Hubble ve a la estrella gigante roja Betelgeuse recuperándose lentamente después de que su cumbre fuera volada

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Al analizar los datos del telescopio espacial Hubble de la NASA y varios otros observatorios, los astrónomos concluyeron que la estrella gigante roja brillante Betelgeuse literalmente explotó en 2019, perdiendo una parte significativa de su superficie visible y produciendo una eyección de masa superficial (SME). Esto es algo que nunca antes se había visto en el comportamiento de una estrella ordinaria.

Nuestro sol hace erupción rutinariamente partes de su frágil atmósfera exterior, en un evento conocido como eyección de masa coronal (CME). ¡Pero la SME de Betelgeuse explotó a 400 mil millones de veces la masa de una CME típica!

La estrella monstruosa todavía se estaba recuperando lentamente de esta agitación catastrófica. “Betelgeuse continúa haciendo algunas cosas inusuales en este momento; el interior se está recuperando”, dijo Andrea Dupree, del Centro de Astrofísica. Harvard y Smithsonian en Cambridge, Massachusetts.

Estas nuevas observaciones proporcionan pistas sobre cómo las estrellas rojas pierden masa al final de sus vidas cuando sus hornos de fusión nuclear se queman, antes de explotar como supernovas. La cantidad de pérdida de masa afecta significativamente su destino. Sin embargo, el comportamiento sorprendente de Betelgeuse no es evidencia de que la estrella esté a punto de explotar en el corto plazo. Entonces, un evento de pérdida de masa no es necesariamente una señal de una explosión inminente.

Ahora Dupree reúne todas las piezas del rompecabezas del comportamiento siniestro de la estrella antes, después y durante la erupción en una historia coherente de un espasmo gigante sin precedentes en una estrella envejecida.

Esto incluye nuevos datos espectroscópicos y de imágenes del Observatorio Automatizado STELLA, el Espectrógrafo Echelle Reflector Tillinghast del Observatorio Fred L. Star (AAVSO). Dupree enfatiza que los datos del Hubble fueron fundamentales para ayudar a resolver el misterio.

“Nunca antes habíamos visto una eyección de masa masiva de la superficie de una estrella. Dejamos que sucediera algo que no entendemos del todo. Es un fenómeno completamente nuevo que podemos observar directamente y resolver los detalles de la superficie usando el Hubble. Estamos viendo la evolución de las estrellas en tiempo real”.

La explosión gigante en 2019 probablemente fue causada por la columna de convección, de más de un millón de millas de ancho, que se eleva desde las profundidades de la estrella. Produjo choques y pulsaciones que explotaron desde una porción de la fotosfera dejando a la estrella como un área grande y fría bajo la nube de polvo producida por el enfriamiento de la fotosfera. Betelgeuse ahora está luchando para recuperarse de esta lesión.

La pieza fracturada de la fotosfera, que pesa casi varias veces el peso de nuestra luna, voló al espacio y se enfrió para formar una nube de polvo que bloquea la luz de la estrella vista por los observadores de la Tierra. El oscurecimiento, que comenzó a fines de 2019 y duró algunos meses, fue fácilmente perceptible incluso para los observadores del patio trasero que observaban cómo la estrella cambiaba su brillo. Betelgeuse es una de las estrellas más brillantes del cielo, se puede encontrar fácilmente en el hombro derecho de la constelación de Orión.

Aún más sorprendente, la frecuencia cardíaca de 400 días del Gigante Gigante ahora había desaparecido, quizás al menos temporalmente. Durante casi 200 años, los astrónomos han medido este ritmo como lo demuestran los cambios en el brillo y los movimientos de la superficie de Betelgeuse. Deshabilitarlo da fe de la ferocidad de la explosión.

Dupree sugiere que las células convectivas internas de la estrella, que impulsan el pulso regular, podrían caer como un sumidero de lavadora desequilibrado. Los espectros de TRES y Hubble indican que las capas exteriores pueden volver a la normalidad, pero la superficie todavía rebota como un plato de caramelo gelatinoso mientras la fotosfera se reconstruye.

Aunque nuestro Sol tiene una masa coronal que explota a partir de pequeños fragmentos de la atmósfera exterior, los astrónomos nunca habían visto una cantidad tan grande de la superficie visible de la estrella explotar en el espacio. Por lo tanto, las eyecciones de masa superficial y las eyecciones de masa coronal pueden ser eventos diferentes.

Betelgeuse ahora es tan masiva que si reemplazara al Sol en el centro de nuestro sistema solar, su superficie exterior se extendería más allá de la órbita de Júpiter. Dupree usó el Hubble para resolver puntos calientes en la superficie de la estrella en 1996. Esta fue la primera imagen directa de una estrella que no sea el Sol.

El Telescopio Espacial Webb de la NASA puede detectar material expulsado en luz infrarroja a medida que continúa alejándose de la estrella.

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de colaboración internacional entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA). El telescopio es operado por el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. El Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland, lleva a cabo operaciones científicas del Hubble. STScI es operado para la NASA por el Consorcio de Universidades para la Investigación en Astronomía, en Washington, DC

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