Cómo un escándalo en la biología de las arañas cambió la vida de los investigadores


El biólogo de arañas Jonathan Pruitt ha sido investigado por irregularidades en los datos en varias publicaciones.Crédito: Kara Holsobel/Frente Allegian

Después de más de dos años de acusaciones sobre violaciones de datos en sus publicaciones, el ecólogo del comportamiento y estrella en ascenso en el campo del comportamiento de las arañas Jonathan Pruitt renunció a la Universidad McMaster en Hamilton, Canadá, en julio. La renuncia marca un punto de inflexión en una saga dolorosa, pero los ex miembros y colaboradores de Pruitt Lab han dicho templar la naturaleza Quieren más cierres, mientras continúan lidiando con las consecuencias. Aparte del tiempo perdido en los estudios ahora retractados, lucharon con el estigma asociado con la supuesta mala conducta y les resultó difícil volver a confiar en sus compañeros de trabajo y colaboradores.

La universidad concluyó una investigación sobre el asunto a fines de 2021, pero no reveló sus hallazgos, revelando el mes pasado que había llegado a un acuerdo confidencial con Pruitt.

Para aquellos que han pasado años combinando datos para el cumplimiento con investigadores universitarios y hablando con editores de revistas sobre regresiones, esa decisión es particularmente insatisfactoria, dice Kate Laskovsky, ecologista conductual de la Universidad de California, Davis, que ha colaborado con Pruitt en varios proyectos. . . Desde que surgieron las acusaciones de fabricación de datos a principios de 2020, al menos 13 de los documentos de Prutt se han retirado y otros 6 documentos se han clasificado en términos de preocupación.

La portavoz de McMaster, Michelle Donovan, dice que las acciones de Pruitt se han abordado adecuadamente, de acuerdo con la Política de integridad de la investigación de la universidad. A pesar del acuerdo, sobre el que Donovan se negó a comentar, Pruitt permanece en la “audiencia” de McMaster, generalmente dedicada a acusaciones graves de mala conducta académica. Pruitt, quien ahora es profesor de ciencias en la Escuela Secundaria Católica de Tampa en Florida, se negó a comentar para esta historia.

descubrimientos impactantes

Alrededor del cambio de década, el futuro de Laskowski parecía brillante: había obtenido su codiciada cátedra en la Universidad de California, Davis, y estaba lista para abrir su propio laboratorio para explorar el comportamiento animal. Ella y Pruitt habían estado estudiando juntas las interacciones sociales entre las arañas. Luego, a finales de 2019, un investigador le informó a Laskowski que había irregularidades en los datos de un estudio de 20161 que ella co-escribió con Pruitt.

Primer plano de la araña social africana, Stegodyphus dumicola

Pruitt y Laskowski estudiaron arañas sociales como Estegodefos Domicola.Crédito: Shutterstock

Cuando Laskowksi buscó en los conjuntos de datos que Pruitt proporcionó para el estudio, se sorprendió al encontrar franjas de datos que parecían ser redundantes y que representaban resultados para varias arañas. Estos datos cuestionables ayudaron a reforzar una teoría no probada durante mucho tiempo de que las interacciones sociales repetidas en un grupo de arañas hacen que las personas se comporten de manera predecible.

La explicación de Pruitt sobre las irregularidades de los datos no satisfizo a Laskowski, por lo que contactó a la revista. Dos de los documentos de Laskovsky fueron retirados en unos meses. En última instancia, los 55 investigadores enumerados como coautores junto con Pruitt terminarán en los estudios con retractación o expresión de preocupación.

“Me sorprendió lo marcadas que eran las discrepancias”, dice Lena Grinsted, bióloga evolutiva de la Universidad de Portsmouth, Reino Unido, que colaboró ​​con Pruitt en un artículo de 2013 que luego se retractó. “Una vez que la gente comenzó a mirarlo, estaban por todas partes”.

No sorprende que nadie notara las irregularidades antes de que estallara el escándalo, dice James Lichtenstein, ecologista evolutivo de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut, quien era uno de los estudiantes graduados de Pruitt en ese momento. “No consideraría cuestionar las declaraciones de su asesor privado”, dice.

tiempo perdido

Los colaboradores de Pruitt dicen que la avalancha de declives ha afectado sus carreras. Laskowski estima que, durante los nueve meses posteriores al estallido del escándalo, pasó la mayor parte de su tiempo profundizando en conjuntos de datos de hace cinco años y tratando con abogados y editores de revistas. Mientras instalaba su laboratorio, dice, “este iba a ser un buen año en el que podría aprender nuevas habilidades o pensar en nuevas ideas de investigación”. En cambio, recuerda, su jefe de departamento lo llamó un “año sabático”.

La graduación de doctorado de Liechtenstein se retrasó por meses. Aunque más tarde consiguió un trabajo de posdoctorado, le preocupaba que cuando llegara el momento de solicitar puestos de trabajo, estar asociado con Pruitt sería una señal de alerta. “No quería ocultarlo, pero tampoco quería hablar demasiado de eso”, dice.

Pensar en todo el tiempo dedicado a la investigación que ya no tiene credibilidad, dice Lichtenstein, fue un “proceso de duelo”. “No es frecuente en tu vida ver suceder algo tan surrealista, algo que no se ajusta a las reglas de cómo funciona el mundo”, dice. “Simplemente rompe tu mente un poco”.

Grinsted teme que las retractaciones hayan afectado su capacidad para atraer fondos, dado que los comités de subvenciones analizan publicaciones anteriores: estiman que los estudios retractados que escribió junto con Pruitt representan aproximadamente una décima parte de todas sus publicaciones.

Los colaboradores de Pruitt dicen que la terrible experiencia continúa afectando su salud mental. “Es como un pequeño monstruo que sigue apareciendo en conversaciones aleatorias”, dice Lichtenstein. Esto la hizo sospechar de manera “inquietante”, dice Grinstead, hasta el punto de que a veces examina más de cerca los datos de los colaboradores.

Es difícil conciliar estos sentimientos porque la colaboración abierta es una parte esencial de la investigación científica, dice David Fisher, quien fue un postdoctorado de Pruitt y ahora experto en comportamiento evolutivo en la Universidad de Aberdeen, Reino Unido. “Los investigadores no podemos vivir en un mundo en el que no se puede confiar en nadie”, dice.

Estoy buscando la conclusión

Los académicos también se quejan de que la investigación de McMaster careció de transparencia y que la universidad hizo declaraciones públicas contradictorias. La universidad dijo a los testigos del caso que su investigación terminó en noviembre de 2021 y Pruitt fue puesto en licencia administrativa paga. Sin embargo, pidió a los testigos que testificaran en una serie de “audiencias de mala conducta en la investigación” en 2022, que luego se cancelaron después de un aviso de acuerdo. A pesar de estas cancelaciones, Donovan dice que la universidad aún continúa con sus audiencias.

En el campus se ve un letrero de la Universidad McMaster con un edificio de vidrio al fondo

La Universidad McMaster en Hamilton, Canadá, investigó las irregularidades de los datos en los artículos que Pruitt escribió antes de unirse a la facultad.Crédito: Shutterstock

Cuando se le preguntó acerca de la falta de transparencia de la universidad, Donovan, un portavoz de McMaster, dijo que la universidad no podía divulgar más información debido a las leyes de privacidad de Ontario. De acuerdo con la política de integridad de la investigación de la universidad, incluso si Pruitt es declarado culpable de mala conducta en una audiencia, McMaster no está obligado a divulgar públicamente el hallazgo o su informe de investigación.

Laszkowski dice que la falta de un informe de investigación estaba “obstaculizando el progreso científico”. Varias revistas que han publicado artículos en coautoría de Pruitt han estado esperando los resultados para tomar una decisión final sobre la retractación, dice Susan Healy, bióloga de la Universidad de St Andrews en el Reino Unido y editora de ética de publicación de un periódico. revistas conducta animal. En ausencia de un informe detallado de irregularidades, dice Laszkowski, cualquier estudio que lleve el nombre de Pruitt tiene un estigma asociado, incluso si no proporcionó ningún dato para el estudio, lo que es injusto para los investigadores cuyos estudios son estrictos.

El escándalo debería servir como campana de alarma para las revistas científicas, dice Dan Polnik, biólogo evolutivo de la Universidad de Yale y editor en jefe de la revista Science. naturaleza americana. Polnik dirigió una investigación de los estudios que Pruitt había publicado en su diario y finalmente decidió retirar algunos de ellos. En casos de mala conducta en futuras investigaciones, más revistas deberían realizar sus propias investigaciones, en lugar de esperar a que las universidades corrijan el registro científico más rápido, dice.

conducta animal Ella no esperó la información de McMaster para retirar documentos en los que había suficiente información para llegar a una decisión, dice Healy. Pero para otros artículos que han sido etiquetados con expresiones de preocupación, la revista está esperando para ver si otra información es relevante, agrega.

en templar la naturalezadonde se colocó una expresión de preocupación en uno de los papeles de Pruitt2“Nuestra investigación sobre los problemas planteados aún está en curso”, dice el portavoz de la revista, Michael Stacey. “Una vez que esto esté hecho y tengamos la información necesaria para tomar una decisión informada, se tomarán las medidas editoriales apropiadas”. (templar la naturalezaSu equipo de revista está separado de su equipo de noticias).

Donovan negó las acusaciones de que McMaster estaba obstaculizando el progreso científico y afirmó que las revistas son “responsables de revisar su contenido y pueden realizar sus propias operaciones en cualquier momento”.

A pesar de lo difícil que han sido los últimos dos años, este incidente ha llevado al campo del comportamiento animal a pensar en cómo obtener colaboraciones positivas y publicar estudios replicables, dice Grinstead. Polnik dice que las revistas en ecología del comportamiento han adoptado estándares más altos para archivar datos y verificarlos con más frecuencia para asegurarse de que los investigadores sigan estas pautas. conducta animalpor ejemplo, creó el rol de editor dedicado a la ética editorial a raíz del escándalo, dice Healy.

Para Laskowski, un resultado positivo es que ha aprendido mucho sobre ciencia repetible y transparente, e incluso ha sido mentora de otros investigadores en situaciones similares. Pero espera que algún día sea más conocida por sus investigaciones que por estar relacionada con un escándalo.

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