‘Nunca te rindas’: por qué la lucha mundial contra la poliomielitis no ha terminado | poliomielitis

aAnita Gay, de ocho años, fue enterrada hasta el cuello en una tumba de barro durante un eclipse solar, mientras su madre era presionada para recitar versos de las escrituras hindúes, aparentemente para tratar a Gaye de la polio, que contrajo a la edad de dos años. . “Todavía me siento culpable por lo que mi madre tuvo que soportar por mi culpa”, dice Ghai, ahora de 67 años y decano de la Universidad Ambedkar en Delhi.

Gaye pensó que estas pesadillas habían terminado cuando la Organización Mundial de la Salud declaró en marzo de 2014 que India, hogar de la mitad de los casos de polio del mundo en 2009, estaba libre de la enfermedad. Sin embargo, ocho años después, una serie de eventos inquietantes comenzaron a desarrollarse en todo el mundo. Pakistán vio una serie de nuevos casos, poniendo fin a un período de 15 meses sin un solo caso nuevo de poliomielitis. El virus salvaje de Pakistán ha provocado infecciones en Mozambique y Malawi, que anteriormente estaban libres de la enfermedad.

En junio, la Organización Mundial de la Salud informó casos de poliomielitis derivada de la vacuna, donde un virus debilitado en la vacuna se propaga por el medio ambiente e infecta a las personas, en Eritrea, Ghana, Togo, Costa de Marfil, Israel, Yemen, Nigeria y la República Democrática. del Congo Congo. Y en julio, a un paciente de un suburbio de la ciudad de Nueva York se le diagnosticó poliomielitis inducida por la vacuna. Durante las últimas seis semanas, se han encontrado rastros de este tipo de virus en muestras de aguas residuales en Kolkata y Londres.

Los trabajadores de la salud llevan una caja de vacunas contra la poliomielitis en una estación de tren en Kolkata, India. Foto: Biel Adhikari/EPA

Estos casos aparentemente no relacionados resaltan una amenaza común: a nivel mundial, los niveles de vacunación contra la poliomielitis en 2021 cayeron a sus niveles más bajos en 15 años, según datos de la OMS, con iniciativas de inmunización interrumpidas durante Covid. India e Indonesia, dos de los países más poblados del mundo, han experimentado una disminución particularmente pronunciada en la cobertura de vacunación.

Los expertos dicen que esto hace que el último número de casos sea un canario en una mina de carbón, advirtiendo que la enfermedad paralizante que ha sido erradicada en gran parte del mundo podría regresar, especialmente en áreas densamente pobladas, a menos que los países redoblen sus esfuerzos en vacunación y vigilancia.

“Fue muy aterrador”, dice el virólogo T Jacob John, uno de los fundadores del programa de vacunación contra la poliomielitis en India, sobre el impacto del virus en las alcantarillas de Kolkata. “Algunos casos más como ese y podríamos haber observado el brote”.

Este no es solo un escenario hipotético: en 2018, Papua Nueva Guinea sufrió un brote de poliomielitis derivada de la vacuna, 18 años después de que el país fuera declarado libre de la enfermedad.

Hasta el momento, no hay evidencia de que los casos recientes representen una propagación desenfrenada del virus, al menos en Estados Unidos, Gran Bretaña e India, dicen los expertos. En Kolkata, los investigadores han inspeccionado todos los vecindarios cercanos a donde se encontraron rastros del virus para asegurarse de que nadie haya contraído la poliomielitis.

La capacidad de las autoridades sanitarias para detectar casos, y los efectos del saneamiento, indica la solidez de los sistemas de vigilancia de estos países. “Es tranquilizador para mí”, dice Raman Bhatia, un activista indio veterano de una campaña de vacunación contra la poliomielitis asociada con Rotary International, una organización estadounidense sin fines de lucro que es un pilar de los esfuerzos mundiales de inmunización contra la poliomielitis.

Pero al igual que los niveles de vacunación, los controles regulares de casos relacionados con la poliomielitis también han disminuido en los últimos dos años. En Indonesia, los investigadores descubrieron que dicho monitoreo se vio gravemente interrumpido durante la pandemia.

Esas son malas noticias, dice Lutfi Azizatunisa, investigadora de salud pública de la Universidad de Yogyakarta Jadja Mada y autora principal del estudio indonesio. Ella dice que el país tiene focos de baja cobertura de inmunización. “Cuando se interrumpe la vigilancia, nunca sabremos o podemos pasar por alto el virus de la poliomielitis que circula en el medio ambiente o la comunidad”.

En general, la carga global de poliomielitis causada por el virus salvaje ha disminuido en un 99 % desde 1988, cuando la enfermedad era endémica en más de 125 países e infectaba a 350 000 personas al año. Hoy, el número de estos dos países se ha reducido a solo dos: Pakistán y Afganistán.

El aumento de casos de poliomielitis provocados por las vacunas ha reabierto el debate entre algunos expertos sobre los beneficios de los dos principales tipos de inmunización comúnmente empleados contra la enfermedad.

El primero, conocido como IPV, utiliza un virus inactivado y se inyecta. La otra, por vía oral, se conoce como OPV y porta un virus debilitado pero activo que, después de propagarse en una población, puede mutar y, en ocasiones, provocar brotes.

“Los países que utilizan una vacuna inactivada exclusiva contra la poliomielitis no corren el riesgo de producir nuevos poliovirus circulantes derivados de la vacuna”, dice Walter Orenstein, exdirector del Programa Nacional de Inmunización de EE. UU. Por esta razón, los países occidentales dependen casi por completo de las IPV. Pero también pueden importar por error la poliomielitis derivada de la vacuna de países donde se usa la OPV, dice.

Un niño fue vacunado contra la poliomielitis y la difteria en Banda Aceh, Indonesia.
Un niño fue vacunado contra la poliomielitis y la difteria en Banda Aceh, Indonesia. Según la Organización Mundial de la Salud, anualmente los programas mundiales de inmunización y vacunación previenen entre dos y tres millones de muertes. Foto: Hotli Simanjuntak / EPA

Las gotas son más fáciles de usar que las inyecciones porque no requieren profesionales médicos calificados, dice Jay Finger, director del equipo de polio de la Fundación Bill y Melinda Gates. La OPV también es más eficaz que la IPV para reducir la transmisión oral y fecal del poliovirus, según Stephen Wassack, jefe científico asociado de la división de inmunización mundial de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de EE. UU. “La vacuna OPV oral tiene sentido en aquellos países en desarrollo donde el saneamiento es un desafío”, dice.

John no está convencido: en una carta publicada en la revista médica Lancet en julio, cuestionó la evidencia detrás de la idea de que el virus se transmite principalmente por la boca o las heces en los países pobres.

Lo que está claro es que, al igual que el virus salvaje, la poliomielitis derivada de la vacuna busca víctimas entre los no vacunados. Quienes han recibido todas sus dosis a menudo son inmunes al virus derivado de la vacuna, si lo encuentran en el aire o el agua.

“El principal factor de riesgo para cualquier virus de la poliomielitis, ya sea de tipo salvaje o derivado de la vacuna, es la baja cobertura de inmunización”, dice Zubair Wadud, epidemiólogo de la Organización Mundial de la Salud en Ginebra. “Si la población está completamente vacunada, estará protegida contra cualquier forma del virus de la poliomielitis”.

La amenaza aumenta si los niveles de vacunación caen por debajo del 80 %, dice John Ross, MD, profesor asociado de medicina en la Escuela de Medicina de Harvard. Esto, añade, abre una oportunidad para “la propagación del virus de la poliomielitis derivado de la vacuna, aumentando el riesgo de que vuelva a una forma virulenta”.

Indonesia, que usa una combinación de la vacuna OPV e IPV, puede estar particularmente en riesgo, señala Azizatonisa. Las tasas de vacunación contra la poliomielitis del país han caído al 68% en 2021, según la Organización Mundial de la Salud y UNICEF. India también depende principalmente de la vacuna oral contra la poliomielitis, aunque las tasas de vacunación no han caído por debajo del 80%.

Un trabajador de la salud camina por una calle estrecha llena de aguas residuales con un botiquín.
Una trabajadora de la salud camina por una calle estrecha llena de aguas residuales mientras se acerca a una casa para recibir una vacuna contra la poliomielitis, Lahore, Pakistán, 2020. Foto: KM Chaudary/AP

Las teorías de desinformación y conspiración han alcanzado nuevas alturas en medio de la pandemia, que también ha afectado las tasas, dice Waslake. “Hoy, este es un desafío que debemos enfrentar para elevar nuevamente los niveles de vacunación”.

Los países ricos no deben dejar que sus vecinos más pobres se enfrenten solos a la disminución de las cifras de vacunación, pero los países y las agencias donantes deben aumentar su apoyo a la Iniciativa de erradicación mundial de la poliomielitis, una alianza público-privada que incluye a la Fundación Gates, los CDC y la Organización Mundial de la Salud. y UNICEF, Rotary International y Gavi, the Vaccine Alliance, dice Wenger.

Para los veteranos de la salud como Orenstein, esta es una llamada de atención. “Todavía estamos en peligro”, dice. Para pacientes como Ghai, las consecuencias de resbalar ante una enfermedad debilitante son más personales.

“Mis padres me enseñaron a nunca rendirme”, dice el profesor de Delhi. “No dejé que la polio me derrotara, ni el mundo debería hacerlo.

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