Comcast y Charter pueden necesitar un nuevo enfoque a medida que se estanca el crecimiento de la banda ancha

Brian Roberts, director ejecutivo de Comcast (izquierda) y Tom Rutledge, director ejecutivo de Charter Communications

Drew Angerer | imágenes falsas

Comcast y Charter, las dos compañías de cable más grandes de los Estados Unidos, están luchando con el problema del crecimiento de la banda ancha.

Dado que decenas de millones de estadounidenses han cancelado sus suscripciones de televisión por cable en la última década, la industria del cable se ha centrado en el negocio más rentable de vender Internet de banda ancha.

Ahora, la cantidad de hogares estadounidenses que pagan a Comcast y Charter por Internet de alta velocidad ha disminuido por primera vez, y las dos compañías informaron una disminución en la banda ancha residencial en el segundo trimestre. Comcast perdió 10.000 clientes residenciales y notó una caída de otros 30.000 en julio. Carta disminuyó 42.000.

El director ejecutivo de Comcast, Brian Roberts, y su homólogo de Charter, Tom Routledge, culparon a las tendencias macroeconómicas y a las ganancias más fuertes de lo habitual durante la pandemia como las principales razones de las pérdidas. Comcast señaló específicamente que menos personas se están mudando como la razón principal de la caída de las conexiones.

“Ha habido una desaceleración significativa en los movimientos a lo largo de nuestra huella”, dijo Roberts durante una conferencia telefónica sobre las ganancias de Comcast el mes pasado. En el primer año de la pandemia, señaló, la compañía agregó casi un 50 % más de clientes que su crecimiento anual promedio anterior.

El final abrupto de la racha de crecimiento de la banda ancha es una gran preocupación para los inversores en Comcast y Charter, que cotizan cerca de mínimos de dos años. Las acciones de Comcast han bajado un 25% desde el comienzo del año, mientras que Charter ha bajado un 33%.

Y aunque las tendencias macroeconómicas y pandémicas pueden revertirse con el tiempo, Roberts también reconoció que el crecimiento de las ganancias es otra razón para el declive de la banda ancha: la nueva competencia.

El auge de la telefonía fija inalámbrica

Durante décadas, las empresas de cable tuvieron poca competencia en muchas regiones del país por internet de alta velocidad..

Luego, hace unos tres años, T-Mobile lanzó su producto inalámbrico fijo, un producto de banda ancha de alta velocidad 5G que sirve como alternativa a la banda ancha por cable. A partir de abril, Internet de alta velocidad de T-Mobile está disponible para más de 40 millones de hogares en todo el país. Verizon dijo a principios de este año que planea tener entre 4 y 5 millones de clientes inalámbricos fijos para fines de 2025.

En marzo, Roberts descartó la conexión inalámbrica fija como un “producto deficiente”. T-Mobile ha prometido que la mitad del país tendrá velocidades de al menos 100 Mbps para fines de 2024. La banda ancha de cable (y fibra) estándar puede proporcionar velocidades el doble de rápidas. Además, la conectividad inalámbrica fija está restringida por la congestión en las ondas de radio 5G. El cable, que pasa los hilos directamente a la casa, no tiene esa limitación.

“Hemos visto ofertas más bajas y velocidades más bajas antes”, dijo Roberts en la Conferencia de Tecnología, Medios y Comunicaciones de Morgan Stanley. “Y a largo plazo, no sé qué tan viable es esta tecnología”.

T-Mobile cobra una tarifa fija mensual de $50 por su servicio inalámbrico fijo. New Street Research ha estimado un ingreso promedio mensual de banda ancha por cable por uso de alrededor de $70, y es probable que aumente a más de $75 para 2025.

Así como T-Mobile se ha convertido en la industria inalámbrica al ofrecer tarifas más bajas, parece estar haciendo lo mismo con los cables. En el segundo trimestre, T-Mobile agregó 560,000 nuevos clientes inalámbricos fijos cuando Comcast y Charter perdieron suscriptores de banda ancha. T-Mobile dijo que más de la mitad de sus nuevos clientes han dejado de usar el cable.

“La demanda sigue aumentando, desde clientes de cable suburbanos insatisfechos hasta clientes desatendidos en mercados pequeños y áreas rurales”, dijo el director ejecutivo de T-Mobile, Mike Seifert, durante una conferencia telefónica sobre las ganancias de la compañía. T-Mobile también señaló que los resultados de la prueba de velocidad nacional de Ookla en julio mostraron que la banda ancha 5G (187,33 Mbps) superó a Comcast y Charter (184,08 y 183,74, respectivamente) en términos de velocidad promedio.

Roberts cuestionó que los clientes estén abandonando Comcast por cualquier servicio establecido, alegando que el crecimiento de T-Mobile depende de los nuevos clientes.

“No vemos que la telefonía fija inalámbrica tenga un impacto aparente en nuestro impulso”, dijo Roberts durante la conferencia telefónica de ganancias de Comcast del 28 de julio.

Sin embargo, si las redes inalámbricas fijas continúan devorando el crecimiento de la banda ancha por cable, Comcast y Charter deberán convencer a los inversores de que hay otra razón para poner su dinero en el cable, dijo Chris Marangi, gerente de cartera de Gabelli Funds.

“No hay un catalizador obvio”, dijo Marangi. “Probablemente no obtendrá un crecimiento activo de la banda ancha en los próximos seis meses”.

Es propietaria de Gabelli Funds Charter, Comcast, Verizon y T-Mobile.

Miedo a invertir en cables

El temor entre los accionistas de cable no es solo que Comcast y Charter puedan estar al final de una era en lo que respecta al crecimiento de la banda ancha. Además, la nueva competencia conducirá a precios más bajos. La combinación de precios promocionales y un crecimiento vacilante podría convertir la banda ancha en algo que se parezca más al negocio inalámbrico, que se ha visto obstaculizado por guerras de precios y bajos márgenes de ganancia durante años.

Es demasiado pronto para decir si las conexiones inalámbricas fijas quitarán participación de mercado a las compañías de cable en los próximos años o si los problemas de congestión están obligando a los proveedores de servicios inalámbricos a limitar la cantidad de usuarios, dijo Craig Moffett, analista de comunicaciones de MoffettNathanson. Moffitt señaló que las redes inalámbricas fijas usan muchos más datos que las redes inalámbricas móviles, pero solo generan alrededor del 20% de los ingresos según los precios actuales.

“El tiempo dirá si esta transición a la tecnología inalámbrica fija es solo una oportunidad temporal”, dijo Moffett.

Es probable que la conexión inalámbrica fija sea simplemente “momentánea” y que los clientes descarten el servicio con el tiempo por considerarlo demasiado poco confiable o falto de velocidad, dijo Walt Beck, analista de LightShed Partners.

“En este momento, parece estar funcionando. Están aceptando clientes de cable”, dijo Beck. “Veremos si esto es sostenible durante dos o tres cuartas partes a partir de ahora”.

Las ventajas tecnológicas de Cable podrían cambiar el sentimiento de los inversores hacia Comcast y Charter si el crecimiento inalámbrico constante disminuye.

“Si bien la narrativa de la desaceleración antes de una mayor competencia no es un buen augurio para el sentimiento, creemos que la ventaja de la red de cable sobre la mayor parte de su presencia impulsará un subcrecimiento”, escribió Philip Cusick, analista de JP Morgan, en una nota a los clientes.

El cable va a inalámbrico

Moffett predijo que con la disminución de la televisión y la desaceleración del crecimiento de la banda ancha, el próximo capítulo para el cable sería el inalámbrico.

Wireless se convirtió en una nueva historia de crecimiento para Cable, ya que Comcast y Charter utilizaron un acuerdo de red conjunta con Verizon para impulsar sus servicios móviles. Los ingresos de Comcast Wireless crecieron un 30 % año tras año en el segundo trimestre y más del 80 % en los últimos dos años. Las ventas trimestrales de servicios inalámbricos de Charter crecieron un 40 % con respecto al mismo período del año pasado; Hace dos años, la empresa ni siquiera generaba ingresos inalámbricos porque el negocio era muy nuevo.

Comcast y Charter tienen que compartir la conectividad inalámbrica con Verizon en virtud de su acuerdo de red, lo que conduce a márgenes más bajos. Moffett dijo que un operador de red virtual móvil bien administrado todavía tenía márgenes de solo alrededor del 10%. Pero dijo que esto podría crecer con el tiempo.

“Puede que las comunicaciones inalámbricas no sean mejores que la banda ancha, pero es un negocio mucho más grande”, dijo Moffett.

El director financiero de Charter, Chris Winfrey, dijo durante la conferencia telefónica sobre ganancias del segundo trimestre de la compañía que se está subestimando el potencial de los cables inalámbricos.

Dado el impulso de las compañías inalámbricas hacia la banda ancha, junto con la transición de las compañías de cable al servicio móvil, algunos creen que la fusión de las dos industrias es inevitable.

“No tiene sentido no hacerlo, a través de sinergias puramente operativas, sinergias en la asignación de capital, desde el punto de vista de la sinergia de la marca”, dijo el director ejecutivo de Altice, Dexter Goei, a CNBC el año pasado. Altice es el cuarto mayor proveedor de cable de EE. UU. después de Comcast, Charter y Cox.

Joy dijo que cuantos más servicios brinden los clientes del mismo proveedor, es menos probable que se vayan.

Fusiones y adquisiciones como último recurso

Moffett dijo que una fusión de Comcast o Charter con T-Mobile, Verizon y AT&T no es realista dada la posición regulatoria de Estados Unidos sobre el poder de mercado. Sin embargo, diferentes administraciones presidenciales pueden tener diferentes puntos de vista sobre lo que es aceptable. Por ejemplo, Sprint y T-Mobile pudieron fusionarse bajo la administración de Trump después de años de decirles a los funcionarios del gobierno que ni siquiera se molestaran en intentarlo.

“Nunca digas nunca, ¿verdad?” Goei dijo. “Transacciones estratégicas en las que tienes diferentes servicios, no entiendo por qué eso no debería ser algo que el departamento antimonopolio permitiría”.

Si la consolidación del cable inalámbrico no está en las cartas, hay otras formas potenciales en que los acuerdos podrían renovar el interés de los inversores.

El operador de cable regional Wade Obinwest y Suddenlink, un activo propiedad de Altice USA, están en conversaciones con posibles compradores, según personas familiarizadas con el asunto. Marangi de Gabelli dijo:

Charter o Comcast también pueden comprar un activo que no sea de cable para traer una renovada emoción de los inversores a sus empresas.

“Es Management 101; cuando las empresas entran en la fase de crecimiento inicial, buscan fusiones y adquisiciones”, dijo Pickic de LightShed Partners.

También es probable que los inversores vean una adquisición en el extranjero como una distracción en lugar de una nueva oportunidad. Moffett dijo que los accionistas probablemente se resistirían a acuerdos por activos de medios, como las adquisiciones anteriores de Sky y NBC Universal por parte de Comcast.

divulgación: Comcast es la empresa matriz de NBCUniversal, propietaria de CNBC.

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