Los pandas extintos de la antigua Europa destacan el debate sobre los orígenes de los animales

El descubrimiento de pandas extintos que vagaban por los bosques y pantanos de Europa hace millones de años puede reavivar el debate sobre si los ancestros del famoso animal nacional chino en realidad procedían de Europa.

La única evidencia de una especie de panda recientemente identificada, denominada Agriarctos nikolovi, son dos dientes fosilizados encontrados en un trozo de carbón en Bulgaria hace casi 50 años, según un estudio publicado el domingo en el Journal of Vertebrate Paleontology. Pero los científicos dicen que muestran que los pandas vivieron en Europa hace unos seis millones de años y refuerzan los descubrimientos anteriores.

Un informe de 2017 del China Daily, un medio de comunicación dirigido por el Partido Comunista Chino, sugirió que el debate sobre el origen geográfico de los pandas se remonta a la década de 1940, cuando se encontraron sus fósiles en Hungría. Pero el panda gigante ahora se ha convertido en un símbolo nacional popular en China, y la idea de que sus ancestros vinieron de Europa no es bien recibida allí. La idea es “todavía prematura”, dijo China Daily, citando a un experto de la Academia de Ciencias de China que explicó que los pandas pueden haber vivido en Asia y Europa en diferentes etapas de su evolución.

El panda europeo más nuevo vivió demasiado recientemente para resolver este debate, y no fue un ancestro directo del panda gigante, pero el descubrimiento de otras especies de pandas en Europa refuerza la idea de que se originaron allí.

Los datos fósiles muestran que los miembros más antiguos de este grupo de osos se encontraron en Europa, mientras que se han encontrado fósiles europeos. [species] “Son más numerosos”, dijo el autor principal del estudio, el paleontólogo Nikolai Spasov del Museo Nacional de Historia Natural de Bulgaria en Sofía. “Esto sugiere que el grupo pudo haber evolucionado en Europa y luego se dirigió a Asia, donde luego se convirtió en Ailuropoda, el panda gigante moderno”.

Spasov encontró los dientes fosilizados en una colección antigua del museo, donde fueron almacenados por un ex curador, el geólogo Ivan Nikolov. Una nota apenas almacenada con ellos decía que se había encontrado en la década de 1970 en el noroeste de Bulgaria, cerca de un pueblo de montaña conocido por sus depósitos de carbón. Pero los dientes permanecieron intactos durante unos 50 años hasta que Spasov y su equipo comenzaron a buscarlos.

Los pandas son un tipo de oso, pero el análisis genético muestra que su linaje se separó de otros osos hace unos 19 millones de años. Se reconocen en los fósiles principalmente por las formas características de sus dientes.

El nuevo estudio indica que el panda europeo más nuevo era un poco más pequeño que el panda gigante.

“A juzgar por los dientes que se encontraron, podemos imaginar que la nueva especie de Bulgaria era un poco más pequeña que el panda actual”, dijo Spasov en un correo electrónico. “Pero sus colmillos eran relativamente más grandes, probablemente debido a la fuerte competencia con otros carnívoros”.

El análisis mostró, sin embargo, que los pandas extintos comían principalmente plantas, aunque no se limitan al bambú como los pandas gigantes de hoy. Spasov dijo que sospecha que un ancestro común en el linaje de los pandas ya pudo haber adoptado una dieta principalmente vegetariana, posiblemente debido a la competencia de otros depredadores por las presas animales.

Él y sus colegas también sospechan que los pandas extintos pueden haber tenido un pelaje principalmente blanco y negro, según la coloración de los osos pardos y los pandas modernos. La investigación sugiere que el pelaje blanco puede ayudar a los pandas a camuflarse en la nieve, mientras que el pelaje negro se mezcla con con las sombras y el patrón en todas partes interrumpe su visión.

Pero Agriarctos nikolovi fue probablemente el último panda que vivió en Europa. El estudio indica que la especie vivía principalmente en bosques pantanosos, al igual que el descubrimiento de dientes fosilizados en depósitos de carbón.

Europa era relativamente húmeda en la época en que vivió, hace unos 6 millones de años, pero se volvió más seca después de medio millón de años con el cambio climático, dijo Spasov: “La grave sequía conocida en el Mediterráneo como la ‘crisis de la salinidad de Mesenia’ del Mioceno [epoch]hace unos 5,6 millones de años, ciertamente no era adecuado para la supervivencia de este tipo de bosque”.

El paleontólogo David Begon, profesor de antropología en la Universidad de Toronto, no participó en el último estudio, pero formó parte del equipo que analizó los dientes y las mandíbulas fosilizados de un panda de 10 millones de años encontrado en Hungría. en 2013.

Dijo que los científicos aún no podían determinar si los pandas se originaron en Asia o Europa.

“Tenemos un registro fósil impresionante en Europa que comenzó hace al menos 11,6 millones de años, pero no tenemos un registro fósil completo en Asia del mismo período de tiempo”, dijo en un correo electrónico. “Así que es imposible saber si también estaban allí, pero no han sido detectados”.

Begon sospecha que el proceso de reproducción del panda gigante, notoriamente difícil, que desempeñó un papel en su declive, puede ser una adaptación evolutiva a los recursos limitados de su entorno que los pandas anteriores no compartían.

“No puedo imaginar que un linaje tan grande y exitoso que se extendió entre Europa occidental y China hubiera persistido tanto tiempo con la biología reproductiva de los pandas vivos”, dijo.

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