha cambiado su lugar al utilizar gas de tubería de Rusia como la principal fuente de combustible en Europa. Aproximadamente la mitad de los suministros provienen de Estados Unidos, que este año se convirtió en el mayor exportador de combustible del mundo.

A medida que el año llega a su fin, los países europeos presionan a las empresas energéticas para que llenen las cuevas de sal y otras instalaciones de almacenamiento. gaseado Proporcionar un margen de seguridad en caso de que Rusia cierre los oleoductos.

La capacidad de almacenamiento de gas en Europa ha acumulado hasta ahora alrededor del 67 por ciento de la capacidad total, más de 10 puntos porcentuales más que el año pasado. Estos niveles crean cierta tranquilidad de que los países europeos pueden alcanzar algo cercano al objetivo total del 80 por ciento de la UE antes del invierno.

Pero las preocupaciones siguen aumentando, y hay muchas razones por las que los esfuerzos europeos podrían fallar a medida que se acerca el clima más frío.

Los analistas dicen que Rusia es muy consciente de la campaña de la UE para almacenar suficiente gas para evitar los apagones este invierno y quiere interrumpir eso haciendo que los flujos de gasoductos disminuyan. Y todo tipo de problemas climáticos: invierno excepcionalmente frío y tormenta en el Mar del Norte Eso podría obstaculizar la producción de gas de Noruega o una ajetreada temporada de huracanes en el Atlántico que retrase los buques cisterna de GNL, podría llevar a Europa a una escasez de energía.

“Nos estamos acercando a la zona de peligro”, dijo Massimo de Oduardo, vicepresidente de gas en Wood Mackenzie, un grupo de expertos.

Como reflejo de estas preocupaciones, los precios de los futuros del gas europeo se han duplicado en los últimos dos meses a alrededor de 200 € por megavatio-hora en la bolsa holandesa TTF, unas 10 veces los niveles del año pasado.

El costo astronómico de la energía en Europa está poniendo a una variedad de industrias a la defensiva, forzando cambios que podrían ayudar a lograr el objetivo de ahorro voluntario de gas del 15 por ciento de la UE. La Agencia Internacional de Energía pronosticó recientemente que la demanda de gas en la región caerá un 9 por ciento este año.

Por ejemplo, una planta siderúrgica propiedad de ArcelorMittal en el concurrido puerto de Hamburgo en Alemania ha utilizado durante años gas natural para extraer hierro que luego se utiliza en su horno eléctrico. Pero más recientemente, ha pasado a comprar los insumos minerales para su planta de una planta hermana en Canadá que tiene el potencial de producir energía más barata. Los precios del gas natural en América del Norte, si bien son altos según los estándares históricos, representan aproximadamente una séptima parte de los precios europeos.

Uwe Braun, presidente ejecutivo de ArcelorMittal Hamburg, dijo que “el gas natural cuesta tanto que no podemos pagarlo” para operar de la manera habitual.

Pocos analistas o ejecutivos esperan que la situación se calme en los próximos meses. Alternativamente, el invierno puede resultar mordaz con las industrias que consumen mucha energía, como las fundiciones de metales, los fabricantes de fertilizantes y el vidrio bajo presión.

Ya están llegando noticias de cierres de fábricas o recortes de producción. En Rumania, el Grupo ALRO dijo recientemente que estaba cerrando la producción en una gran planta de aluminio y despidiendo a 500 personas porque los altos costos de la energía la hacían poco competitiva.

En algunos países, incluidos Gran Bretaña y Alemania, las empresas de energía aún no han transferido completamente estos costos a sus clientes, lo que significa que los golpes más duros aún están por llegar.

“El mayor riesgo en este momento es la explosión de los precios de la energía doméstica e industrial este invierno, que el público y la industria difícilmente pueden manejar”, ​​dijo Henning Gloesten, director de Eurasia Group, una firma de riesgo político.

Los envíos de GNL, la principal alternativa al gas canalizado desde Rusia en gran parte del continente, siguen siendo una alternativa costosa. El creciente apetito de Europa por el GNL podría perjudicar a otras partes del mundo que dependen del combustible.

Europa lleva mucho tiempo pujando por el GNL aparte de otros mercados, particularmente en Asia, donde China, Japón y Corea del Sur son clientes importantes. Ben van Beurden, director ejecutivo de Shell, que proporciona gas natural licuado, dijo a los periodistas el jueves que Europa estaba “quitando el GNL de los mercados que no están dispuestos a pagar los precios que Europa podría estar dispuesta a pagar”. “Esta es una situación muy incómoda en la que estar”.

Países como Alemania y Rumanía también están tomando otras medidas, entre ellas Restablecer o retrasar el retiro de las centrales eléctricas de carbón. La idea es reducir la cantidad de gas utilizado en las centrales eléctricas para generar electricidad y guardarlo para necesidades como calentar una casa o hacer funcionar fábricas. La Agencia Internacional de Energía pronosticó el jueves que la demanda mundial de carbón este año alcanzará casi nueve mil millones de toneladas, lo que equivale a su pico en 2013.

Todavía hay muchas dudas. Aunque Europa cuenta con una veintena de terminales receptoras de GNL, ninguna de ellas está en Alemania. Berlín está luchando por construir hasta cuatro de estas instalaciones y ha asignado 2500 millones de euros (2550 millones de dólares) para alquilar cuatro buques de procesamiento de GNL, pero no está claro si alguno de ellos estará en línea lo suficientemente rápido como para brindar mucha ayuda este invierno.

El clima también puede ser crucial, y no solo en Europa. Un invierno severo en Asia, que ha sido durante mucho tiempo el principal mercado de GNL, aumentará la competencia con Europa Lo que los analistas dicen es un suministro global limitado de GNL

También es difícil saber de dónde vendrán los grandes aumentos en el gas. “Si perdemos los suministros rusos por completo, habrá pocas posibilidades de aumentar los suministros de otros lugares”, dijo Sharples del Instituto Oxford.

Hay otras hojas silvestres. Hasta que estalló la crisis del gas, el gobierno holandés implementó un plan para acabar con el enorme campo de Groningen en el norte de los Países Bajos, una de las pocas fuentes importantes de gas natural en Europa continental, debido a la ira local por los terremotos causados ​​por la extracción de gas. .

Algunos observadores cuestionan la continua renuencia del gobierno a despertar lo que Stoppard de S&P Global llamó un “gigante dormido” que podría devolver grandes cantidades de gas, quizás el 40% del consumo anual de Alemania, a la red.

El gobierno holandés decidió posponer el cierre permanente de los pozos de gas debido a “desarrollos geopolíticos inciertos”, pero insiste en que considerará usar Groningen solo “en el peor de los casos, si la seguridad de las personas está en riesgo”.

Esta situación podría ponerse a prueba en los próximos meses.

melissa eddy Contribuir a la elaboración de informes.

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