Los coches eléctricos son demasiado caros para muchos, incluso con la ayuda de la ley climática

Los legisladores en Washington están promoviendo los autos eléctricos como una solución al cambio climático. Pero la verdad incómoda permanece: los autos a batería son demasiado caros para la gran mayoría de los estadounidenses.

El Congreso ha comenzado a tratar de abordar este problema. El paquete de energía y clima aprobado por el Senado el domingo, la Ley de Reducción de la Inflación, otorgará un crédito fiscal a los compradores de vehículos eléctricos usados.

Pero los fabricantes de automóviles se han quejado de que el crédito solo se aplicará a un segmento reducido de vehículos, al menos inicialmente, en gran parte debido a los requisitos de abastecimiento local. Los expertos dicen que se necesitan pasos más amplios para hacer que los autos eléctricos sean más asequibles y poner suficientes en la carretera para reducir seriamente las emisiones de gases de efecto invernadero.

El aumento de precios se debe a la escasez de baterías, materias primas como el litio y componentes como los semiconductores. La fuerte demanda de autos eléctricos por parte de compradores adinerados significa que los fabricantes de automóviles tienen pocos incentivos para vender modelos más baratos. Para las personas de ingresos bajos y medios que no tienen sus propios garajes o entradas de vehículos, otro obstáculo es la falta de suficientes instalaciones públicas para recargar.

Desbloquear los cuellos de botella llevará años. Los fabricantes de automóviles y los proveedores de baterías y chips deben construir y equipar nuevas plantas. Los proveedores de productos básicos tienen que abrir nuevas minas y construir refinerías. Las compañías navieras están luchando por instalar nuevas terminales lo suficientemente rápido. Mientras tanto, los autos eléctricos siguen siendo en gran medida una provincia de los ricos.

Hasta cierto punto, los fabricantes de automóviles están siguiendo su plan de juego habitual. Siempre han introducido nueva tecnología a un precio de lujo. Con el tiempo, las nuevas funciones y dispositivos se abren camino hacia los automóviles más baratos.

Pero la tecnología de cero emisiones tiene una urgencia que no se ha encontrado en la navegación por voz o en los asientos con masaje. El transporte representa el 27 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero en los Estados Unidos, según la Agencia de Protección Ambiental. Los automóviles que funcionan con baterías producen mucho menos dióxido de carbono que los automóviles que funcionan con gasolina o diésel. Esto es cierto incluso cuando se tienen en cuenta las emisiones de la generación de electricidad y de la fabricación de baterías, según numerosos estudios.

Hace apenas unos años, los analistas predecían que comprar coches eléctricos pronto sería tan caro como comprar coches de gasolina. Con el ahorro de combustible y mantenimiento en mente, cambiar a electricidad sería una obviedad.

En cambio, los precios más altos de productos como el litio, un componente clave de las baterías, ayudaron a impulsar el precio promedio de etiqueta de un vehículo eléctrico en un 14 por ciento el año pasado a $66,000, $20,000 más que el promedio de todos los autos nuevos, según Kelly Blue Book.

La demanda de autos eléctricos es tan fuerte que modelos como el Ford Mach-E se están agotando y hay largos tiempos de espera para otros. El sitio web de Tesla les dice a los compradores que no pueden esperar la entrega del Model Y, con un precio de compra de $66,000, hasta algún momento entre enero y abril de 2023.

Con tanta demanda, los fabricantes de automóviles tienen pocas razones para apuntar a compradores conscientes del presupuesto. Las compañías de automóviles económicos como Toyota y Honda no han vendido una gran cantidad de modelos totalmente eléctricos en los Estados Unidos. La escasez ha sido buena para Ford, Mercedes y otros fabricantes de automóviles que venden menos autos que antes de la pandemia pero están obteniendo grandes ganancias.

Los fabricantes de automóviles “no están ofreciendo más descuentos porque la demanda es mayor que la oferta”, dijo Axel Schmidt, director general sénior de Accenture que supervisa la división automotriz de la consultora. “La tendencia general en este momento es que a nadie le importan los precios bajos”.

Los precios anunciados para los vehículos eléctricos tienden a comenzar alrededor de $40,000 y no incluyen un crédito fiscal federal de $7,500. Buena suerte para encontrar un coche eléctrico a este precio casi razonable.

Ford ha dejado de aceptar pedidos de camiones Electric Lightning, a partir de alrededor de $ 40,000, porque no pueden hacerlos lo suficientemente rápido. Hyundai anuncia que su automóvil eléctrico Ioniq 5 comienza en alrededor de $ 40,000. Pero los modelos más baratos disponibles en los concesionarios del área de Nueva York, según una investigación en el sitio web de la compañía, costaban alrededor de $49,000 antes de impuestos.

Se suponía que el Model 3 de Tesla, que la compañía comenzó a producir en 2017, era un automóvil eléctrico para la gente común, con un precio base de $ 35,000. Pero desde entonces Tesla ha elevado el precio de la versión más barata a 47.000 dólares.

Incluso los autos eléctricos usados ​​son raros. Los modelos populares como el Tesla Y y el Ford Mach-E a veces se venden por miles de dólares más usados ​​que nuevos. Los compradores están dispuestos a pagar una prima para obtener un automóvil eléctrico, incluso uno usado, de inmediato.

Joshua Berliner, un empresario de Los Ángeles, estaba en el mercado de un sedán Tesla Model 3 usado, pero descubrió que los precios eran más altos que los de un Tesla nuevo. “Lo mismo ocurre con casi todos los modelos que hemos visto”, dijo Berliner en un correo electrónico.

Berliner, dueño de un Tesla y quiere otro para su esposa, dijo que se desesperó tanto que casi compra un auto de gasolina. “Por lo general, no pienso en los vehículos de combustión”, dijo, “pero si los precios de la gasolina fueran más bajos, probablemente habría apretado el gatillo”.

La Ley de Control de la Inflación, que probablemente será aprobada por la Cámara, daría a los compradores de autos usados ​​un crédito fiscal de hasta $4,000. El mercado de autos usados ​​es el doble del tamaño del mercado de autos nuevos y es donde la mayoría de las personas obtienen sus autos.

Pero el crédito fiscal para automóviles usados ​​solo se aplicará a los vendidos por $25,000 o menos. Menos del 20 por ciento de los vehículos eléctricos usados ​​encajan en esta categoría, dijo Scott Case, CEO de Recurrent, una firma de investigación enfocada en el mercado de autos usados.

El Sr. Case dijo que la oferta de autos usados ​​crecerá con el tiempo. Señaló que el Tesla Model 3, que ha vendido más que cualquier otro vehículo eléctrico, estuvo ampliamente disponible solo en 2018. Los compradores de autos nuevos generalmente conservan sus autos durante tres o cuatro años antes de cambiarlos.

Case dijo que la adopción de nuevos autos eléctricos por $7,500, otra disposición de la ley para reducir la inflación, ayudará a reducir los precios en general y liquidará el mercado de autos usados. Los fabricantes de automóviles vendieron casi 200.000 vehículos eléctricos nuevos en los Estados Unidos entre abril y junio. A medida que estos autos nuevos envejezcan, los vehículos eléctricos usados ​​se volverán “más asequibles para muchas personas”, dijo Case.

El problema es que muchos autos eléctricos nuevos pueden no calificar para créditos de $7,500. La Ley de Control de la Inflación establece estándares sobre cuánto debe fabricarse una batería de automóvil en América del Norte utilizando materias primas de aliados comerciales. Muchos fabricantes y proveedores de automóviles han anunciado planes para construir plantas de baterías en los Estados Unidos, pero pocos han comenzado la producción.

“En este momento, con nuestra falta de capacidad para los materiales, no creo que haya ningún producto que cumpla con eso hoy”, dijo Carla Bailo, presidenta del Centro de Investigación Automotriz en Ann Arbor, Michigan, sobre los estándares. “Tesla puede estar cerca, pero el resto de fabricantes son imposibles”.

La legislación también excluye a los autos eléctricos importados de la exención de impuestos. Esta cláusula está diseñada para proteger los empleos estadounidenses, pero socavará la ventaja de precio de las marcas chinas que se espera ingresen a los Estados Unidos. La unidad MG de SAIC vende un SUV eléctrico en Europa por unos 31.000 dólares antes de los incentivos.

Los nuevos diseños de baterías ofrecen esperanza para autos eléctricos más baratos, pero tomará años para que aparezcan en modelos más baratos. Como era de esperar, es probable que las baterías de próxima generación que se cargan más rápido y lleguen más lejos aparezcan primero en automóviles de lujo, como los de Porsche y Mercedes-Benz.

Las empresas que trabajan en estas tecnologías avanzadas argumentan que eventualmente reducirán los costos para todos al empacar más energía en paquetes más pequeños. Una batería más pequeña ahorra peso y reduce el costo de los sistemas de enfriamiento, los frenos y otros componentes porque puede diseñarse para un vehículo más liviano.

s“De hecho, puedes reducir todo lo demás”, dijo Justin Miro, director ejecutivo de Kensington Capital Acquisition Corporation, que ayudó al fabricante de baterías QuantumScape a cotizar en bolsa y asistir a una cotización en bolsa del incipiente fabricante de baterías Amprius Technologies. “Simplemente tiene este efecto dominó”.

El Departamento de Energía de EE. UU. está tratando de alentar a las nuevas empresas a centrarse más en las baterías para las masas. En mayo, el departamento ofreció $45 millones en subvenciones a empresas o investigadores que trabajan en baterías que, entre otras cosas, durarían más, para proporcionar una mayor oferta de autos usados.

“También necesitamos baterías más baratas y baterías que se carguen más rápido y funcionen mejor en el invierno”, dijo Haley Cheesman, gerente del programa que se enfoca en baterías en la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Energía, parte del Departamento de Energía.

Gene Berdichevsky, director ejecutivo de Sila Nanotechnologies, una empresa de California que trabaja en la tecnología de baterías de próxima generación, argumenta que los precios siguen una curva como lo han hecho las células solares. Los precios de los paneles solares aumentaron cuando la demanda comenzó a aumentar, pero pronto se reanudó la caída constante.

El primer vehículo en utilizar la tecnología Sila será el SUV de lujo Mercedes. Pero Berdichevsky dijo: “No estoy en esto para hacer juguetes para los ricos. Estoy aquí para hacer que todos los autos sean eléctricos”.

Pocos fabricantes ofrecen automóviles destinados a los menos pudientes. El Chevrolet Bolt, un hatchback utilitario, cotiza $25,600 antes de los incentivos. Volkswagen dijo este mes que la versión de nivel de entrada de su vehículo utilitario deportivo eléctrico ID.4 2023, que el fabricante de automóviles alemán comenzó a fabricar en su planta de Chattanooga, comenzará en $ 37,500, o alrededor de $ 30,000 si es elegible para un crédito fiscal federal.

Luego está el Wuling Hongguang Mini EV, que fue producido en China por una empresa conjunta entre General Motors y los fabricantes de automóviles chinos SAIC y Wuling. Se dice que el automóvil supera en ventas al Tesla Model 3 en China. Si bien el precio de $ 4,500 es imbatible, es poco probable que muchos estadounidenses compren un automóvil con una velocidad máxima de apenas 60 mph y un alcance de poco más de 100 millas. No hay indicios de que el automóvil se exportará a los Estados Unidos.

En última instancia, dijo la Sra. Bailo del Centro de Investigación Automotriz, los fabricantes de automóviles se quedarían sin compradores adinerados y apuntarían al otro 95 por ciento.

“Ellos escuchan a sus clientes”, dijo. “Eventualmente, esta demanda disminuirá por parte de las personas de altos ingresos”.

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