Jacques Pepin, En busca de coches y comida perdidos

Si bien los franceses están obsesionados con relajar su cultura en casa, no es justo decir que la influencia cultural de su gran nación parece haber disminuido también en el resto del mundo. Para dar dos ejemplos relacionados con el lugar donde vivo, la prioridad de la cocina francesa, que alguna vez fue considerada la mejor del mundo, es el fin. El acogedor bistró francés ya no es un elemento básico en todas las ciudades estadounidenses.

Pese a algunas observaciones, también se advierte el declive de la fortuna del automóvil francés, aparato cuya invención se debe a Nicolas-Joseph Cogno, que partió en 1769 de la comuna de Void-Vacon, en el noreste de Francia, con el primer dispositivo. Un vehículo autopropulsado, un triciclo a vapor construido como un carro.

Si bien los autos franceses siguen siendo dominantes en su mercado local, solo tienen un pequeño, aunque leal, seguimiento en los Estados Unidos. No se ha vendido aquí desde principios de la década de 1990, a pesar de su importante papel en Stellantis, el nombre que se le dio a Fiat Chrysler Automobiles y PSA después de su fusión el año pasado.

Para explorar estos cambios culturales duales marítimos, recientemente partí con un amigo de Madison, Connecticut, para visitar y reunirme con uno de los expatriados franceses más famosos de Estados Unidos, Jacques Pepin. Al llegar al Nuevo Mundo hace más de 60 años, el Sr. Pépin, de 86 años, se convirtió en un defensor de la gastronomía francesa en los Estados Unidos: chef, autor de libros de cocina, personalidad de televisión, pintor, filántropo y, más recientemente, una estrella de las redes sociales. Como propietario en serie de automóviles franceses, parecía especialmente adecuado para responder a la pregunta: ¿Son estos productos de la cultura francesa publicitados internacionalmente (comida y automóviles) dignos de un renacimiento del siglo XXI?

Nuestra camioneta a Connecticut sería, acertadamente, un Peugeot 404 de 1965, un modelo que el Sr. Pippen poseía y recordaba con cariño. Esta camioneta “Familiale” de siete plazas comprada por un diplomático canadiense en misión en París, por razones desconocidas, terminó en un hangar en Medicine Hat, Alberta, donde ha permanecido intacta durante más de 50 años. Perfectamente apto para circular, con menos de 25 000 millas en el odómetro, exuda el encanto del automovilismo francés en su máxima expresión, con una mecánica suave como la crema, asientos tan cómodos como cualquier Diwan y legendario, y un confort de conducción galo increíblemente mejor que la mayoría de los autos modernos, incluso en The manera más dura.

Nuestra visita comienza con un recorrido por la casa y las dependencias del Sr. Pépin en cuatro acres arbolados. El complejo está ubicado entre una iglesia y una sinagoga, y cuenta con dos cocinas bien equipadas, con una impresionante variedad de ollas y sartenes. Los estudios ayudan a expandir la marca del Sr. Pépin indefinidamente hacia el futuro, uno que contiene una cocina utilizada para filmar la serie y los videoclips, y otro para pintar los óleos, acrílicos y obras de técnica mixta que aparecen en sus libros y se cantan con su propia letra. . liza.

Partimos en 404 para almorzar, y todos llegamos al cercano Branford en Le Petit Café, un bistró francés. El Chef Roy Ip, originario de Hong Kong y antiguo alumno del Sr. Pepin en el Instituto Culinario Francés de Nueva York, da la bienvenida a nuestra fiesta, abriendo especialmente esta tarde para el maestro que, hace 25 años, ayudó a negociar la compra de un salón de 50 asientos. cafetería. Por encima de un plato que gime de divertidas tazas y hogazas de pan fresco y mantequilla: “Si tiene pan extraordinario, mantequilla extraordinaria, habrá pan y mantequilla” en cada comida, el invitado de honor levanta una copa de vino, nos volvemos al tema exacto en cuestión.

A pesar de que hoy conduce un Lexus SUV muy usado, las credenciales de automóvil francés del Sr. Pépin están claramente en orden. Los relatos de su vida temprana en Francia, donde su familia estaba profundamente involucrada en el negocio de los restaurantes, están llenos de recuerdos de automóviles. Uno de los más importantes se relaciona con el Citroën Traction Avant, un sedán influyente construido entre 1934 y 1957. El desarrollo del automóvil, que fue revolucionario en términos de tracción delantera y arquitectura de carrocería unitaria, llevó a la bancarrota al fundador de la compañía, André. Citroen, dando lugar a su adquisición por Michelin, el fabricante de neumáticos.

La mención del auto le recuerda a Biban un día durante la Segunda Guerra Mundial cuando su familia se fue de Lyon en el auto Traction Avant de su tío para quedarse en una granja por un tiempo. “Mi padre entró en la resistencia”, dice. “Ese coche todavía lo recuerdo de niño, especialmente el olor. Siempre me han gustado los coches Citroen por eso”.

Entonces, sus padres eran dueños de Panhard, una máquina especial de una pequeña pero respetada compañía francesa que caería en manos de Citroen en 1965, una década antes de que la misma anomalía Citroen -y los críticos argumentaron su homogeneidad- fuera tragada por Peugeot.

Como muchos franceses posteriores a la Segunda Guerra Mundial y millones en otros lugares, Pepin se enamoró de su minivan Citroen de posguerra, el Deux Chevaux, que dice que fue el primer automóvil de su madre.

Él dice: Setenta millas por galón, o lo que sea. “No fue muy rápido, pero nos encantó”.

La aversión del Sr. Pépin a los excesos, a pesar de sus primeras transformaciones en comidas ricas y laboriosas, como cuando cocinaba en Le Pavillon de la ciudad de Nueva York, el pináculo de la cocina estadounidense de lujo. – No solo le contó la cocina más simple que luego defendería, sino también muchas de sus opciones de autos cuando llegó por primera vez a la autopista estadounidense. En sus memorias, se refiere, por ejemplo, a un Volkswagen Beetle que solía aplastar en la autopista de Long Island cuando se dirigía a visitar a uno de sus amigos, el escritor culinario del New York Times Craig Claiborne, en el East End de Long Island. Un Peugeot 404 aparecerá en su viaje al trabajo en Howard Johnson Test Kitchen en Rego Park, Queens, donde ha trabajado durante 10 años.

Más tarde, un Renault 5, una subeconomía conocida como LeCar en Estados Unidos, se unió a la familia del Sr. Pepin como conductor diario de su esposa Gloria.

Él sigue siendo, también, un partidario acérrimo de lo que puede ser el ícono automotriz más grande de Francia, el Citroen DS, que el presidente Charles de Gaulle conducía cuando 12 terroristas de derecha intentaron asesinarlo en 1962, disparando 140 balas en su automóvil mientras estaba saliendo del centro de París hacia el aeropuerto de Orly. . El fusible voló la ventana trasera del DS 19 y todos sus neumáticos, pero gracias a su exclusiva suspensión hidráulica neumática, el conductor de De Gaulle pudo conducir el incansable automóvil y sus pasajeros a un lugar seguro.

“Le salvaste la vida”, el Sr. Pépin es un milagro. “maravilloso coche”.

Aunque el Sr. Pépin fue el chef personal de De Gaulle en la década de 1950, no lo conocía bien, dice. “El cocinero en la cocina nunca fue entrevistado por una revista o radio, y la televisión apenas estaba allí”, dice. “Si alguien entraba en la cocina, tenía que quejarse de que algo andaba mal. El chef estaba en la parte inferior de la escala social”.

Eso cambió a principios de la década de 1960 con la llegada de nuevas cocinas, cree Pepin. Pero no antes de que rechace una invitación para cocinar en la Casa Blanca de Kennedy. (Los Kennedy eran empleados regulares de Le Pavillon). Su amigo René Verdon se hizo cargo y le envió al Sr. Pépin una foto de él con el presidente John F. Kennedy.

“De repente, ahora somos un genio. Pero, dice con una sonrisa, no puedes tomarlo en serio”.

El Sr. Pépin se hizo amigo de la lista del Salón de la Fama de amantes de la comida estadounidenses, incluido el Sr. Camioneta Ford mientras intenta evitar a los ciervos en una carretera secundaria en el norte del estado de Nueva York.

El Sr. Biban piensa que si no hubiera conducido un auto tan grande, “probablemente estaría muerto”. Terminó con la espalda rota y 12 y todavía tiene “tracción en el pie”, dice, debido a un nervio ciático cortado. Sus lesiones lo obligaron a cerrar un restaurante de sopas en Manhattan, La Potagerie, que servía 150 galones de sopa al día, cambiando 102 asientos cada 18 minutos.

Mientras el Chef Ip sirve la mesa con una sencilla pero deliciosa Salade Niçoise, seguida de una tarta de manzana delicadamente elaborada, el Sr. Pépin centra su atención en la cuestión de la menguante influencia de Francia en los mundos culinario y automovilístico. Me sorprendió saber que en un trato especial: el barco ha zarpado.

“Ciertamente, cuando vine a Estados Unidos, la comida francesa o comida ‘continental’ era lo que se suponía que era cualquiera de los grandes restaurantes, a menudo con un menú francés mal escrito, dice. Pero las continuas oleadas de inmigración y los viajes en avión han abierto espacios distantes rincones del mundo hizo que la comida francesa perdiera su “lugar principal”.

“A la gente todavía le encanta la comida francesa tanto como les encantan otros alimentos”, dice, y agrega: “Los estadounidenses han madurado y aprendido sobre una mayor variedad de opciones”.

Pépin, que se describe a sí mismo como optimista, se apresura a añadir que no ve esto como algo malo. Recuerda vívidamente lo sombrío que era Estados Unidos cuando llegó, atraído por el entusiasmo de los jóvenes por el jazz. Al principio, se quedó atónito con la idea del supermercado.

“Pero cuando entré, sin chalotes, sin chalotes, sin otras hierbas, una ensalada verde era un iceberg”, dice. “Ahora mira a Estados Unidos. Vino, pan, queso excepcionales. Un mundo completamente diferente”.

De hecho, el Sr. Pepin, cuya esposa era puertorriqueña y cubana, ya no se consideraba un “chef francés”. Dice que sus más de 30 libros de cocina “incluyen recetas de sopa de frijoles negros con rodajas de plátano y cilantro encima”. También tiene una receta de pollo frito estilo sureño. “Entonces, en cierto sentido, me considero un chef estadounidense clásico”, dice. “Las cosas cambian.”

Durante una agradable tarde con el Sr. Pépin, queda claro que si bien el mundo cambiante no le molesta mucho, se arrepiente, y lo más grande es la pérdida de sus seres queridos. Su padre murió joven en 1965, y su amigo cercano, Jean-Claude Sordac, a quien conoció en la cocina de París en 1956, murió en 2020, poco antes de su angustia y la pérdida de su esposa, Gloria, por cáncer.

“Lo más difícil es no cenar por la noche. Y esa botella de vino”. Se queda en silencio durante un largo momento.

Basándose en sus pensamientos sobre la cocina y los automóviles, el chef observa lo que él ve como una tendencia desafortunada: una pérdida de diversidad, que atribuye a motivaciones corporativas.

“Hoy hay más comida en el supermercado que nunca antes”, dice el Sr. Pippen. Pero al mismo tiempo, hay más estandarización. Trato de comprar donde la gente común compra al mejor precio. Y ya no puedo ir al supermercado y encontrar espaldas y cuellos de pollo”.

Lo mismo es cierto, dice, de la industria automotriz, donde el mayor uso de un pequeño grupo de proveedores multinacionales, combinado con regulaciones más estrictas y una mayor renuencia de las empresas a asumir riesgos, ha hecho que los automóviles sean más similares entre marcas.

“Las características especiales que diferenciaban a los coches franceses ya no existen, ni siquiera en Francia”, dice. “Todos siguen la misma estética. Ni la comida francesa ni los coches franceses tenían el mismo carácter que solían tener”.

El Sr. Pépin sigue siendo filosófico. Está de luto por la pérdida de los icónicos autos franceses, pero claramente no pierde el sueño. Ídem comida francesa.

Mientras “la gente se reúna” y cocine ingredientes de calidad, espera, porque “comer juntos es probablemente de lo que se trata la civilización”.

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