Se invierten miles de millones en bioplásticos a medida que los mercados comienzan a crecer

cleveland – En un mundo que sufre cada vez más el daño constante que el plástico, fabricado en plantas petroquímicas, causa al medio ambiente, las empresas están invirtiendo miles de millones de dólares para aumentar la producción de plásticos hechos de materiales naturales y renovables que pueden convertirse en abono en condiciones seguras o degradables en las condiciones adecuadas

Los bioplásticos se han utilizado durante mucho tiempo en aplicaciones médicas. Los puntos que recibió después de cortarse la mano con una cebolla probablemente estén hechos de hilo bioplástico que se derrite en su cuerpo sin dañarlo.

Pero la incipiente industria de los bioplásticos prevé un papel mucho más importante para los materiales hechos de maíz, azúcar, aceites vegetales y otros materiales renovables con la esperanza de capturar una mayor parte del mercado mundial de plásticos de casi 600.000 millones de dólares.

Desde que comenzó la producción en masa en la década de 1950, los plásticos que funcionan con combustibles fósiles han hecho que los alimentos sean más seguros para consumir y los vehículos más seguros para conducir, por ejemplo. Sin embargo, el plástico se considera una de las principales amenazas ambientales del mundo, ya que su producción emite un millón de toneladas de gases de efecto invernadero cada año.

Los estudios han demostrado que de los 9 mil millones de toneladas de plástico de combustibles fósiles producidos desde la década de 1950, solo el 9% se ha reciclado. El resto fue enterrado en vertederos, tierra incinerada o contaminada y vías fluviales. La composición química de los plásticos de combustibles fósiles significa que nunca se pueden descomponer por completo y, en cambio, se descomponen en partículas cada vez más pequeñas.

Actualmente, los bioplásticos representan solo el 1% de la producción mundial de plástico. Si el plástico hecho de combustibles fósiles fuera el Mega Mall of America en Minnesota, entonces los bioplásticos serían 7-Eleven.

Empresas e inversores ven oportunidades. Los datos de i3 Connect muestran que la inversión en la fabricación de bioplásticos alcanzó los $ 500 millones en los primeros tres meses de 2022, superando el máximo anterior de $ 350 millones en el cuarto trimestre de 2021. El dinero proviene tanto de empresas como de capitalistas de riesgo.

Zion Market Research estima que el mercado de los bioplásticos aumentará de 10 500 millones de dólares en 2021 a unos 29 000 millones de dólares en 2028.

Danimer Scientific es una empresa que está apostando fuerte por los bioplásticos con la reciente expansión de su planta en Winchester, Kentucky, y la empresa con sede en Georgia fabrica un bioplástico llamado PHA utilizando microorganismos que fermentan con aceite de canola. El resultado son gránulos de plástico que los fabricantes pueden usar para moldear productos de la misma manera que usan los plásticos petroquímicos, dijo el director general de Danimer, Stephen Crosker, en una entrevista.

La expansión ha convertido a Danimer en uno de los mayores productores de PHA del mundo.

Croskry dijo que los agitadores y pajitas de plástico para bebidas PHA de Danimer se usan en Starbucks, Dunkin’ Donuts y lugares tan grandes como el Sofi Stadium en Inglewood, California.

“Tenemos proyectos de desarrollo activos para cualquier cosa que puedas imaginar”, dijo.

Croskry dijo que las pruebas han demostrado que los productos hechos con PHA pueden biodegradarse en seis meses en ambientes marinos y dos años en el suelo.

Otro bioplástico primario que se vende hoy en día es el PLA, un ácido poliláctico, que generalmente se produce al fermentar el azúcar del maíz y la caña de azúcar. Uno de los productores es NatureWorks, con sede en Minneapolis, una empresa conjunta entre Cargill, una de las empresas privadas más grandes del mundo, y PTT Global Chemical, con sede en Tailandia. Es la compañía de PLA más grande del mundo, capaz de producir 150 000 toneladas métricas de gránulos de bioplástico al año en una planta en Blair, Nebraska.

Leah Ford, directora de comunicaciones de marketing global de la compañía, dijo en una entrevista que NatureWorks está construyendo una planta de $600 millones en Tailandia que aumentará su capacidad de producción en un 50%.

Ford dijo que el “mercado emergente más grande” de la compañía son los artículos de servicio de alimentos compostables, como cubiertos de plástico, vasos transparentes, envoltorios y recipientes que, junto con los desechos de comida de los restaurantes, se pueden convertir en materia orgánica oscura para enriquecer el suelo de los jardines, etc. granjero. Esto es importante porque los desechos de alimentos obstruyen las máquinas de reciclaje y contaminan la vaselina reciclable.

Ford dijo que algunas tiendas Starbucks usan vasos desechables revestidos con PLA de NatureWorks.

NatureWorks ha cambiado un poco las reglas del juego en el Reino Unido, ya que PG Tips, un gran nombre en el té, ha cambiado de bolsitas de té de poliéster a bolsitas hechas de celulosa y la propia película delgada de PLA de NatureWorks que se puede compostar por completo, Ford dijo.

Investigadores de la Universidad McGill en Montreal publicaron un estudio en 2019 que decía que las bolsitas de té de poliéster a base de petróleo se filtran en miles de millones de partículas microplásticas cuando se sumergen en agua caliente. Alrededor de 60 mil millones de tazas de té se consumen anualmente en el Reino Unido.

Una crítica a los bioplásticos hechos de maíz y azúcar es que consumen tierra cultivable en un planeta hambriento. Ford describió esta preocupación como infundada. NatureWorks usa azúcar de maíz mientras que el resto del grano se usa para producir edulcorantes, etanol, aceites de cocina y alimento para ganado.

El PLA, a diferencia del PHA, no se degrada fácilmente en la naturaleza. Debe mezclarse con residuos de alimentos en compost industrial para su biodegradación. Cuando se entierre en vertederos, el Ejército Popular de Liberación eventualmente se desintegrará, pero esto probablemente llevará décadas.

NatureWorks se ha asociado con el fabricante de PHA CJ Bio para producir un bioplástico que pueda biodegradarse más fácilmente. Raj Kirsch, vicepresidente de investigación y desarrollo de CJ Bio, dijo que la empresa, que tiene su sede en Corea del Sur, está ampliando su planta en Indonesia y planea construir una planta grande en las Américas.

La mezcla de estos dos bioplásticos “aporta muchas propuestas de valor para el producto final”, dijo Kirsch en una entrevista.

Ramani Narayan, profesor de ingeniería química en la Universidad Estatal de Michigan, ha trabajado con Cargill en el pasado para ayudar a producir PLA.

Narayan dijo que las empresas están utilizando reclamos de biodegradación para hacer que sus productos sean más atractivos para los consumidores. Pero el término es “mal usado, mal usado y sobre usado porque todo en el mundo es biodegradable en el tiempo y ambiente adecuados”.

Narayan señaló que California ha prohibido el uso del término “biodegradable” en la comercialización. Señaló que el mundo necesita reemplazar los plásticos a base de petróleo con plásticos que hayan sido verificados y aprobados como totalmente biodegradables.

Narayan reconoció que los bioplásticos son más fáciles de degradar que los plásticos petroquímicos, que pueden tardar siglos en degradarse, eliminando microplásticos preocupantes en el camino. Sin embargo, el hecho de que el PHA tarde más en descomponerse en océanos y lagos fríos que en un clima templado no debe ocultarse con azúcar.

Tomará tiempo, dijo Narayan.

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