Kewsong Lee, jefe de Carlyle Deal, fue despedido

En los días previos a su 57 cumpleaños el viernes, Kewsong Lee se sentía incómodo. El ex director ejecutivo de The Carlyle Group, meses antes, había propuesto un paquete salarial de $300 millones que lo consolidaría como una de las figuras más poderosas en finanzas durante la próxima media década.

El negociador coreano-estadounidense estaba jugando a los titanes de Wall Street, mientras enmascaraba un escepticismo especialmente creciente. Sus jefes, los tres fundadores multimillonarios de Carlyle en la década de 1970, no respondieron a la maniobra salarial de nueve cifras; Los asociados cercanos dijeron que Li sentía que su situación se había vuelto insostenible. Pensó que sus días estaban contados.

El domingo, el trío (David Rubinstein, Bill Conway y Daniel Danielo) finalmente me mostró la puerta, sin querer siquiera discutir su propuesta. Ha hundido a una de las firmas de capital privado más grandes del mundo en el caos y ha eliminado más de mil millones de dólares de su valor de mercado.

La salida caótica expuso profundas fisuras dentro de Carlisle, una vez apodado el “Club del expresidente”: la compañía durante años sirvió como una puerta giratoria entre las élites políticas y financieras del mundo, y alguna vez se consideró a George HW Bush y John Major como asesores. .

Pero la compañía que consolidó su dominio al forjar conexiones políticas en el estrecho ámbito de Washington, D.C., hace tres décadas, ha sido superada por rivales más agresivos de Nueva York como Blackstone, KKR y Apollo, y parece no saber cómo adaptarse.

En casi cualquier otro negocio, una solicitud de salario de $ 300 millones audaz parecería estigmatizar cuando los trabajadores comunes enfrentan dificultades. Pero el trato de Lee fue en acciones, lo que lo recompensaría si pudiera devolverle a Carlisle su antigua gloria. Su remuneración era muy inferior a la de sus competidores.

El rechazo de Carlisle se debió en última instancia al poder, no al dinero. “Él quería la independencia total”, dijo alguien cercano a la situación. “Los fundadores se lo dieron. Luego se lo quitaron”.

Young Lee creció en Schenectady, Nueva York, una ciudad industrial tres horas al norte de Manhattan donde su padre estudiaba economía en una universidad estatal. Sus padres le enseñaron a tocar el piano desde los cuatro años. Luego tomó el violín.

Cuando era adolescente, ganó una beca en Choate Rosemary Hall, el internado de élite en Connecticut donde estudió John F. Kennedy. En Harvard conoció a Zeta Isabelita, su esposa durante tres décadas, con quien tuvo dos hijos.

Cuando tenía veinte años, Lee se unió a la firma de capital privado Warburg Pincus, considerado por muchos como el estadista más grande en la industria de adquisiciones, y lideró varios acuerdos lucrativos.

Un ex colega dice que cometió “un gran error”. Fue la figura principal detrás de la costosa decisión de Warburg Pincus en 2007 de invertir en MBIA, una compañía de seguros muy afectada por la crisis de las hipotecas de alto riesgo.

Para 2013, a Lee no se le había asignado un puesto ejecutivo en Warburg. Conway, el arquitecto del negocio de capital privado de Carlisle, lo contrató como teniente coronel. Fue un momento crucial. Carlisle cotiza en los mercados públicos y necesita crecer rápidamente.

En el exterior, la empresa ha mantenido un aura de poder, realzada por su proximidad a Washington: su sede se encuentra a poca distancia de la Casa Blanca y Rubinstein tenía estrechos vínculos con la administración Obama. Carlisle compró participaciones en compañías aeroespaciales y de defensa durante los años de Bush y fueron elegidos como los villanos del cineasta Michael Moore. Fahrenheit 9/11.

Pero internamente, se volvió caótico. Los fundadores, multimillonarios después de la salida a bolsa de Carlyle en 2012, se han movido en diferentes direcciones y la compañía ha realizado malas adquisiciones y ha lanzado productos de nicho que luchan por alcanzar el punto de equilibrio.

Para 2017, las acciones de Carlyle habían caído por debajo de su precio de cotización. Sus fundadores se han hecho a un lado en la filantropía. Lee y Glenn Yongkin, un veterano de 20 años, han sido designados codirectores ejecutivos.

Lee aprovechó la oportunidad y se hizo cargo de las compras e inversiones crediticias de Carlisle, mientras que Yongkin se ocupó de las operaciones inferiores. “Tomó una gran decisión estratégica el primer día”, dijo Moaser.

Pero fortalecer su poder me hizo enemigos. “Trabajaba constantemente para convertirse en director ejecutivo y luego destituir a Byungkin”, dice otro excolega. “Quería saber si estabas en este programa”.

Sin embargo, triunfó y se convirtió en el único director ejecutivo cuando Yongkin, ahora el gobernador republicano de Virginia, se fue en 2020. Pero Lee aún enfrentaba una tarea difícil, navegando en ocasiones con los deseos contradictorios de los socios fundadores que no se retiraron por completo. “En términos de estrategia, eran un monstruo de dos cabezas”, dijo un exasesor.

Lee también manejaba la doble identidad de Carlisle. La empresa divide su sede entre Washington, su centro histórico de poder, y Nueva York, su centro financiero. Esta brecha geográfica y simbólica se amplió durante la pandemia. Desde Nueva York, Lee tuvo cierto éxito al integrar el negocio de las subsidiarias y contratar nuevos líderes, al mismo tiempo que presionó a Carlisle para que invirtiera en crédito, bienes raíces y seguros; buscó replicar gran parte de lo que había convertido a Blackstone en un gigante.

Al final, su pago atrasado reveló que la vieja guardia de Washington no estaba de su lado. Para un informante, destaca la crisis de identidad corporativa: “El centro de gravedad de la empresa ha migrado hacia el norte, pero no necesariamente el centro de poder”.

antoine.gara@ft.com; kaye.wiggins@ft.com

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