La crisis de la mediana edad de una estrella cercana ilumina el futuro de nuestro sol | Ciencias

de este modo Después de que los astrónomos europeos desarrollaran los primeros telescopios a principios del siglo XVII, notaron manchas oscuras en la superficie del Sol. También entregaron a sus sucesores contemporáneos un misterio. Aproximadamente desde 1645 hasta 1715, desaparecieron todas las manchas, que ahora se sabe que son indicadores de la actividad solar. El astrónomo John Eddy, hace casi 50 años, concluyó que el Sol había tomado una siesta de 70 años, a la que llamó Mínimo Maunder Sin embargo, dos astrónomos que lo habían estudiado previamente.

Ahora, parece que el Sol no es la única estrella que duerme largas siestas. Al construir un registro de décadas de observación de unas pocas docenas de estrellas en longitudes de onda específicas que rastrean la actividad estelar, un equipo de astrónomos ha identificado Otra estrella pasando por su período mínimo. “Estoy más convencida de que esta es una estrella mínima de Maunder que cualquier otra cosa que haya visto”, dice Jennifer Van Saders, astrónoma de la Universidad de Hawai, Manoa, que no participó en el descubrimiento.

El descubrimiento, informado en una versión preliminar el mes pasado en el sitio web arXiv, podría ayudar a explicar por qué desencadenó el extraño comportamiento del sol hace 400 años, y apunta a la posibilidad de más incidentes de este tipo. “Esta es la forma de estudiar el pasado y el futuro del sol”, dice Van Saders. Agrega que este hallazgo respalda la teoría que ella y sus colegas han desarrollado: que tales eventos son un síntoma accidental de una transición crítica en el campo magnético de estrellas parecidas al Sol de casi mediana edad, una especie de crisis de la mediana edad. Algunos astrónomos especulan que la transición del Sol ayudó al surgimiento de la vida en la Tierra y que la búsqueda de estrellas en una etapa similar podría ayudar a identificar otros sistemas solares que conducen a la vida compleja.

Los científicos saben desde hace décadas que la actividad de nuestro Sol sube y baja en un ciclo de aproximadamente 11 años, que corresponde al número de veces que sus polos magnéticos cambian de dirección. Durante el máximo del sol, las manchas solares se multiplican, lo que indica debilidades en el campo magnético, donde el plasma de la atmósfera del sol puede estallar en violentos anillos. Los astrónomos han descubierto estrellas jóvenes similares al Sol con ciclos similares y estrellas más viejas con una actividad completamente estable. Pero nadie ha visto a una estrella del ciclismo volverse plana repentinamente.

En 2018, como parte de una investigación de pregrado en la Universidad Estatal de Pensilvania, University Park, Anna Baum se propuso combinar observaciones de longitudes de onda estimulantes de 59 estrellas tomadas del Observatorio Mount Wilson y el Observatorio WM Keck para producir una línea de tiempo de evolución estelar de 50 años. . Durante una brecha de datos de 7 años mientras Keck estaba desarrollando un detector, una estrella pareció mostrar un cambio drástico. Durante los últimos 17 años, su negocio ha pasado de andar en bicicleta a ser casi plano, y se ha mantenido así durante los últimos 18 años.

Pom inicialmente pensó que había cometido un error; Quizás los observatorios incluso estaban mirando dos estrellas diferentes. Pero a principios de este año, sus colegas se encontraron con observaciones adicionales que llenan la brecha de datos, capturando las emisiones de la estrella a medida que pasa de activa a tranquila. El conjunto de datos recuperado “tocó el premio gordo”, dice Jacob Loon, astrónomo de la Universidad de California, Irvine, y autor principal de la preimpresión.

Este hallazgo refuerza una de las teorías populares sobre por qué ocurren estos períodos prolongados de quietud. Las estrellas giran más lentamente con la edad porque sus vientos solares actúan como un “freno magnético”, como un niño que estira los brazos mientras gira en una silla. En 2016, Van Saders y su colega Travis Metcalfe de White Dwarf Research Corporation notaron que, en algún momento, las estrellas dejan de pisar el freno y la velocidad se estabiliza– un cambio, sugirieron, proviene de un cambio en el campo magnético de las estrellas. Luego, el año pasado, Dibyendu Nandi y sus colegas del Centro de Excelencia en Ciencias Aeroespaciales de la India validaron la idea a través de simulaciones por computadora que vinculaban la estabilidad de la tasa de rotación con campo magnético débil. Durante esta transición, a medida que la estrella se dirige hacia un estado “perezoso” en el que su actividad es plana en lugar de girar, las perturbaciones aleatorias en su campo magnético pueden provocar una interrupción temporal del ciclo, como el Mínimo de Maunder, dice Nandy.

La teoría predice que este estado de transición aparecerá en estrellas de mediana edad, al igual que nuestro sol y la estrella recién identificada Napping. “Todo acerca de este descubrimiento realmente ha confirmado lo que hemos estado hablando durante los últimos cinco años”, dice Metcalf. “Ciertamente sabíamos sobre estrellas que no estaban en un ciclo, pero no sabíamos cómo llegaron allí, ese es como el eslabón perdido en esa imagen evolutiva”.

El cambio magnético de nuestro sol puede haber comenzado aproximadamente al mismo tiempo que la vida en la Tierra salió por primera vez del mar, y eso puede no ser una coincidencia, sugiere Metcalf. Las partículas entrantes y la radiación de las estrellas activas dañan el ADN, promueven la mutación y aceleran la evolución. “Pueden ser parte de los ingredientes necesarios para comenzar la vida”, dice. Pero en algún momento, el clima espacial energético representa una amenaza para la vida compleja, “como un botón de reinicio cósmico gigante que siempre se apaga”, agrega.

Las estrellas en transición del ciclismo a la estabilidad pueden proporcionar el equilibrio perfecto entre chispa y protección para alimentar la vida. “Si estamos buscando civilizaciones tecnológicas, el mejor lugar para buscar probablemente sea alrededor de las estrellas en la segunda mitad del siglo”, dice Metcalf. [their] vidas”, en otras palabras, simplemente pasando por una crisis de la mediana edad.

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