Japón está abierto a viajar. Entonces, ¿por qué no vuelven los turistas?

Esto fue particularmente sorprendente en Japón, que reabrió con bombos y platillos en junio de 2022, justo a tiempo para la temporada alta de viajes. Entre el 10 de junio y el 10 de julio, el país recibió unos 1.500 turistas de ocio, según datos de la Agencia de Servicios de Inmigración de Japón. Esta es una disminución del 95% con respecto al mismo período en 2019, antes de la pandemia.

Entonces, ¿qué causa esta disparidad? ¿Y por qué los viajeros tardan tanto en regresar a lo que históricamente fue un destino popular?

No hay seguridad en los números.

Aunque Japón vuelve a ser accesible, actualmente el país solo permite que los turistas de ocio vengan en grupos organizados y no individualmente. Para muchos en Occidente, que preferían la espontaneidad y no querían seguir un itinerario estricto, este problema fue un factor decisivo.

“No necesitamos ser una niñera”, dice Melissa Mosker, una experta en relaciones públicas con sede en Nueva York que solía viajar regularmente a Japón.

Musecker y su marido han viajado a Tokio “unas seis veces”. La pareja había planeado visitar nuevamente en 2022 cuando se enteraron de la reapertura de la frontera, pero se sintieron frustrados por las restricciones y se dieron por vencidos.

En cambio, eligen un nuevo destino y van a Corea del Sur para sus vacaciones.

“No queremos estar en cuarentena”, dice Mosker. “Ese fue un factor muy importante”. “Nos encanta ir y caminar, comprar y comer sushi caro”.

Favorecer las visitas a la ciudad en lugar de las vacaciones en la playa ha inclinado la balanza a favor de Seúl, al igual que su adicción epidémica a los dramas coreanos.

El Santuario de Yasaka en Kioto, Japón, estaba rodeado de turistas y vendedores ambulantes.

Kosuke Okahara / Bloomberg / Getty Images

Semiabierto No abierto

La política totalmente abierta de Japón no se aplica solo a las visas. El país todavía tiene reglas sobre el uso de máscaras en muchas áreas, los viajes en grupo pueden ser costosos y Japón requiere cuarentena a la llegada, lo que dificulta la venta.

Katie Tam es cofundadora de Arry, una plataforma de suscripción exclusiva para miembros que ayuda a los visitantes de Japón a conseguir reservas en algunos de los restaurantes más solicitados de Tokio, como el Sukiyabashi Jiro respaldado por Obama y la reciente lista de Mejores restaurantes asiáticos.

Antes de la pandemia, muchos usuarios de Arry eran viajeros asiáticos, que vivían en Hong Kong, Taiwán, Corea del Sur o Singapur, que visitaban Japón varias veces al año o simplemente podían pasar un fin de semana largo espontáneo. Pero desde 2020, la empresa ha tenido que parar.

“No sabíamos que iba a tomar tanto tiempo”, dice sobre lo que se suponía que sería una pausa breve. “Definitivamente fue duro”.

Los pocos miembros que comenzaron a contactar a Arry para hacer reservas, dice Tam, son personas que lograron obtener visas de viaje de negocios a Japón. Actualmente, esta es la única forma en que los no nacionales pueden ingresar al país como visitantes individuales, y algunos se aprovechan de las multitudes más pequeñas para obtener lugares en restaurantes que antes no podían reservar.

Sin embargo, hay algunas buenas noticias. A pesar de los desafíos, a muchos de los mejores restaurantes de Japón les está yendo bien en medio de la pandemia.

“Muchos de los restaurantes con los que trabajamos tienen una sólida base de clientes locales”, dice Tam. En el lado positivo, esto significa que estos lugares populares continuarán operando siempre que los turistas extranjeros puedan venir.

Según la Agencia de Servicios de Inmigración, los dos mercados más grandes para el turismo japonés ahora son Tailandia y Corea del Sur. Pero lo “más grande” aquí es relativo: unas 400 personas de cada país han visitado Japón desde junio. Sólo 150 procedían de Estados Unidos.

Antes de la pandemia, las estrechas calles de Kioto estaban llenas de visitantes.

Antes de la pandemia, las estrechas calles de Kioto estaban llenas de visitantes.

Kosuke Okahara / Bloomberg / Getty Images

influencia china

En 2019, la vecina China fue el mercado turístico más grande de Japón, con 9,25 millones de chinos visitados.

Ahora, sin embargo, China permanece esencialmente aislada del resto del mundo. Todavía tiene estrictos protocolos de cuarentena para ciudadanos y extranjeros por igual, lo que ha paralizado el turismo.

Japón no es el único país que se ha visto muy afectado por la falta de viajeros chinos. Todos los destinos populares para los turistas chinos, como Australia, Tailandia, Singapur y Corea del Sur, perdieron ingresos con más de mil millones de viajeros que se quedaron en casa.
Tokyo Skytree Tower es el edificio más alto de Japón.

Tokyo Skytree Tower es el edificio más alto de Japón.

Rodrigo Reyes Marín/Aflo/Reuters

El primer grupo turístico internacional tardó hasta el 27 de junio en llegar a la plataforma de observación, dice el jefe de relaciones públicas de Tokyo Skytree. El grupo en cuestión está formado por invitados de Hong Kong.

La ciudad que es el centro financiero tiene restricciones estrictas, incluida la cuarentena obligatoria en los hoteles para los residentes que regresan, pero aún es más fácil para los turistas viajar desde allí que desde China continental.

Antes de Covid, dice Amy, ‘el mayor número (de visitantes extranjeros) era de China, pero no los he visto recientemente. Hizo hincapié en que la mayoría de los visitantes de Skytree en las últimas seis semanas eran japoneses locales en sus vacaciones de verano.

“El hecho de que hayamos reanudado la aceptación de turistas no significa que tengamos muchos clientes del exterior”, agrega.

Esperando en las alas

Hay buenas posibilidades de que cuando Japón decida reabrir por completo sus puertas a los turistas para el entretenimiento en solitario, querrán venir. La famosa frase “viaje de venganza” se creó para describir a las personas que ahorraron su dinero durante el covid y ahora quieren explotarlo en un viaje de gran lista, y Japón sigue siendo un destino popular en la lista de deseos.

“Hay mucho interés en volver a Japón”, dice Tam, cofundador de Arry. “Creo que mejorará”.

Kathleen Pinosa de CNN en Tokio contribuyó a este despacho.

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