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El video de vigilancia en blanco y negro fuera del restaurante era inestable y granulado.

“Bueno, quiero, eh, ya sabes, ponerte en mi equipo”, le dijo un extraño compañero de comida al asambleísta Daniel Van Pelt después de que se conocieron un sábado por la noche en febrero de 2009.

En medio del susurro del papel, se intercambió un sobre.

“Algo simple para comenzar”, sugirió el hombre que Van Pelt conocía como David Eisenbach, un hombre rápido que dice ser un desarrollador en Nueva York con una cartera de proyectos potenciales en Nueva Jersey.

“Está bien, me quedaré con eso”, dijo el republicano del condado de Ocean. “Pero no sé qué hacer con eso”.

Esta semana, en nuestro recorrido de verano “Comer en la escena del crimen”, que nos llevó a restaurantes y cafeterías donde se repetía la historia de crimen y corrupción más famosa del estado, nos detuvimos en Morton’s Steakhouse en el Caesars Hotel and Casino en Atlantic City. Fue aquí donde los pagos en efectivo de Van Pelt se grabaron gráficamente en una cinta de video y luego los fiscales los presentaron ante un jurado para probar que el funcionario electo estaba más que dispuesto a vender su influencia política por dinero.

De hecho, el costoso restaurante sería solo una parada en una de las operaciones encubiertas más secretas jamás llevadas a cabo en Nueva Jersey, que eventualmente conduciría a acusaciones de corrupción contra docenas de funcionarios electos, trabajadores políticos y candidatos a cargos públicos.

En el centro de todo estaba un inversionista inmobiliario fallido llamado Solomon Dweck, quien comenzó a cooperar con las autoridades después de que lo atraparon tratando de cobrar un cheque falso de $ 25 millones en una ventanilla de pago de un banco como parte de un esquema Ponzi multimillonario. Entonces traté de hacerlo de nuevo.

Más de 40 personas han sido acusadas en el operativo federal por cargos que van desde soborno y conspiración hasta lo que podría ser un extraño esquema de lavado de dinero que involucra a rabinos ortodoxos. Si eso no fuera lo suficientemente extraño, también había un hombre acusado de vender riñones en el mercado negro.

Más de 40 personas fueron arrestadas en Nueva Jersey en julio de 2009, luego de una investigación de casi dos años sobre corrupción federal y lavado de dinero. Archivo Star Ledger

En cuanto a la cena, el asunto de larga data que se conoce como “Bid Rig III” se ha convertido en un festival de comida para políticos tortuosos, que se han sentado en el transcurso de su investigación de casi dos años con Dwek en la cena, grasientos. cucharas y pastel. Casas y restaurantes caros.

Desde elegantes lugares para cenar como Morton, hasta pequeños almuerzos donde probablemente lo más seguro en el menú sea una botella abierta de Coca-Cola, Dweck yoEn su papel como informante del gobierno, partió el pan con objetivos en todo el estado, e incluso fuera del estado en ocasiones.

El nombre de Esenbach generalmente se usa para celebrar su muy publicitado arresto por cargos de fraude bancario hace meses, en los que pagó miles de dólares en sobornos en efectivo a funcionarios, entregados en sobres blancos de FedEx. A cambio, obtuvo promesas de acelerar acuerdos de desarrollo ficticios en Nueva Jersey.

Almuerzo con activistas políticos del condado de Hudson en Brownstone Diner and Pancake Factory en Jersey City. Cene con funcionarios electos en el popular Malibu Diner en Hoboken y en la popular Casa Dante en el centro de Jersey. Hubo reuniones en el exclusivo Chart House frente al mar en Lincoln Harbor en Weehawken y en el hermoso restaurante Liberty House en Liberty State Park.

Curiosamente, sin embargo, la comida nunca ha sido de mucho interés para Dweck, quien a lo largo de su colaboración diaria con el FBI nunca trabajó los sábados, siempre se mantuvo kosher y nunca comió mucho de nada mientras trabajaba en la operación de picadura. .

Mientras los que Dweck ordenaba se alimentaban de colas de langosta y filet mignon, él comía las barras de chocolate de Hersey que traía consigo, o tal vez pedía un plato de fruta o una ensalada para recogerlos. En su mayoría, desayunaba en casa por la mañana y luego pasaba hambre todo el día mientras conducía cientos de millas para el FBI.

“Verde es efectivo…”

Antes de la cena en Morton, Van Pelt y Dweck (como Eisenbach) se conocieron semanas antes en Ocean Breeze Diner en Warretown, donde el miembro de la asociación sugirió que Dweck lo contratara como consultor en proyectos que necesitan la aprobación del Departamento de Protección Ambiental del estado. Van Pelt fue miembro del Comité Ambiental y de Residuos Sólidos de la Sociedad.

Dweck ha sido sincero sobre las grabaciones de vigilancia, y no deja dudas sobre sus intenciones cuando el jurado escucha lo que se está discutiendo. Según la acusación, le dijo a Van Pelt en Ocean Breeze que no era ni demócrata ni republicano. Fue miembro del Partido Verde.

“El verde es dinero”, dijo Dweck. “¿Entiendes a los Verdes?”

“Claro… lo entiendo”, respondió Van Pelt, según la acusación.

Unas semanas más tarde, se reunieron para cenar en Morton’s.

Fotos de vigilancia del miembro de la Sociedad Daniel Van Pelt en Morton’s Steakhouse en Atlantic City en febrero de 2009. Oficina del Fiscal de los Estados Unidos

¿Qué hay de apostar con dinero que nos hace querer jugar nuestra salud en restaurantes de carnes? Por alguna razón, a los visitantes de Atlantic City les gusta gastar sus ganancias, o ir aún más lejos en rojo, con un montón de carne roja en los comedores con paneles de madera poco iluminados.

Casi todos los casinos de Atlantic City tienen al menos un asador, que es tan fácil de encontrar como perder una mano de póquer.

Es una idea anticuada. Hubo un tiempo en que una cena de bistec en un asador de alta cocina era el pináculo de la alta cocina estadounidense. Si bien la cocina de nuestro país (y de nuestro país) ha recorrido un largo camino desde entonces, ¿alguien quiere una mezcla asiática o italiana contemporánea? No se puede negar que la cena en un asador se ve sin duda elegante. Los camareros se vestían hasta las nueve. Los gruesos manteles blancos, los arreglos de mesa originales y los cuchillos para carne son demasiado grandes para asustarse.

Cocina abierta y selección de vinos en Morton’s Steakhouse en Atlantic City. Jeremy Schneider | Leyenda de la imagen de NJ Advance Media

Se siente como una noche en la ciudad. Parece una ocasión especial. Claro, hay formas más creativas de tener una buena cena, pero a veces te sientes como un gran bistec en todos los aspectos y acompañamientos.

Puede que Morton no sea el mejor asador de Atlantic City. En la foto, puede que no sea el mejor de Caesars. Ese honor pertenece a Nero’s Italian Steakhouse, cuya oficina central ocupó el primer lugar en la clasificación de bistec caro de NJ.com. Pero Morton, que comenzó en Chicago en 1978, es uno de los nombres más importantes de los asadores estadounidenses.

Un paso al comedor de su ubicación en Atlantic City y puede ver por qué Van Pelt quería comer allí. Es un lugar elegante decorado con candelabros de cristal, un botellero enorme y sillas de cuero suave alrededor de las mesas con lámparas encima… ¿cerdos? Si bien Morton es definitivamente más conocido por la carne de res que por la de cerdo, nuestra camarera nos dijo que los cerdos siempre están contentos y llenos, que es como quieren que sus clientes se vayan del restaurante.

feliz y pleno. Lámpara de cerdo en Morton. Jeremy Schneider | Leyenda de la imagen por NJ Advance Media

Ubicado en la planta baja de Caesars, Morton’s es un ambiente íntimo que parece más adecuado para una noche romántica que para una investigación secreta de corrupción. Esta noche no solo fue costosa, sino que Dweck y Van Pelt no estuvieron solos cuando cenaron juntos. Siempre había agentes encubiertos del FBI sentados en mesas cercanas y también cenando durante estas reuniones.

Pero para Dweck, hubo una serie de recordatorios de que no podía comer mucho allí. Además de la grasa, los cerdos rebosantes en las mesas, los pasteles de cangrejo y los ravioles de langosta son un aperitivo. Vieiras envueltas en tocino. Hay ostras a la parrilla y excelentes chuletas de cerdo. Incluso la ensalada tiene tocino.

Pero este restaurante de bistec y carne añejada ocupa un lugar central. Desde lomo y bistec hasta costillas y Porterhouse, las principales ofertas aquí son un tributo cargado de colesterol para carnívoros hambrientos con bolsillos muy profundos. El chuletón Tomahawk de 36 onzas en nuestra visita costaba $139 (perfecto para compartir, nos dijo nuestro mesero). El filete Wagyu de 7 onzas costaba $72.

No sabemos qué comieron Dweck y Van Pelt esa noche, aunque se menciona una papa al horno cargada. Así que lo pedimos. Pero quizás no sea sorprendente que también lo sea con tocino.

Estaba relleno y relleno, pero la patata al horno de Morton estaba cubierta de tocino y no del todo kosher. Jeremy Schneider | Leyenda de la imagen por NJ Advance Media

Una gran hogaza de pan con costra de cebolla caliente fue una excelente manera de comenzar la comida: sabía como masticar pan de cebolla gigante. La ensalada picada de queso azul estaba deliciosa y crujiente.

Para cubrir nuestras apuestas en Atlantic City, también optamos por la crema de espinacas, un acompañamiento tradicional de un asador.

Pero, ¿y el bistec? La camarera sugirió un filet mignon. El trozo jumbo de 12 oz ($62) de carne de res magra era exactamente lo que se esperaba: jugoso, tierno y cocinado en un buen medio raro a la orden. El filete de pescado estaba bueno.

Aunque eso no significa mucho: el Filet Mignon, un alimento sumamente sobrevalorado, es todo textura y poco sabor. Es un arreglo para alguien que realmente no sabe nada sobre bistecs, solo piensa que el filet mignon es lujoso y caro, pero vamos a seguir adelante.

El filet mignon, un alimento muy sobrevalorado, es todo textura y poco sabor. Es un arreglo para alguien que realmente no sabe nada sobre bistecs, solo piensa que el filet mignon es lujoso y caro. Jeremy Schneider | Leyenda de la imagen por NJ Advance Media

Aquí, Van Pelt espera al menos pedir un Porterhouse o Rib Eye, algo con un poco de marmoleado para darle un poco de sabor al bistec. Lo más importante, todo lo que sucedió es una ocurrencia rara. Algo más que eso, y la vaca murió en vano.

O tal vez fue paradójico y decidió optar por Aura King Salmon Glazed Honey Balsamic with Roasted Coliflower ($39), que también probamos. Tal vez una elección extraña para un asador, pero estaba bien cocinado y sabroso.

Van Pelt vio verde al final de la comida, y nosotros también. Pedimos la tarta de lima ($12), con una generosa porción de crema batida encima. El postre era agrio, cremoso y delicioso, contrastando muy bien con la corteza de galleta graham dulce y mantecosa.

Ver el color verde. Pastel de lima en Morton Steakhouse. Jeremy Schneider | Leyenda de la imagen por NJ Advance Media

Después de salir de Morton, Van Pelt depositó el dinero que había ganado cuando salió del restaurante.

Más tarde, tras ser acusado de cargos de corrupción, optó por comparecer ante el tribunal, insistiendo en que el dinero eran los honorarios de un consultor. Fue condenado por aceptar un soborno de $10,000 para acelerar los permisos ambientales y sentenciado a 41 meses de prisión.

En cuanto a nosotros, salimos de Morton como cerdos contentos. Con un billete de $208.

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