Cartwheel Galaxy es la última instantánea cósmica del Telescopio Webb

Los científicos publicaron el martes las últimas imágenes victoriosas del telescopio espacial James Webb de la NASA. El último lanzamiento documenta Cartwheel Galaxy, que se encuentra a unos 500 millones de años luz de nuestro planeta, acertadamente llamado así por su apariencia de rueda, completa con un eje central, marco e incluso radios de luz corrugados. Webb también registró dos pequeñas galaxias compañeras junto con Cartwheel.

Las nuevas imágenes llegan inmediatamente después de la presentación por parte de la NASA el 12 de julio de cinco escenas preliminares capturadas por el Telescopio Webb, el observatorio espacial más poderoso construido hasta ahora. Desde su lanzamiento el 25 de diciembre, los espejos hexagonales de oro de 18 quilates de Webb se han alineado para capturar otros objetivos en el espacio, aunque no se han publicado todas las imágenes. Las tomas incluyeron la Nebulosa del Anillo Sur, que parece una burbuja de jabón que se expande desde una estrella muerta, y la asombrosa Nebulosa Carina, formada por remolinos de polvo que se asemejan a acantilados irregulares.

Los astrónomos han estado estudiando la galaxia de la rueda de Cartwell durante décadas. Al principio, se examinó desde dos observatorios terrestres en Australia, primero el telescopio británico Schmidt y luego el telescopio anglo-australiano. Pero es mejor conocido por el Telescopio Espacial Hubble, que en la década de 1990 produjo imágenes con más detalle de la composición de la galaxia. Y así como Webb reveló, en julio, la existencia de galaxias distantes que se esconden de nuestra vista, sus imágenes de Cartwheel han ampliado la composición detallada de las estrellas dentro de los anillos de la galaxia y docenas de otros sistemas estelares más allá.

La aparición de Cartwheel es el resultado de la colisión de dos galaxias que ocurrió hace cientos de millones de años. “Creemos que la rueda de Kartwell pudo haber comenzado a buscar algo como la Vía Láctea, y luego esta otra galaxia se movió”, dijo Marcia Rickey, investigadora principal de la Cámara Infrarroja Cercana, o NIRCam, uno de los instrumentos científicos del Telescopio Webb. Pero la galaxia más pequeña, en lugar de quedarse atrapada en la gran espiral que atravesó, siguió avanzando alejándose de la galaxia más grande. No se ve en la imagen difundida por la NASA.

Las colisiones galácticas no son infrecuentes en el espacio profundo, aunque es raro que conduzcan a tal ideal que despierte la curiosidad humana. Kirk Born, quien fue el investigador principal de la observación de Cartwheel por parte del Hubble pero no participó con Webb, dijo que la extraña forma de la galaxia, que se formó por casualidad durante la fusión, ha llevado a los astrónomos a estudiarla durante décadas.

Debido a que una galaxia más pequeña chocó con una más grande, y directamente a través de su centro, perturbaron menos la forma de cada galaxia y ambas fueron relativamente capaces de mantener su carácter. “Lo que cambió la forma de la rueda de carro fue el efecto del campo gravitatorio de esta otra galaxia que cambió las órbitas de las estrellas en la galaxia original de la rueda de Cartwell”, dijo el Dr. Ricky.

El Dr. Born, que estudió las colisiones de otras galaxias, describió la galaxia más pequeña como una bala que atravesó la galaxia grande. Después de observar el cuerpo cósmico en la década de 1990, los científicos notaron un rastro de gas de hidrógeno detrás de la galaxia más pequeña, que el Dr. Bourne denominó la “pistola de humo” y señaló que continuó moviéndose después de la creación de la nueva Formación Cartwheel.

La Vía Láctea tiene un volumen de 1,5 veces, la rueda de Kartwell todavía se está expandiendo y se están formando nuevas estrellas dentro y en su borde. Sin embargo, no hay una respuesta definitiva sobre qué tamaño tendrá la rueda Kartwell, cuándo dejará de crecer o qué forma tomará cuando esto ocurra.

Las imágenes de Cartwheel ya estaban disponibles el 12 de julio, aunque no estuvieron disponibles públicamente hasta esta semana. Filtrado para hacerlos más accesibles, destacando las estrellas jóvenes de color azul brillante, las partículas de color rojo de las estrellas más viejas y el polvo espacial que flota entre los anillos. Aunque colorido, Joseph DePasquale, desarrollador jefe de imágenes científicas en el Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial, que opera la nave espacial Webb y Hubble, confirmó que las estrellas y el polvo en realidad se detectan como luz infrarroja en lugar de color.

La nueva tecnología para detectar esta luz con tanto detalle es lo que distingue las imágenes de Webb de las realizadas por el Hubble y el Telescopio Anglo-Australiano. Mientras que Hubble tenía algunas capacidades para registrar luz en el espectro infrarrojo, Webb es más avanzado y crea imágenes más vibrantes. La cámara NIRCam, por ejemplo, construida por unas 25 personas que trabajaron con el Dr. Ricky durante 11 años, distingue entre sí los colores infrarrojos de las estrellas, invisibles para el ojo humano.

Cuando Hubble capturó la rueda del carro en la década de 1990, los “altavoces” de la galaxia quedaron oscurecidos por nubes de gas que disipaban la luz, lo que dificultaba ver las miles de estrellas que se formaban en su interior. Ahora, debido a que Webb puede estudiar longitudes de onda del infrarrojo medio y del infrarrojo cercano, puede filtrar el polvo espacial. Esto ayuda a confirmar algunas de las teorías de composición de Cartwheel formadas con la tecnología Hubble y revela nueva información, como la falta de formación de estrellas en algunas áreas entre las ruedas.

“Creo que la combinación de los dos telescopios, lejos de hacer que uno quede obsoleto, en realidad solo mejora los beneficios y el poder del Hubble porque ahora podemos hacer estas comparaciones”, dijo el Dr. Bourne.

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