Reactivar el carbón en Alemania podría amenazar sus objetivos climáticos

Una planta de energía en Bixbach, Alemania, está almacenando su carbón en preparación para volver a la producción de energía a tiempo completo.  (Daniel Etter para The Washington Post)
Una planta de energía en Bixbach, Alemania, está almacenando su carbón en preparación para volver a la producción de energía a tiempo completo. (Daniel Etter para The Washington Post)

Suspensión

Bisbach, Alemania – Las últimas minas de carbón alrededor de Bixbach cerraron hace una década, dejando la planta de energía arrojando penachos de contaminantes como restos de una industria regional moribunda.

Pero ahora se está reacondicionando el equipo de la planta, los contratistas ya no están jubilados y el gerente Michael Luxe enfrenta una nueva perspectiva: expandir el número de empleados.

“Se siente bien estar contratando”, dijo, mientras se sentaba a discutir los planes para mover a Bexbach, en el estado de Saarland, en el suroeste de Alemania, del estado de “reserva” a la capacidad total. Para el invierno, Lux espera quemar al menos 100.000 toneladas métricas de carbón por mes, en lo que algunos en la industria han llamado la “primavera” de las centrales eléctricas de carbón en Alemania.

Es parte de una carrera paneuropea para deshacerse del gas natural ruso y escapar de la sofocante energía del presidente Vladimir Putin. Si bien la guerra en Ucrania ha estimulado simultáneamente la carrera de la Unión Europea hacia las energías renovables, los combustibles fósiles aún brindan la solución más rápida.

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Francia, Italia, Austria y los Países Bajos han anunciado planes para revitalizar sus antiguas centrales eléctricas de carbón. Pero en ninguna parte los planes son tan extensos como en Alemania, que permite que 21 plantas de carbón se reinicien o operen después de los plazos previstos para el próximo invierno.

Esto significó una lucha por una industria que estaba muriendo en Alemania. El país tendrá que importar más carbón de productores como Australia y Sudáfrica, incluso cuando esos países enfrentan presiones para reducir la quema de carbón en casa. Algunos expertos advierten que reactivar el carbón podría dificultar que Alemania alcance sus objetivos climáticos.

Horst Hefner señaló las pilas de carbón en el patio de almacenamiento de Bexbach: “Todos quieren deshacerse de él, pero no pueden prescindir de él”.

Hefner, de 70 años, acordó salir de su retiro para trabajar en Bexbach, inspeccionando la maquinaria de la fábrica que revisó por última vez en 2004. Golpea a los alfareros en el jardín, donde otros trabajadores están tomando un descanso a la sombra, dijo.

Con temperaturas que alcanzaban los 91 grados Fahrenheit, el día era tan caluroso para el área que la cervecería al aire libre local cerró temprano por un “día caluroso”. Fue un recordatorio de por qué los países se han comprometido a reducir las emisiones de dióxido de carbono de los combustibles fósiles como el carbón, y lo que está en juego si no lo hacen.

Más carbón, más emisiones

Mientras Putin presiona sobre los flujos de gas natural a Europa, en lo que los funcionarios de la UE afirman que es una represalia por su apoyo a Ucrania, Alemania está tratando de conservar energía. También busca urgentemente reemplazar las fuentes de energía. Y ella tiene pocas opciones.

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La intensificación de las energías renovables lleva tiempo. Las nuevas terminales de GNL aún no están terminadas. El gobierno está considerando mantener las últimas tres plantas de energía nuclear en funcionamiento después de su fecha de cierre prevista para fin de año, pero representan una porción relativamente pequeña de la generación de energía de la provincia.

El gobierno alemán, que incluye a los Verdes como parte de su coalición, calificó la reactivación del carbón como un paso doloroso pero necesario, y destaca que será temporal.

Alemania se comprometió simultáneamente con un nuevo objetivo del 80 por ciento de la energía de fuentes renovables para 2030, el doble de la contribución actual. Ha comenzado a facilitar el proceso de obtención de permisos para los molinos de viento y revitalizar el despliegue de energías renovables que, según muchos analistas, se estancó bajo la excanciller Angela Merkel.

El gobierno afirma que este pago ayudará al país a cumplir sus objetivos climáticos y terminará con el uso del carbón para 2030.

“Si sucediera en el vacío y no tuviéramos toda esta otra legislación acoplada, estaría preocupada”, dijo Ysanne Choksey, asesora de políticas para la transición de combustibles fósiles en E3G, un grupo de expertos sobre el clima.

Pero algunos expertos han expresado su preocupación por el aumento a corto plazo de las emisiones para Alemania, y si será difícil para el país cumplir el objetivo para 2030: reducir las emisiones en al menos un 65 por ciento desde los niveles de 1990.

Para llegar allí, las emisiones en el sector energético deben reducirse “significativamente y lo más rápido posible”, dijo Simon Muller, director de Agora Energiewende en Alemania, una organización sin fines de lucro enfocada en el clima.

Sin embargo, Agora estima que las estaciones de combustibles fósiles que han sido reactivadas o que han permitido permanecer abiertas agregarán entre 20 y 30 millones de toneladas de gases de efecto invernadero anualmente, lo que equivale a alrededor del 4 por ciento de las emisiones totales de Alemania.

Mueller dijo que sigue siendo incierto si Alemania superará su presupuesto de 257 millones de toneladas de emisiones de carbono para el sector energético este año.

“Lo que es seguro es que solo el despliegue masivo de energía renovable y la expansión de la red romperán nuestra dependencia de las importaciones de energía fósil y nos pondrán en el camino correcto para lograr el objetivo climático de Alemania para 2030”, dijo.

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En Alemania el año pasado, en parte debido a la disminución de los vientos y los precios ya altos del gas natural, la hulla y el lignito representaron el 28 por ciento de la producción de electricidad, lo que contribuyó a un aumento del 4,5 por ciento en las emisiones totales con respecto al año anterior.

Ciertamente, Alemania no es la única que se ha desviado del camino correcto. A pesar de los compromisos globales para reducir las emisiones, el año pasado fue un año récord para el carbón a nivel mundial. A medida que el mundo emerge de la pandemia y aumenta la demanda de energía, se ha quemado más carbón para generar electricidad que en cualquier otro momento de la historia. Este año está a punto de volver a batir récords.

Incluso con un gobierno que ha puesto la política climática en primer lugar, la burocracia que ha obstaculizado la industria de energía renovable del país no se ha eliminado lo suficiente, dijo Claudia Kimfert, directora del departamento de energía y medio ambiente del Instituto Alemán de Investigación Económica.

“No vamos a cumplir con los objetivos climáticos a corto plazo”, dijo Kimfert.

Ella dijo que confiar más en el carbón ahora era un “paso necesario”. “Estamos pagando el precio de 10 años de política energética fallida”.

Lo que se necesita para revivir una planta de carbón

No está claro cuántas plantas de carbón ahora pueden quemarse por completo y cuáles optarán por hacerlo este invierno. Las empresas de energía sopesarán el costo de las inversiones necesarias frente a las ganancias potenciales. El lunes, una fábrica rumiada en Baja Sajonia fue la primera en salir del modo de reserva, según la Agencia Federal de Redes.

Los gerentes de Bexbach dicen que su planta de 40 años tiene como objetivo volver al servicio de tiempo completo, junto con su unidad hermana, Weiher, a unas 14 millas al oeste.

“La responsabilidad es completamente comprensible”, dijo Lux.

Hace solo cinco años, la compañía eléctrica Steag intentó cerrar estas estaciones, considerándolas no rentables porque fluía gas barato desde Rusia. El gobierno alemán ordenó que se colocaran en una “reserva de red”, para que pudieran ser llamados cuando fuera necesario para complementar los desequilibrios en la red eléctrica, con costos operativos pagados por el gobierno.

Bixbach quemó solo 319 horas el año pasado.

La condensación nuevamente trae desafíos. Además de hacer que las fábricas estén en pleno funcionamiento, los gerentes deben encontrar personal calificado y obtener suministros.

Bexbach se construyó para quemar carbón local, pero la última mina de carbón duro en el área cerró en 2012. Antes de la guerra en Ucrania, Rusia suministraba gran parte del carbón importado que se usaba en las fábricas alemanas. Pero con la prohibición de la Unión Europea sobre el carbón ruso que entró en vigor en agosto, las empresas de energía tuvieron que buscar en otra parte: Sudáfrica, Australia y la mina Serigon en Colombia, también conocida como “la bestia” y conocida por su pobre historial ambiental y de seguridad.

Para llegar a una planta del interior como Bexbach, este carbón debe transportarse cientos de kilómetros por carretera o tren desde los puertos de Ámsterdam, Róterdam y Amberes. La recesión en la industria ha provocado cuellos de botella, ya que las existencias de carbón en los puertos europeos se han acumulado a su nivel más alto en tres años.

“Todo el mercado esperaba que el consumo de carbón disminuyera: puertos, operadores ferroviarios, operadores de barcazas”, dijo Stefan Riesler, Jefe de Comercio de Steag.

Para otras plantas que reciben carbón en barcazas, un problema adicional son los bajos niveles de agua en el Rin, una arteria logística para la industria alemana, donde los barcos no pueden cargarse por completo.

El gobierno ahora ha priorizado el envío de carbón por ferrocarril, en un esfuerzo por acelerar las entregas, lo que, según advirtió una Alianza de Transporte, podría tener un efecto en cadena en el transporte público.

A medida que avanza, la industria está presionando para obtener garantías a largo plazo, que es poco probable que ofrezca el Ministerio de Economía Verde del país.

Alex Beth, presidente de la Asociación Alemana de Importadores de Carbón, dijo que se necesitaba una “señal” del gobierno de que “tenemos una perspectiva de cinco años para justificar la contratación de personal, la realización de inversiones y la realización de mejoras”.

Según la nueva ley del carbón, las plantas como Bexbach que planean volver al mercado deben llenar sus reservas a 180.000 toneladas de carbón, lo que las compañías energéticas argumentan que es un riesgo financiero.

dijo Reissler, mientras se sentaba con los gerentes de planta para discutir lo que se necesita para volver a ingresar al mercado.

Sin embargo, incluso con los precios del carbón en alza, se puede ganar dinero, y los gerentes dicen que es solo cuestión de arreglar los detalles.

“Vamos a hacer todo lo que podamos para llevar todos esos millones de toneladas a las plantas de energía”, dijo Pete.

Florian Neuhof en Berlín contribuyó a este despacho.

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