El último desafío al que se enfrentan los cerveceros: la falta de dióxido de carbono

Las IPA y la cerveza no son lo único que se elabora en las cervecerías artesanales este verano; también hay un problema al hacerlos, ya que la escasez de CO2 hace que los precios aumenten y la producción disminuya.

El culpable es la temida frase “problemas de la cadena de suministro”, un problema familiar de la era de la pandemia que en este caso cubre una variedad de problemas, desde una mayor demanda estacional hasta la contaminación de un recurso clave.

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Para los veteranos de la industria, la escasez de dióxido de carbono no es nada nuevo. El año pasado, Alewerks Brewing Company se vio obligada a cerrar la producción durante una semana debido al suministro limitado de gas, dijo Michael Clare, gerente de operaciones de la cervecería en Williamsburg, Virginia. Clare no estaba segura de qué causaba esta deficiencia.

Alewerks logró obtener CO2 este año, pero tiene un costo: un recargo del 20% en los envíos de gas, dijo Clar. Es otro aumento de precios entre muchas cervecerías, lidiando con la inflación general en todo lo necesario para producir y envasar cerveza: malta, lúpulo, botellas, etiquetas… lo que sea. Alewerks está tratando de absorber muchos de los costos, aunque la cervecería espera subir sus precios este año.

“Solo por ahora, estamos tratando de superarlo”, dijo Clare.

Las cervecerías dependen del dióxido de carbono no solo para esas burbujas que los aficionados a la cerveza esperan, sino también para mover la cerveza entre tanques o barriles y líneas de enlatado, y para purgar tanques de oxígeno. “La calidez y los planos están fuera de lugar”, señaló Bob Bees, presidente y director ejecutivo de la Asociación de Cerveceros, que representa a las cervecerías pequeñas e independientes. “Es un ingrediente esencial”.

Dijo que la escasez comenzó a mediados de 2020, cuando la producción de etanol, del cual el dióxido de carbono es un subproducto, se desaceleró a medida que más personas permanecían en el interior. Pero dice que el problema se ha agudizado este verano.

Al problema se suma la contaminación de un sitio en Jackson Dome, Mississippi, uno de los mayores productores de dióxido de carbono del país, escribió la Asociación de Cerveceros en su boletín de julio. Allí, el gas crudo liberado de la mina redujo la cantidad de dióxido de carbono disponible para alimentos. Otro factor, dijo la asociación, son las paradas de mantenimiento planificadas y no planificadas en muchas plantas de amoníaco que son importantes productoras de dióxido de carbono, así como la alta demanda típica en los meses de verano. Esto se debe en parte a mayores ventas de cerveza y refrescos en temperaturas más cálidas, y también a efectos similares a los de las alas de mariposa, como la necesidad de más hielo seco, que también utiliza dióxido de carbono para producir.

Pease dijo que muchas cervecerías están reportando un aumento en el costo del dióxido de carbono y algunas no pueden obtener lo que necesitan. “Escuchamos de personas que su proveedor de CO2 llamó y dijo: ‘Se suponía que debíamos entregar 100 libras, pero solo podremos entregar 40′”, dijo. Esto continuó”.

Sin embargo, espera que el problema de suministro se resuelva dentro de 30 a 90 días.

Sin embargo, la escasez no afectó a todas las cervecerías. Algunos pequeños productores, hasta ahora, se han mantenido inmunes. Warren Stanko, presidente de la cervecería en Chattanooga Brewing Co en Tennessee, no ha visto interrupciones en su suministro de CO2, a pesar de que solo produce alrededor de 2000 barriles de cerveza por año en comparación con los 9275 barriles producidos anualmente en Alewerks.

Sin embargo, para las cervecerías pequeñas puede ser difícil absorber pequeños aumentos de precios durante esta fase de la pandemia. Christopher Gandy, fundador, chef y presidente de la cervecería DaleView Biscuits and Beer en Brooklyn, dice que estaba orgulloso de no tener deudas cuando abrió su negocio en 2018. Pero cuando llegó la pandemia, Gandsy tuvo que sortear un desastre económico con un préstamo comercial pequeño. El préstamo de $ 90,000 solo se suma a las presiones económicas que ya enfrenta, incluido el aumento de los costos de agua y electricidad.

Gandhi no ha tenido que volver a llenar su tanque de CO2 de 200 libras desde que la escasez golpeó a la industria. Pero incluso entonces, tuvo que pagar un 10% más de lo que pagó hace unos meses. Es una especie de preparación para el precio del CO2 en septiembre, cuando tiene que volver a llenar el tanque.

“La mayoría de las interrupciones de las materias primas tienen un impacto desproporcionado en los jugadores más pequeños del sector, por lo que sí, la escasez de CO2 está afectando de manera desproporcionada a las cervecerías micro/artesanales”, dijo Pease a The Post. “Las grandes cervecerías también pueden tener una tecnología llamada captura de carbono en sus cervecerías que las ayuda a aislarse de las interrupciones del suministro”.

La escasez frecuente de dióxido de carbono tiene al menos una cervecería más pequeña que busca formas de capturar el dióxido de carbono producido naturalmente durante el proceso de elaboración. Clare, directora de operaciones, dijo que Alewerks está estudiando la posibilidad. No es un proceso barato, dijo, pero podría ayudar a compensar las necesidades de dióxido de carbono de los Alewerk.

“Basándonos en todo lo que está pasando en este momento, tenemos que sumergirnos en ello”, dijo Clar.

La Asociación de Cerveceros ha publicado pautas para que los cerveceros los ayuden a aprovechar al máximo su dióxido de carbono, lo que incluye asegurarse de que no haya fugas en sus líneas. Pease dice que las cervecerías se han acostumbrado a lidiar con contratiempos: a principios de este año, Ball Corp. , el mayor proveedor de latas, quintuplicó el pedido mínimo, lo que provocó que muchas cervecerías buscaran diferentes proveedores, a menudo a un costo mayor. Otros resultados incluyeron mayores costos de mano de obra, transporte y otros componentes.

“Nuestros miembros han enfrentado una larga serie de desafíos y hemos encontrado formas de superar la mayoría de ellos”, dijo. “Intentaremos ayudar a nuestros miembros a superar esto”.

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