Un asteroide cercano a la Tierra tiene una superficie como una piscina de bolas de plástico

Durante el histórico evento de ensamblaje, el cabezal de muestreo de la nave espacial OSIRIS-REx se hundió 1,6 pies (0,5 metros) en la superficie del asteroide. Aparentemente, el exterior de Bennu está formado por partículas sueltas que no están unidas de manera muy segura, a juzgar por lo que sucedió cuando la nave espacial recolectó una muestra. Si la nave espacial No disparó su cohete hacia abajo después de su rápida acumulación de polvo y rocas, es posible que se haya hundido directamente en el asteroide.

“Cuando lanzamos nuestros impulsos para abandonar la superficie, todavía nos estábamos hundiendo en el asteroide”, dijo en un comunicado Ron Blose, científico de OSIRIS-Rex con sede en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins en Laurel, Maryland. Blues es coautor de un par de estudios de julio publicados en las revistas Science y Science Advances sobre el descubrimiento.

Bennu es un asteroide parecido a una pila de escombros en forma de peonza, que consiste en rocas unidas por la gravedad. Tiene aproximadamente un tercio de milla (500 metros) de ancho.

“Si Bennu está completamente lleno, eso implicaría una roca casi sólida, pero encontramos muchos vacíos en la superficie”, dijo el coautor del estudio Kevin Walsh, miembro del equipo científico OSIRIS-REx del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado. . , en la situación actual.

Entonces, ¿qué hubiera pasado si los propulsores de la nave espacial no se hubieran disparado de inmediato?

“Osiris-Rex puede haberse adentrado profundamente en el asteroide, lo cual es fascinante y aterrador”, dijo el coautor del estudio Patrick Michel, científico de OSIRIS-Rex y director de investigación en el Centro Nacional de Investigación Científica en Cote d’Or. Observatorio Azure en Niza, Francia.

Afortunadamente, la nave espacial y su preciosa muestra regresan a la Tierra. La muestra de Bennu está programada para aterrizar en septiembre de 2023.

Benno desafía las expectativas

Cuando la nave espacial llegó a Bennu en diciembre de 2018, el equipo OSIRIS-REx se sorprendió al descubrir que la superficie del asteroide estaba cubierta de roca. Las observaciones anteriores los habían preparado para un terreno arenoso parecido a una playa.

Los científicos también fueron testigos del lanzamiento al espacio de partículas del asteroide.

Esta imagen muestra el asteroide Bennu expulsando partículas rocosas de su superficie el 19 de enero de 2019.

“Nuestras predicciones sobre la superficie del asteroide estaban completamente equivocadas”, dijo en un comunicado el autor del estudio Dante Loretta, investigador principal de OSIRIS-Rex en la Universidad de Arizona, Tucson.

La nave espacial tomó fotografías del sitio donde recolectó una muestra de Bennu, desconcertando aún más al equipo. Aunque Osiris Rex pulsó suavemente el asteroide, arrojó una gran cantidad de escombros de roca y dejó un cráter de 26 pies (8 m) de ancho.

“Lo que vimos fue una enorme pared de escombros que irradiaba desde el sitio de la muestra”, dijo Loretta, profesora de ciencia planetaria y química cósmica en el Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona. Estábamos como, ‘¡Santa vaca! “Cada vez que probamos el procedimiento de captura de muestras en el laboratorio, apenas logramos hacer una abertura”.

Las fotos antes y después del lugar de aterrizaje muestran la emocionante diferencia. Las imágenes revelan lo que parece ser una depresión en la superficie, con varias rocas grandes en su base. El evento de muestreo en sí mismo probablemente causó este accidente geográfico hundido. La superficie oscura del asteroide también contiene polvo reflectante cerca del punto de recolección, lo que muestra dónde se transportaron las rocas durante el evento. Estos cambios son visibles en el control deslizante a continuación.

Al analizar los datos de aceleración de la nave espacial, el equipo determinó que encontró muy poca resistencia, la misma cantidad que alguien podría sentir al presionar el pistón en una máquina de café francesa.

Así se ve un asteroide después de jugar con una nave espacial

Comprender más sobre la formación de Bennu podría ayudar a los científicos a estudiar otros asteroides, ya sea que el objetivo sea planificar misiones como OSIRIS-REx o proteger la Tierra de posibles colisiones con rocas espaciales.

Un asteroide como Bennu, que apenas se une, podría atravesar la atmósfera de la Tierra, lo que podría plantear otros riesgos incluso si no fuera un impacto directo.

“Necesitamos continuar teniendo interacción física con esos cuerpos porque esa es realmente la única forma de determinar sus propiedades mecánicas y su respuesta a las acciones externas”, dijo Michel. “Las imágenes son importantes pero no nos dan una respuesta sobre si son débiles o fuertes”.

El asteroide Bennu ahora tiene una mayor probabilidad de golpear la Tierra dentro del año 2300, pero aún es delgado

OSIRIS-REx, que significa Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, and Security-Regolith Explorer, fue la primera misión de la NASA que se envió a un asteroide cercano a la Tierra y, una vez allí, realizó la órbita más cercana de un objeto planetario con una nave espacial. hasta la fecha. Bennu es el objeto más pequeño que una nave espacial haya orbitado jamás.

El memorial de la nave espacial Bennu es la muestra más grande recolectada por una misión de la NASA desde que los astronautas del Apolo devolvieron las rocas lunares.

Una vez que Osiris Rex se acerque a la Tierra en 2023, arrojará la cápsula que contiene la muestra, que atravesará la atmósfera de la Tierra y se lanzará en paracaídas al desierto de Utah.

Si OSIRIS-REx aún está saludable después de que se caiga de la muestra, comenzará una nueva expedición para estudiar otros asteroides.

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