La última vez que ocurrió la crisis de Taiwán, las fuerzas estadounidenses superaban en número al ejército chino. No ahora.

La última vez que aumentaron las tensiones entre Beijing y Washington por Taiwán, la Marina de los EE. UU. envió buques de guerra a través del Estrecho de Taiwán y no había nada que China pudiera hacer al respecto.

Aquellos días se han ido.

El ejército chino ha experimentado una transformación desde mediados de la década de 1990, cuando estalló una crisis por la visita del presidente de Taiwán a los Estados Unidos, lo que provocó una reacción de enojo de Beijing.

“Es una situación muy diferente ahora”, dijo Michelle Flournoy, ex subsecretaria de defensa para políticas en la administración de Obama. “Es un entorno mucho más disputado y mucho más letal para nuestras fuerzas”.

El presidente chino Xi Jinping, a diferencia de sus predecesores, ahora tiene un poder militar serio a su disposición, incluidos misiles que matan barcos, una fuerza naval masiva y una fuerza aérea cada vez más capaz. Esta nueva fuerza militar está cambiando el cálculo estratégico de Estados Unidos y Taiwán, dicen ex funcionarios y expertos, lo que aumenta los riesgos potenciales de conflicto o error de cálculo.

Durante la crisis de 1995-1996, en un eco de las tensiones actuales, China realizó ejercicios militares con fuego real, emitió severas advertencias a Taipei y lanzó misiles en aguas cercanas a Taiwán.

Pero el ejército estadounidense respondió con la mayor demostración de fuerza desde la Guerra de Vietnam, enviando un grupo de buques de guerra a la región, incluidos dos grupos de portaaviones. El portaaviones Nimitz y otros buques de guerra navegaron a través de la estrecha vía fluvial que separa China y Taiwán, trayendo a casa la idea del dominio militar estadounidense.

El entonces secretario de Defensa, William Perry, dijo: “Beijing debe saber que el poder militar más fuerte en el Pacífico occidental es Estados Unidos”.

En ese momento, el Ejército Popular de Liberación de China (EPL) era una fuerza de movimiento lento y de baja tecnología que no era rival para el Ejército de EE. UU., con una fuerza aérea y marítima mediocre que no podía aventurarse lejos de la costa china, el Estados Unidos anterior y actual. dijeron los funcionarios.

“Se dieron cuenta de que eran vulnerables, que los estadounidenses podían lanzar portaaviones justo en su cara, y no había nada que pudieran hacer al respecto”, dijo Matthew Kronig, quien se desempeñó como funcionario de inteligencia y defensa para Bush, Obama y Trump. departamentos

Los chinos, sorprendidos por la exhibición de alta tecnología del ejército estadounidense en la primera Guerra del Golfo, “fueron a la escuela al estilo de guerra estadounidense” y lanzaron un esfuerzo concertado para invertir en su ejército, sobre todo, para reforzar su posición en el Estrecho de Taiwán. , dijo Kroenig.

Beijing extrajo una serie de lecciones de la crisis de 1995-1996, y concluyó que necesitaba vigilancia satelital y otra inteligencia para detectar adversarios en el horizonte, y fuerzas navales y aéreas de “agua azul” capaces de navegar y volar a través del Pacífico occidental, según David Finkelstein, Director de Asuntos de Seguridad para China y el Indo-Pacífico en CNA, un instituto de investigación independiente.

“La Armada del Ejército Popular de Liberación ha logrado un progreso notable desde 1995 y 1996. Es realmente asombroso lo rápido que se construyó la Armada del EPL. Por supuesto, en 95 y 96, la Fuerza Aérea del EPL casi nunca voló sobre el agua”, dijo Finkelstein. Es un oficial retirado del Ejército de los EE.

El general Mark Milley, presidente del Estado Mayor Conjunto, describió el espectacular ascenso de China como potencia militar como un terremoto estratégico.

“Estamos presenciando, en mi opinión, uno de los mayores cambios en el poder geoestratégico global que el mundo haya visto”, dijo Milley el año pasado.

James Stavridis, un almirante retirado de cuatro estrellas y excomandante de la OTAN, dijo que el ejército chino ahora es “extremadamente formidable, especialmente en y alrededor de las aguas locales, particularmente cerca de Taiwán”.

Dijo que la Armada china ahora tiene más barcos que los Estados Unidos. Aunque los barcos de la Marina de los EE. UU. son más grandes y avanzados, con tripulaciones y capitanes más experimentados, “la cantidad tiene una calidad propia”, dijo Stavridis, analista de NBC News.

Los expertos dicen que China está construyendo barcos anfibios y helicópteros para poder lanzar una posible invasión total de Taiwán, aunque sigue siendo un tema de debate si el Ejército Popular de Liberación es capaz de tal hazaña.

Matthew Funaiol, experto en China del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales, dijo que durante la crisis de 1995-1996, China perdió contacto con uno de sus misiles y se alejó decidida a deshacerse de los sistemas de posicionamiento global atados a Estados Unidos. . “Les hizo pensar: ‘No podemos confiar en la tecnología de otros países'”, dijo.

Funaioli y otros expertos dijeron que los funcionarios de Estados Unidos y Taiwán ahora deben tener en cuenta un ejército chino más letal y ágil que podría negar a Estados Unidos la capacidad de desplegar buques de guerra o aviones con impunidad, e incluso operar de manera segura desde bases en la región. .

“Ha cambiado el juego en términos de cuán apiladas están las cartas para EE. UU., es más un juego igualitario. Haga lo que haga EE. UU., China tiene opciones”, dijo Funayol.

Enojada por la visita de la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, a Taiwán esta semana, China lanzó ejercicios militares con fuego real a gran escala, incluidos lanzamientos de misiles balísticos, que fueron mucho más allá de los ejercicios realizados en la confrontación de 1995-1996. Los simulacros están ubicados en las aguas alrededor de Taiwán al norte, este y sur, con algunos simulacros a unas 10 millas de la costa de Taiwán. Los expertos dijeron que China alguna vez careció de la capacidad de realizar maniobras significativas en las aguas al este de Taiwán.

China disparó el jueves al menos 11 misiles balísticos cerca de Taiwán, uno de los cuales sobrevoló la isla, según funcionarios en Taipei. Japón dijo que cinco misiles cayeron en la zona de exclusión económica, cerca de la isla sureña de Okinawa.

Esta vez, el gobierno de EE. UU. no hizo ningún anuncio sobre los buques de guerra que se desplazan por el estrecho de Taiwán. Biden podría intentar hacer eso, pero China podría ponerlos en el fondo del estrecho. “Es algo que no pudieron hacer en 1995”, dijo Kronig.

La Casa Blanca dijo el jueves que el portaaviones USS Ronald Reagan permanecerá en la región mientras China realiza ejercicios en Taiwán para “monitorear la situación”. Pero el portavoz del Consejo de Seguridad Nacional, John Kirby, dijo que una prueba de ICBM previamente programada se había pospuesto para evitar malentendidos.

Exfuncionarios y expertos estadounidenses dijeron que, a pesar de la fuerte retórica entre las dos potencias y la escalada de tensiones, China no busca iniciar una guerra por la visita de Pelosi y busca una demostración de fuerza en lugar de una invasión de Taiwán.

Por ahora, el presidente chino Xi se centra en apuntalar la economía estancada de su país y asegurar un tercer mandato sin precedentes en el próximo congreso del Partido Comunista a finales de este año. Exfuncionarios han dicho que el nuevo ejército de China podría crear un exceso de confianza en la toma de decisiones de Beijing o conducir a un ciclo de escalada en el que cada parte se sienta obligada a responder para mostrar determinación.

Flournoy, ahora jefe del centro, dijo que existía el riesgo de que Xi subestimara la determinación de EE. UU. y que creía que había una ventana de oportunidad para apoderarse o bloquear Taiwán en los próximos años antes de que las inversiones de EE. UU. en nuevas armas alteren el equilibrio militar. . Para un nuevo grupo de expertos en seguridad estadounidense.

“Me preocupa el error de cálculo de China porque la narrativa en Beijing sigue siendo la del declive estadounidense, y Estados Unidos se está cerrando”, dijo Flournoy. “Es muy peligroso, si subestimas a tu oponente potencial”.

Para evitar tal resultado, argumenta Flournoy, tanto Taiwán como Estados Unidos deben reforzar sus fuerzas militares para disuadir a Beijing y aumentar el costo potencial de cualquier posible invasión o intervención contra Taiwán.

Finkelstein dijo que le preocupa una cadena de eventos de “acción y reacción” que podría conducir a un conflicto que nadie quiere, y que el riesgo de un error de cálculo en Beijing, Taipei y Washington “se eleva hasta el cielo”.

Para controlar las tensiones, dijo, Estados Unidos y China deben entablar un diálogo intenso para bajar la temperatura. “Necesitamos hablar entre nosotros constantemente”.

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