Esta ‘batería hidroeléctrica’ gigante bajo los Alpes podría cambiar las reglas del juego para las energías renovables en Europa

La batería de agua, llamada Nant de Drance, que comenzó a operar el mes pasado, es una central hidroeléctrica de almacenamiento por bombeo que ofrece la misma capacidad de almacenamiento de energía que 400.000 baterías de automóviles eléctricos.

Ubicada en lo alto de los Alpes suizos en el cantón de Valais, la planta está equipada con turbinas ágiles y reversibles que ofrecen nuevos niveles de flexibilidad, dice Robert Glitz, delegado de la junta directiva de Nantes-de-Drans: Con el impulso de un botón la planta puede pasar de almacenar energía a proporcionar electricidad.

El enorme proyecto tardó 14 años en completarse. Se excavaron unos 17 kilómetros (10,5 millas) de túneles subterráneos a través de los Alpes, mientras que las seis turbinas se almacenaron a 600 metros (1970 pies) bajo tierra, en una cueva gigante del largo de dos campos de fútbol.

Nant de Drance ha reutilizado dos tanques existentes, elevando el tanque superior en 21,5 metros (71 pies) para duplicar su capacidad; ahora contiene agua de más de 6500 piscinas olímpicas.

Como una de las instalaciones más grandes de su tipo, el proyecto de $ 2 mil millones podría desempeñar un papel vital en la estabilización de la red eléctrica de Europa a medida que el continente hace la transición a Energía renovable, dice Glitz.

hacer un chapoteo

Las centrales hidroeléctricas de almacenamiento por bombeo, que existen desde hace más de un siglo, son de particular interés para la energía renovable porque la energía eólica y solar dependen en gran medida del clima y no proporcionan un suministro constante de energía.

“Podemos tomar energía (de la red) cuando hay mucha y generarla nuevamente cuando sea necesario”, dice Gilts.

A diferencia de muchas plantas que la precedieron, Nant de Drance usa turbinas de bomba de velocidad variable, dice Pascal Radio, director ejecutivo de GE Renewable Energy Hydro, que proporcionó el equipo para la instalación.

Radio dice que las turbinas ayudan a estabilizar la red eléctrica.

“Con una turbina de velocidad constante, debe esperar a que la planta de energía funcione a la velocidad adecuada para sincronizarse con la red”, dice Radio, y agrega que esto desperdicia tiempo y energía. Las turbinas de velocidad variable suministran electricidad a la red instantáneamente, por lo que hay menos riesgo de un apagón.

Impacto significativo

Históricamente, las estaciones de almacenamiento hidroeléctricas de “flujo abierto” bombeadas, que se construyen en sistemas fluviales y requieren la construcción de represas, perturban la vida silvestre y dañan los ecosistemas. En Suiza, donde se construyó la primera central hidroeléctrica de almacenamiento por bombeo en 1890, casi la mitad de las longitudes de los ríos han sido alteradas artificialmente, con muy pocos ríos alpinos en estado natural.

Es por eso que los proyectos recientes favorecen los sistemas de circuito cerrado, como Nant de Drance, que no afectan los sistemas fluviales, dice Andrew Blakers, profesor de ingeniería en la Universidad Nacional de Australia.

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“La era de la construcción de represas casi ha terminado”, dice Bleeckers, y agrega que las centrales eléctricas de circuito cerrado ocupan relativamente poco espacio debido a la seguridad energética que brindan. Estima que alimentar una ciudad de un millón de personas durante 24 horas requeriría unos dos kilómetros cuadrados de tierra inundada, y agrega que la energía hidroeléctrica de almacenamiento por bombeo proporciona uno de los Las soluciones de almacenamiento de energía más eficientes disponibles actualmente.

Nant de Drance devuelve alrededor del 80% de la electricidad que consume a la red, almacenando alrededor de 20 horas de energía de reserva, dice Gleitz.

Cambiar a fuentes de energía renovables

Con la esperanza de convertirse en el “primer continente climáticamente neutro”, Europa tiene grandes ambiciones para las energías renovables: en 2020, poco más de una quinta parte de la energía total del continente provenía de fuentes renovables, pero en mayo de este año la Comisión Europea aumentó las energías renovables para 2030. el objetivo es del 40% al 45%.
Para lograr esto, se necesitan nuevas instalaciones de almacenamiento de alta capacidad, dice Blakers. La Asociación Europea de Almacenamiento de Energía estima que el continente necesitará 200 gigavatios de almacenamiento para 2030 Más de cuatro veces su capacidad de almacenamiento actual. En la década entre 2010 y 2020, solo se agregaron a la red 8 gigavatios de almacenamiento.
Las turbinas se almacenan en una cueva subterránea del largo de dos campos de fútbol.

Por eso Nantes de Drances muy importante. Suiza, ubicada en el corazón geográfico de Europa, puede proporcionar estabilidad a la red en todo el continente, dice Rebecca Ellis, directora de política energética de la Asociación Internacional de Energía Hidroeléctrica, una organización sin fines de lucro. Nantes de Drances ha aumentado la capacidad instalada de Suiza en un 33%, dice Ellis, y agrega que “demuestra el liderazgo de Suiza” en la transición a las energías renovables.

Sin embargo, dado que la nación no es miembro de la Unión Europea, las regulaciones son actualmente un obstáculo, dice Gilts. “Las reglas del mercado no son fáciles”, dice. “Todavía necesitamos acuerdos más estrechos con la Unión Europea”.

La energía hidroeléctrica almacenada por bombeo también podría proporcionar seguridad energética fuera de Europa: Blakers y su equipo identificaron alrededor de 600 000 sitios potenciales para sistemas de circuito cerrado, aunque solo el 1% de estos sitios serían necesarios para satisfacer las necesidades globales totales de almacenamiento de energía, agrega.

A medida que la crisis climática empeora, Glitz espera que Europa adopte el potencial de “almacenamiento de energía limpia” que ofrecen las centrales hidroeléctricas de bombeo. “Si vamos a ir en la dirección de la energía limpia, Nantes-des-Drans es uno de los puntos de partida en ese camino”, dice.

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