Maestría de David McCullough, Profesor Emérito de Historia en América

Murió el domingo a la edad de 89 años en su casa en Hingham, Massachusetts, pero su trabajo continuará para siempre porque los temas que cubrió fueron tan grandes, audaces y fascinantes como el país sobre el que escribió y amó, Estados Unidos.

Entre esos temas están el Puente de Brooklyn y el hombre que lo construyó por John Roebling (el gran puente); creación del Canal de Panamá (El camino entre los mares); El año más grande en la historia de Estados Unidos, que no fue 1619 (1776); Los hermanos estadounidenses que llegan primero en un vuelo (Los hermanos Wright); Inundación (inundación de johnstown); y tres presidentes estadounidensesTrumanY el Mañana a caballo: la historia de una familia extraordinaria, un estilo de vida que desaparece y el niño único que se convirtió en Theodore Roosevelt Y el Juan Adamsque se convirtió en una galardonada serie de HBO).

David McCullough, quien creció en Pittsburgh, estudió literatura inglesa en la Universidad de Yale y se convirtió en un historiador informal de Estados Unidos, también ganó elogios por su trabajo en la voz en off en un documental popular (Guerra civil Escrita por Ken Burns) y una gran película (galleta).

McCullough fue el mejor historiador de Estados Unidos porque sabía que las historias importaban. Que la gente importa. Lo más importante, este contexto era importante. Juzgar a figuras históricas (hombres y mujeres en la vida real) fuera de su contexto histórico para avanzar en una narrativa política o ideológica no era solo mala historia, sino que era propenso a la mala fe. Y no solo como historiador sino como ser humano.

David McCullough en su cobertizo de escritura en su casa en West Tisbury, Massachusetts, el 4 de febrero de 2002.
Foto de Stephen Rose/Getty Images

Y así, en la semana en que los estadounidenses honran la pérdida de un tesoro nacional, es apropiado que uno de sus mejores discursos sea parte de una celebración de las vidas que vivimos maravillosamente. Pronunciado en febrero de 2005 en Arizona en el Simposio Nacional de Liderazgo de Hillsdale College, McCullough pronunció un discurso titulado “Conocer la historia y saber quiénes somos”. Fue una clase magistral sobre cómo se enseña la historia y por qué es importante.

Me parece que uno de los hechos de la historia que debe ser representado es que nunca sucedió de la manera en que sucedió. La historia podría haberse desviado en cualquier número de direcciones diferentes en cualquier número de formas diferentes en cualquier punto del camino, tal como lo hace usted con su vida. Nunca sabes. Una cosa lleva a la otra. Nada sucede en el vacío. Las acciones tienen consecuencias. Todo esto parece evidente. Pero no es evidente—Especialmente para un joven que intenta entender la vida.

La lección de McCullough apenas comienza y continúa hablando sobre cómo piensa sobre el pasado y los peligros de juzgar a las personas fuera de sus contextos históricos.

Nadie vivió en el pasado, si te detienes a pensarlo. Jefferson, Adams, Washington– No andaban por ahí diciendo: “¿No es genial vivir en el pasado?” Vivían en el presente al igual que nosotros. La diferencia era su presente, no el nuestro. Y así como no sabemos cómo nos va a ir, ellos tampoco. Es muy fácil pararse en la cima de una montaña como historiador o biógrafo y criticar a las personas por qué lo hacen o no, porque no participamos en él, no estamos en él, no nos enfrentamos con lo que no sabemos, como siempre lo han sido todos los que nos han precedido.

Luego habló sobre la herencia estadounidense y lo fácil que es darla por sentado.

Las leyes por las que vivimos, las libertades que disfrutamos, las instituciones que damos por sentadas-ni debemos darlo por hecho- son todo obra de otras personas que nos han precedido. Y ser indiferente acerca de esto no significa que seas simplemente ignorante. ser grosero. Y la ingratitud es un lamentable fracaso. ¿Cómo no querer saber de las personas que hicieron posible que vivamos como lo hacemos, que tengamos las libertades que tenemos, que seamos ciudadanos de los países más grandes de todos los tiempos? No es solo un derecho de nacimiento, es algo por lo que otros han luchado, luchado, a menudo sufrido, a menudo han sido derrotados y han muerto, por nosotros, por la próxima generación.

McCullough luego hizo un punto importante acerca de que nuestros Padres Fundadores son seres humanos con defectos y fallas, al igual que el resto de nosotros.

Quienes escribieron la Declaración de Independencia de Filadelfia dijeron que el fatídico verano de 1776 no fue sobrehumano. Todos tenían sus defectos, fallas y debilidades. Algunos de ellos se odiaban mucho. Cada uno de ellos ha hecho cosas en su vida de las que se arrepintió. Pero el hecho de que puedan estar a la altura de las circunstancias como lo hicieron estos humanos imperfectos y hacer lo que hicieron también es, por supuesto, un testimonio de su humanidad. No solo somos conocidos por nuestros fracasos, nuestras debilidades, nuestros pecados. Somos conocidos por nuestra capacidad para estar a la altura de las circunstancias y demostrar no solo un sentido de dirección, sino también fuerza.

En esta clase magistral, luego habla sobre cómo cada generación ayudó a dar forma a la nación, como pretendían nuestros fundadores.

Nos fue tan bien que no solo nos lo entregaron en perfectas condiciones, todo listo para funcionar para siempre—Necesitan trabajar en ello, mejorarlo y hacer que funcione mejor. Hay un incidente notable que ocurrió en Cambria Iron Company en Johnstown, Pensilvania, en el siglo XIX, cuando estaban construyendo la primera máquina Bessemer para acero, adaptada de lo que se vio del proceso Bessemer en Gran Bretaña. Había un ingeniero alemán llamado John Fritz, y después de trabajar durante meses para terminar esta máquina, llegó a la fábrica una mañana y dijo: “Está bien, muchachos, comencemos y veamos por qué no funciona”. Eso es muy americano. Descubriremos lo que no funciona correctamente y lo arreglaremos, y luego tal vez funcione correctamente. Esa era nuestra estrella, eso es lo que dirigíamos.

Continuar con la idea de América como un país con un tema cultural único generalmente dedicado a músicos y actores.

Tenemos un don para la improvisación. Improvisamos en jazz. Improvisamos muchos de nuestros avances arquitectónicos. La improvisación es una de nuestras características como nación, como pueblo, porque era necesario, era necesario, porque una y otra vez hacíamos lo que antes no se había hecho.

Luego dependía de nuestros fundadores, quienes, según McCullough, eran maravillosos improvisando.

Ninguno de ellos tenía experiencia previa en revoluciones o creación de naciones. Estaban, como decíamos, dándole alas. Y eran perfectos y eran jóvenes. Cuando George Washington asumió el mando del Ejército Continental en Cambridge en 1775, tenía 43 años, el mayor de todos. Jefferson tenía 33 años cuando escribió la Declaración de Independencia. John Adams tenía 40 años. Benjamin Rush, uno de los más interesantes y uno de los fundadores del movimiento contra la esclavitud en Filadelfia, tenía 30 años cuando se firmó la declaración. Ellos estan jovenes. Iban a tientas, improvisando, tratando de hacer lo que funcionaba. No tenían dinero, ni marina, ni ejército de verdad. No había banco en todo el país. Sólo había un puente entre Nueva York y Boston. Era un país pequeño con una población de 2.500.000, 500.000 de los cuales eran esclavos, una pequeña porción de asentamiento a lo largo de la costa este. Qué historia. Que noble comienzo. Y piensa en esto: casi ningún país del mundo sabe cuándo naciste. Sabemos exactamente cuándo empezamos, por qué empezamos y quién lo hizo.

McCullough desafió al sistema educativo estadounidense moderno a hacer
Un mejor trabajo enseñando historia estadounidense y preocupándonos por el costo de perdernos
memoria histórica.

Tenemos que ir más allá de la idea de que tenemos que saber quiénes somos si queremos saber quiénes somos y hacia dónde vamos. es necesario. Tenemos que apreciar lo que nuestros antepasados– y no solo en el siglo XVIII, sino también nuestros padres y abuelos – lo hicieron por nosotros, o no lo tomaríamos en serio y podríamos salirnos con la nuestra. Si no te importa, si heredas una gran obra de arte que vale una fortuna y no sabes que vale una fortuna, ni siquiera sabes que es una gran obra de arte y no estás interesado en ella. – lo pierdes.

McCullough dijo que gran parte de la respuesta al déficit histórico de Estados Unidos se remonta a los padres de Estados Unidos. Todos estamos con nosotros.

“Enseñar historia, enfatizar la importancia de la historia y disfrutar de la historia debe comenzar desde casa, los padres o abuelos debemos llevar a nuestros hijos a los escenarios históricos, debemos hablar de aquellos libros de la autobiografía o de historia que más nos gustaron, o de ese personaje. o Esos personajes de la historia que significaron algo para nosotros. Deberíamos hablar sobre cómo era sentirse como en los viejos tiempos”.

McCullough terminó esta clase magistral informando a los asistentes que cuando estudiamos historia, aprendemos que Estados Unidos ha sobrevivido tiempos difíciles en el pasado. Y superar esas temporadas oscuras más fuerte y mejor que antes.

La Guerra Revolucionaria fue un período oscuro como antes. El año 1776, el año que celebramos de manera constante y legítima todos los años, fue uno de los momentos más oscuros, si no el más oscuro, en la historia del país. Muchos de nosotros aquí recordamos los primeros meses de 1942 después de Pearl Harbor, cuando los submarinos alemanes estaban hundiendo nuestros petroleros frente a las costas de Florida y Nueva Jersey, a la vista de las costas, y no había nada que pudiéramos hacer al respecto. Nuestros reclutas estaban cavando con cañones de madera, no teníamos poder aéreo, la mitad de nuestra flota naval fue destruida en Pearl Harbor, y no había nada que decir o garantizar que la maquinaria nazi pudiera ser derrotada.-nada. ¿Quien sabe? Me gusta pensar en lo que dijo Churchill cuando cruzó el Atlántico después de Pearl Harbor y pronunció un discurso maravilloso. Dijo que no llegamos tan lejos porque estábamos hechos de azúcar cande. Esto es tan cierto hoy como siempre.

Para los millones de nosotros que amamos al hombre que dedicó su vida a contar la historia de Estados Unidos a los estadounidenses, es un momento triste. Pero David McCullough vive de su impresionante cuerpo de trabajo. Para honrar su vida, vaya a una librería y compre alguno o todos sus libros. Hay estanterías dedicadas a su trabajo.

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