Cuando las luciérnagas esperan una noche que nunca llega

Cuando el anochecer profundiza la sombra en el borde del bosque, un pequeño faro ilumina la penumbra. Pronto los crepúsculos se llenaron de luces a la deriva, cada una parpadeando un mensaje en un gesto extraño: “El macho busca una hembra para una unión corta”.. ” Este cortejo se desarrolla en las noches de verano en todo el mundo entre escarabajos de la familia Lampyridae, conocidos como luciérnagas.

Sin embargo, la oscuridad en la que las luciérnagas siempre han buscado contactar, fue rota por el resplandor de las luces artificiales. El amor de los humanos por la iluminación ha provocado que muchas superficies habitables de la Tierra sufran contaminación lumínica durante la noche. Avalon Owens, entomólogo de la Universidad de Tufts, dijo que los científicos que estudian las luciérnagas han escuchado en los últimos años a personas preocupadas de que los insectos pueden estar en declive.

“Hay una sensación de muerte. Parece que no han estado en los lugares en los que estaban antes”, dijo.

Se sabe tan poco sobre cómo viven las luciérnagas que es difícil evaluar si están en peligro y, de ser así, por qué, dijo el Dr. Owens. Pero en un estudio publicado el miércoles en la revista Royal Society Open Science, ella y Sarah Lewis, profesora de biología en la Universidad de Tufts, arrojaron algo de luz sobre cómo responden las luciérnagas a la iluminación artificial. Los experimentos en bosques y campos, así como en el laboratorio, han demostrado que mientras algunas luciérnagas norteamericanas se aparean con desenfreno, independientemente de la iluminación, otras no han completado ni un solo apareamiento exitoso bajo el resplandor de las luces.

Las luciérnagas parecen depender principalmente de los destellos de luz para encontrarse, lo que significa que la contaminación lumínica podría amenazar su capacidad para ver parejas. En las cuatro especies comunes que examina el estudio, las hembras se esconden en el suelo y observan mientras los machos deambulan por los cielos. Cuando una hembra responde solo al parpadeo de un macho, los dos entablan un diálogo que podría terminar en una reunión y eventualmente aparearse. En trabajos anteriores, el Dr. Owens y el Dr. Lewis descubrieron que detectar luciérnagas hembras de la especie Photinus darkllus las hacía menos propensas a responder a las llamadas de los machos.

En el bosque de West Boston, los científicos jugaron con las luciérnagas hembras y respondieron al Photinus greeni macho con luces LED verdes. Las luces estaban oscuras o encendidas, como si fuera una farola. Los científicos han descubierto que más del 96 por ciento de los hombres prefieren la oscuridad. Luego, en experimentos de laboratorio con P. darkllus, observaron que mientras que la luz tenue hizo poco para interrumpir el apareamiento exitoso, en luz más brillante, ninguna de las parejas de luciérnagas se apareó. Los insectos se encontraron, algunos se arrastraron unos sobre otros, pero algo les impidió avanzar.

El Dr. Owens recuerda haber pensado: “Esto es realmente importante porque todos perdemos el tiempo contando los destellos, y no importa cuáles están literalmente uno al lado del otro y no se aparean”. “Es muy preocupante”.

Ella especula que las luciérnagas interpretan la luz como el día y esperan para aparearse en condiciones de poca luz, esencialmente esperando una noche que nunca llega.

En un campo en Teonesta, Pensilvania, el Dr. Owens vio algo que complicaba el pesimismo de los experimentos de laboratorio. Bruce Parkhurst, un entusiasta de las luciérnagas que vive en el área, la alertó para que pusiera luces exteriores brillantes en el centro de visitantes, por lo que la Dra. Owens y sus colegas estudiaron el comportamiento de las luciérnagas nativas en el campo adyacente.

En el transcurso de muchas noches de julio, capturaron hembras de dos especies: P. pyralis y P. marginellosY colóquelos en áreas de campo en el espectro desde la luz brillante hasta la oscuridad total. Las hembras en las áreas brillantes tienden a aparecer más tarde y más lejos en la sombra, lo que indica que si los insectos encuentran incómoda la luz, simplemente se mudarán a la oscuridad. Pero incluso cuando los investigadores estaban casi cegados por la luz, las luciérnagas de ambas especies de alguna manera se encontraron y se aparearon con éxito.

“Solo se aparean a la izquierda, a la derecha y al centro”, dijo el Dr. Owens. “No les importa en absoluto. Estar en el campo y verlo es una locura”.

En un grupo tan grande y diverso como las luciérnagas, más de 2000 especies en todo el mundo, la adaptación a diferentes niveles de oscuridad puede significar diferentes respuestas a la contaminación lumínica, creen los investigadores. Entre las cuatro especies del estudio, P. darkllus, el insecto que nunca se aparea con luz brillante También es menos activo al anochecer, prefiriendo las noches profundas. Lo que no molesta en absoluto a un grupo, entonces, puede destruir a otro.

¿Podría haber una versión de iluminación artificial que sea amigable con todas las luciérnagas, una longitud de onda de luz que funcione para los humanos y para los insectos fotosensibles? El Dr. Owens ha perseguido la idea durante algún tiempo, pero la opción universalmente inofensiva sigue siendo esquiva.

La mejor solución podría ser algo más simple y radical: una mayor conciencia de las luces exteriores y su uso con moderación. Si bien el estudio sugiere que las luciérnagas pueden escapar de la contaminación lumínica hacia refugios oscuros, si no les queda un lugar oscuro, la sinfonía nocturna de luces diminutas puede convertirse en una cosa del pasado.

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