Inflación y subidas de precios que nos quebraron, desde comestibles hasta gasolina

Peter Lewis se da cuenta de que los huevos no son los que más gastan en el mundo. Pero en medio de los niveles de inflación actuales, los precios más altos de los bienes de consumo básicos realmente lo están afectando. “Tiendo a comprar las mismas cosas todas las semanas y, por alguna razón, como muchos huevos con huevos y noto sus precios”, dice. Los 18 huevos que compró se vendieron en 3,18 dólares a principios de 2021; Ahora, son $5.12. Durante el fin de semana, Lewis gastó casi $100 en su Walmart local en comida para él y su esposa, una cantidad a la que no cree haber estado expuesto nunca. “No es como si estuviéramos comprando un carrito de compras completo”.

La inflación es fea. Para los consumidores, es doloroso tanto en formas grandes como pequeñas. Los salarios de la gente no están a la par con el aumento de los precios, lo que significa que algunos tienen que hacer recortes significativos para mantenerse a flote. Además de las dificultades económicas impuestas por la inflación, también hay pérdidas psicológicas reales. La gente está prestando más atención a los precios que en el pasado, y está notando aumentos en sus artículos más populares, aumentos que pueden no ser los mayores, pero de todos modos son molestos.

“Los aumentos de precios duelen porque no calificamos el precio de los huevos en términos absolutos, los evaluamos en relación con lo que estábamos pagando por ellos”, dice Deborah Small, profesora de marketing conductual en la Escuela de Administración de Yale. “Un aumento de precio es como una pérdida, y sentimos dolor cuando experimentamos esa pérdida”.

Con la forma en que ha ido la inflación últimamente, prevalece esa sensación de pérdida.

Con los niveles de inflación actuales, prácticamente todo el mundo ha mirado el precio de algo y ha pensado: “Un momento, ¿qué?”. Para algunas personas, se trata de artículos caros como casas y automóviles. Para otros, son las cosas de bajo costo las que los dejan atónitos, preguntándose cómo diablos un paquete de toallas de papel cuesta $ 5 más que hace solo unos meses, o si esa bolsa de papas fritas era un poco más grande por el mismo precio. La mayoría de las veces, notamos más cambios cuando se trata de las cosas que compramos por costumbre. Y por supuesto, todos estos pequeños aumentos de precios se acumulan.

Lewis, de 71 años, y su esposa están bien: ahora están jubilados, han tenido buenos trabajos en la compañía toda su vida, ahorraron mucho y abordaron algunos mercados alcistas. Pero no pudo evitar preocuparse por los demás. “Miro a Walmart, veo familias comprando allí y sé que $50 adicionales a la semana es una muerte para estas personas”, dice.


La inflación es un tema común ahora, básicamente todo el tiempo y en todas partes. A principios de agosto, mis colegas de Vox y yo hablamos sobre dónde ha aparecido la inflación en la vida de las personas y qué es lo que las ha quebrado. Debido a que estamos en 2022 y trabajo en medios en línea, hice esta pregunta en Twitter. Hubo una variedad de respuestas, pero en general, el lugar más común al que llegó la gente en su punto de quiebre por la inflación fue en la tienda de comestibles.

Hila Baldi, propietaria de un estudio de Pilates en Nueva York, me dijo que se topó con el tocino, un alimento básico en los amados sándwiches de tocino, huevo y queso de su hijo. El paquete solía costar $8.99 en mi supermercado local, y cuando fui a comprarlo recientemente, costaba $12.99. “Fui al gerente y le dije: ‘¿Está bien o está mal?’ Y dicen: ‘Sí, ese es el precio ahora’, dice ella. Así que no lo compró. ‘Honestamente, eso es algo sin lo que podemos vivir’.

Drew Uber, un ingeniero de Indianápolis, me dice que ha aprovechado al máximo las tiras de pollo congeladas. Le gusta tenerlo a mano en casa porque es un almuerzo fácil para trabajar desde casa o una cena tranquila. “Dudo casi cada vez ahora”, dice. Sacó algunos recibos viejos de comestibles para asegurarse de que tenía razón y me dijo que compró una bolsa de filetes de pollo de 48 onzas en abril de 2021 por $ 8.79. Ahora, está listado como $ 11.99. A menudo todavía lo consigue, aunque también se siente culpable por ir a restaurantes a conseguirlo. “Siento que ya no estoy ahorrando mucho en comestibles”.

No son solo los precios altos en las tiendas lo que molesta a los consumidores: los volúmenes también están cayendo, que es lo que le sucedió a Tony Sartho, padre de adolescentes hambrientos en Nueva Jersey. “Doritos y Oreos, para bien o para mal, son artículos muy esenciales en nuestra cocina”, dice. Pero últimamente, observe que el empaque se ha vuelto más pequeño, un fenómeno conocido como encogimiento, donde las empresas le dan menos por la misma cantidad de dinero. En varias ocasiones, Sarth dice que él y su esposa caminaron por el pasillo de la tienda de comestibles, miraron los precios y tamaños de los paquetes y simplemente se fueron. “Los volúmenes son cada vez más pequeños, el precio es el mismo o, a menudo, más alto”. Están empezando a sustituir las marcas genéricas o las marcas privadas.

Muchas personas se preguntan si es realmente necesario un aumento de precios o una reducción del paquete. ¿No había algún tipo de recompensa por ser leal a una tienda de comestibles local? Claro, hubo problemas de suministro en las licitaciones de pollo debido a la escasez de mano de obra y la gripe aviar, pero ¿fue realmente eso? ¿Cuánto ahorraron realmente los fabricantes de Oreo, propiedad del grupo estadounidense de alimentos Mondelez, al darle un poco menos de galletas?

Dorothy, maestra de Nueva York y madre de dos hijos, dijo que solicitó que no se revelara su apellido para proteger su privacidad. Su familia tiene necesidades dietéticas especiales: ella tiene una alergia alimentaria grave y su esposo es vegetariano, lo que los obliga a tomar algunas “decisiones difíciles”. Para fresas orgánicas por $7.99, la respuesta es “¿Estás bromeando?” Un medio galón de helado por $ 4.79 es “diablos no”, y la pasta por $ 2.49 la caja “no sucederá”. Escribes una lista antes de ir a la tienda, y si el artículo no está en la lista, no se comprará. “No nos vamos de vacaciones, las mejoras en el hogar se han descontinuado”, dice sobre cómo se las arregla su familia. “Parece escandaloso”.


Como señala Julia Carpenter en el Wall Street Journal, las personas entienden las etiquetas de precios por medio de los artículos que componen sus presupuestos diarios. Utilizan bastantes criterios mentales para medir sus expectativas de inflación. David Wessel, director del Centro Hutchins de Política Fiscal y Monetaria de la Institución Brookings, le dijo a la gente de WSJ que tome estos puntos de referencia y luego “obtenga exactamente eso para la economía en su conjunto”.

Además de los artículos cotidianos, es más probable que la presencia de hipertrofia cerebral haga que las personas piensen más de lo normal en los precios, explica Otpal Dholakia, profesor de marketing en la Escuela de Negocios de la Universidad Rice. “El conocimiento de los precios por parte del consumidor es realmente malo en general. En general, en circunstancias normales, la mayoría de nosotros no conocemos los precios de la mayoría de las cosas normales que compramos. Lo que ha hecho la inflación es que la gente preste más atención como un regla general.”

A su vez, la gente se siente más molesta. Especialmente porque la cantidad total de todo está subiendo.

Dholakia asesora a las empresas sobre la estrategia de precios y señala que el hecho de que los consumidores expresen su enojo por los precios no significa que siempre cambien su comportamiento. Hay una “gran brecha” entre lo que la gente dice y lo que hace. “Se quejarán, pero pagarán el precio más alto”, dice.

Tal fue el caso de Andrea de Missouri, quien también pidió anonimato. A principios de este año, pagué casi $25 por un paquete de tampones en Amazon (generalmente cuestan menos de $10). En medio de la escasez de tampones, no podía encontrarlos en Target o Walmart y no quería cambiar de marca. Ella dijo que pensó: “Bueno, Amazon es técnicamente un mercado negro, tal vez puedas encontrarlo allí”. Andrea se dio cuenta de que el vendedor se había aprovechado de ella y que el precio era “ridículo”, pero hizo clic para comprar de todos modos. “Sé que la gente tiene que hacer lo que tiene que hacer para sobrevivir, y no estoy tan enojada con esta persona”, dice sobre el tapón de Amazon. “Los quería tanto”.

Ahora puede encontrar sus tampones a un precio razonable, pero siguen siendo más caros que antes, como todo. Andrea, que trabaja en análisis de datos, ha tenido un impulso en los últimos dos años, pero la inflación lo ha vuelto obsoleto. “¿Cómo puedo alcanzar el percentil 75 de ingresos en el condado y, sin embargo, estoy luchando y no puedo ahorrar dinero?” Dice. “Todavía estoy arruinado”. Está divorciada y ser soltera es caro. Bromea diciendo que podría encontrar otro marido, pero en realidad no quiere hacerlo, le gusta estar sola. “Cuando tienes cuarenta y tantos años, si hay hombres, probablemente no los quieras”.

En los últimos días, he hablado con muchas personas sobre los lugares y momentos específicos de sus vidas en los que ya se han sentido al borde del colapso debido a la inflación.

Para Vanessa Santos, que no solo ha tenido un hijo por el Covid, ha estado intentando comprarse ropa profesional nueva para volver a las reuniones de trabajo. “Me ayudó a comenzar con mi rutina de ejercicios posparto para poder volver a ponerme mi ropa vieja”, dice ella. Para Kail Zepeda, padre de cuatro hijos en Nueva Jersey, su momento impactante llegó cuando los concesionarios de automóviles le pidieron que pagara $11,000 sobre el precio de etiqueta de un automóvil nuevo, un fenómeno con el que chocan muchos compradores en el mercado. “Es una locura ahora”, dice.

He escuchado de personas sobre espárragos, pastel de mantequilla, vacaciones, alquiler de apartamentos y cerveza. Una persona comentó en Twitter: “$19 por 12 paquetes de Coors… vamos”. Otro escribió: “Estaba comprando lo que pensé que era media docena de pan, me di cuenta en el pasillo de pago que solo había 5 en la bolsa y casi lo pierdo”.

Uber, un ingeniero de Indianápolis, dice que los precios de la gasolina también están subiendo, pero de una manera diferente. Donde vive, realmente no hay grandes alternativas a tener un auto y manejar tu propio lugar. “Me siento impotente ante eso”, dice. “Puedes reducir lo que estás haciendo, pero quiero decir que es difícil de hacer”.

Ser un consumidor en la economía actual es realmente malo. Es como si todos fuéramos constantemente cautivos por mil pequeñas agujas, y todas pican; De vez en cuando, uno realmente golpea el nervio.

Habrá un final en algún momento, pero probablemente también será doloroso. Los consumidores estadounidenses, especialmente los más jóvenes, no están acostumbrados a la inflación y muchos no están acostumbrados a tener que hacer sacrificios o pensar en sus compras. Toda la situación no es ideal.

En cuanto a Lewis, este no es el primer rodeo sobre la inflación. Recuerda cómo era ver aumentos de precios en la década de 1970, la última vez que la inflación fue un problema tan grande en los EE. UU., cuando era un joven profesional que vivía en Manhattan. “Supuse que duraría para siempre”, dice. No sucedió: el problema de la inflación del país finalmente llegó a un final fuerte y doloroso.

Mirando esos recuerdos, se preocupa por el futuro. “Me di cuenta de lo que se necesita para detenerlo, y no es una imagen bonita”, dice. Recuerda que sus amigos perdieron sus trabajos cuando el país cayó en recesión y la paranoia interminable de que él podría ser el próximo. También recuerda que si bien la aceleración de la inflación se ha detenido, la mayoría de los precios tampoco han bajado. “Se quedó”, dice Lewis, que ahora vive en Florida. “Para la mayoría de las cosas, si se cayeran, sería simple”.

En otras palabras, el punto de quiebre que ha alcanzado en la inflación no se romperá por sí solo en el corto plazo.

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